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SPIEGAZIONE: Cosa fare con le acque reflue di un impianto nucleare chiuso?

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Una parte della centrale nucleare di Pilgrim è visibile oltre le case lungo la costa della baia di Cape Cod, a Plymouth, Massachusetts, il 30 marzo 2011. Pilgrim, chiuso nel 2019, era un reattore ad acqua bollente. L’acqua circolava costantemente attraverso il reattore e il combustibile nucleare, convertendolo in vapore per far girare la turbina. L’acqua è stata raffreddata e fatta ricircolare, raccogliendo la contaminazione radioattiva. Credito: AP Photo/Steven Senne, file

Un milione di galloni di acqua radioattiva si trova all’interno di un’ex centrale nucleare lungo la baia di Cape Cod e deve sparire.

Ma dov’è, la domanda irritante, e lo stato interverrà quando deciderà la società che smantella l’impianto?

Holtec International sta valutando la possibilità di trattare l’acqua e scaricarla nella baia, attirando una feroce resistenza da parte di residenti locali, pescatori di conchiglie e politici. Holtec sta anche valutando la possibilità di far evaporare l’acqua contaminata o di trasportarla su camion in una struttura in un altro stato.

La lotta in Massachusetts rispecchia un acceso dibattito in corso in Giappone su un piano per rilasciare più di 1 milione di tonnellate di acque reflue radioattive trattate nell’oceano dalla centrale nucleare distrutta di Fukushima nella primavera del 2023. Un enorme tsunami nel 2011 si è schiantato contro l’impianto. Tre reattori si sono fusi.

La centrale nucleare del pellegrino a Plymouth, nel Massachusetts, è stata chiusa nel 2019 dopo quasi mezzo secolo di fornitura di elettricità alla regione. Rep. USA William Keating, un democratico il cui distretto comprende il Capo, ha scritto a Holtec con altri importanti legislatori del Massachusetts a gennaio per opporsi al rilascio di acqua nella baia di Cape Cod. Ha chiesto alla Commissione di regolamentazione nucleare degli Stati Uniti di esaminare i suoi regolamenti.

Keating ha affermato a fine marzo che la gestione dell’acqua radioattiva da parte di Holtec potrebbe creare un precedente perché l’industria statunitense dello smantellamento è agli inizi. La maggior parte delle centrali nucleari statunitensi sono state costruite tra il 1970 e il 1990.

“Se ascoltano, sono sensibili e lavorano con queste comunità, è importante”, ha detto. “Questo è il messaggio per i futuri siti di smantellamento”.

Holtec ha acquisito centrali nucleari chiuse in tutto il paese nell’ambito della sua attività di smantellamento, tra cui l’ex Oyster Creek Generating Station nel New Jersey e l’Indian Point Energy Center a New York. Sta prendendo la proprietà della centrale nucleare di Palisades sul lago Michigan, che chiuderà quest’anno.

Pellegrino era un reattore ad acqua bollente. L’acqua circolava costantemente attraverso il reattore e il combustibile nucleare, convertendolo in vapore per far girare la turbina. L’acqua è stata raffreddata e fatta ricircolare, raccogliendo la contaminazione radioattiva.

Cape Cod è una meta turistica. Avere acqua radioattiva nella baia, anche a bassi livelli, non è eccezionale per il marketing, ha affermato il rappresentante dello stato democratico. Josh Cutler, che rappresenta un distretto lì. Cutler sta lavorando per approvare una legislazione che vieti lo scarico di materiale radioattivo nelle acque costiere o interne.

Holtec ha affermato che Pilgrim scaricava acqua nella baia già da 50 anni mentre l’impianto era in funzione e gli studi ambientali, condotti dagli operatori dell’impianto e ora da Holtec, hanno mostrato un impatto ambientale minimo o nullo. I rapporti ambientali radiologici sono condivisi con l’NRC ogni anno.

“Stiamo lavorando per fornire dati scientifici, educare il pubblico sulla realtà delle radiazioni nella vita di tutti i giorni e fare in modo che gli esperti spieghino la vera scienza contro la paura emotiva dell’ignoto”, ha scritto il portavoce Patrick O’Brien in un’e-mail a marzo .

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Segnali di avvertimento sono affissi vicino a un cancello della centrale nucleare di Pilgrim, a Plymouth, Massachusetts, martedì 28 maggio 2019. Pilgrim, chiuso nel 2019, era un reattore ad acqua bollente. L’acqua circolava costantemente attraverso il reattore e il combustibile nucleare, convertendolo in vapore per far girare la turbina. L’acqua è stata raffreddata e fatta ricircolare, raccogliendo la contaminazione radioattiva. Credito: AP Photo/Steven Senne, file

QUALI SONO LE OPZIONI DI HOLTEC?

Holtec potrebbe trattare l’acqua e scaricarla in lotti nell’arco di più anni, probabilmente l’opzione meno costosa. Oppure, potrebbe far evaporare l’acqua sul posto, come si dice abbia fatto con circa 680.000 galloni (2.600 chilolitri) negli ultimi due anni.

L’evaporazione dell’acqua sarebbe più difficile ora perché il combustibile nucleare esaurito è in deposito e non può essere utilizzato come fonte di calore. Holtec dovrebbe utilizzare un metodo diverso, probabilmente più costoso, che rilascerebbe gas.

Oppure, Holtec potrebbe trasportare l’acqua in una struttura fuori dallo stato, dove potrebbe essere mescolata con argilla e seppellita o collocata in uno stagno di evaporazione o rilasciata nei corsi d’acqua locali. Questo è ciò che vuole Keating.

La Vermont Yankee Nuclear Power Station, un altro reattore ad acqua bollente, è stata chiusa a Vernon, nel Vermont, nel 2014. Sta inviando le acque reflue agli specialisti dello smaltimento in Texas e in altri stati. Entergy gestiva e vendeva sia Vermont Yankee che Pilgrim. NorthStar, una società separata e concorrente nel settore dello smantellamento, sta smantellando il Vermont Yankee.

Le centrali nucleari occasionalmente hanno bisogno di smaltire l’acqua con bassi livelli di radioattività quando sono in funzione, quindi all’inizio dell’industria nucleare è stato sviluppato un processo per rilasciarla in lotti nei corsi d’acqua locali.

Negli ultimi anni a Pilgrim, le due versioni più grandi sono state nel 2011, con 29 versioni per un totale di circa 325.000 galloni (1.500 chilolitri) e nel 2013, con 21 versioni per un totale di circa 310.000 galloni.

L’acqua di quei rilasci era ben al di sotto dei limiti federali per la quantità di radionuclidi in millirem a cui una persona sarebbe stata esposta in un anno se avesse mangiato frutti di mare locali o nuotato nelle acque vicine, secondo l’NRC.

Il portavoce dell’NRC per il nordest Neil Sheehan ha affermato che i limiti sono fissati in modo molto prudente e si ritiene che proteggano il pubblico e l’ambiente. Ha detto che è importante considerare il ruolo della diluizione: una volta che gli scarichi si mescolano con grandi quantità di acqua, la radioattività in genere non è rilevabile.

PERCHE’ LE PERSONE SONO PREOCCUPATE?

A Duxbury, Kingston e Plymouth Bays, ci sono 50 allevamenti di ostriche, la più grande concentrazione dello stato, del valore di 5,1 milioni di dollari l’anno scorso, secondo il Massachusetts Seafood Collaborative. La collaborazione ha affermato che lo scarico dell’acqua devasterebbe l’industria e l’economia locale insieme ad essa.

Diane Turco, residente ad Harwich e custode dei pellegrini di lunga data, si chiede se l’acqua sia fortemente contaminata, in particolare dalla piscina che copriva il combustibile esaurito immagazzinato per il raffreddamento e proteggeva i lavoratori dalle radiazioni.

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Giovedì 2 febbraio è affisso un segnale di divieto di violazione di domicilio vicino all’ingresso della centrale nucleare dei pellegrini, sul retro. 28, 2019, a Plymouth, Messa. Un milione di galloni di acqua radioattiva è contenuto all’interno dell’ex centrale nucleare lungo la baia di Cape Cod. Il proprietario dell’impianto, Holtec International, sta valutando la possibilità di trattare l’acqua e scaricarla nella baia. I residenti locali, i pescatori di conchiglie e i politici disapprovano il piano. Credito: AP Photo/Steven Senne, file

“Non è un’idea pazza per Holtec usare la nostra baia come discarica? Assolutamente no”, ha detto.

Altri non sapevano che l’acqua di Pilgrim fosse finita nella baia negli anni precedenti e non vogliono che accada di nuovo.

“Non possiamo cambiarlo, ma possiamo cambiare ciò che accadrà in futuro”, ha affermato Cutler, il legislatore statale. “È la prima volta che viene dismesso, quindi confrontarlo con il passato è una scusa conveniente. ‘Beh, l’abbiamo fatto in passato’, suona come mio figlio”.

Le città del Capo stanno cercando di vietare la dispersione di materiali radioattivi nelle loro acque. Anche i leader tribali, i pescatori, gli aragoste e gli agenti immobiliari hanno dichiarato pubblicamente la loro opposizione.

Sheehan, il portavoce dell’NRC, ha affermato che l’acqua non è diversa o distinta rispetto all’acqua rilasciata durante le operazioni dell’impianto. Holtec dovrebbe gestirlo allo stesso modo, filtrandolo, mettendolo in un serbatoio, analizzando i radioisotopi e calcolando gli impatti ambientali se fosse stato rilasciato in lotti, ha aggiunto.

CHI HA L’ULTIMA DIRE?

Holtec non avrebbe bisogno di un’approvazione separata dall’NRC per scaricare l’acqua nella baia. Tuttavia, Holtec avrebbe bisogno dell’autorizzazione dell’Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti se l’acqua contenesse sostanze inquinanti regolamentate dal Clean Water Act, come i metalli disciolti.

Se l’acqua contenesse solo materiali radioattivi regolamentati dall’NRC, Holtec non avrebbe bisogno di chiedere all’EPA una modifica del permesso, secondo la divisione idrica dell’EPA per il New England. Holtec non ha mai fornito all’EPA una caratterizzazione inquinante dell’acqua associata alla disattivazione, ha affermato il direttore della divisione.

Mary Lampert, di Duxbury, fa parte di un panel creato dallo stato per esaminare le questioni relative alla disattivazione del Pellegrino. Crede che lo stato potrebbe utilizzare le leggi e i regolamenti esistenti per fermare il dumping e prevede di fare pressioni sul procuratore generale del Massachusetts affinché presenti un’ingiunzione preliminare in tal senso.

L’ufficio del procuratore generale ha affermato che sta monitorando il problema e prenderebbe sul serio qualsiasi violazione del Clean Water Act.

Holtec ha detto che questa settimana sta esaminando l’acqua per possibili inquinanti, ma i risultati di laboratorio non saranno disponibili per un po’.

La società prevede di decidere cosa fare con l’acqua entro la fine dell’anno. Lo scarico, l’evaporazione e alcuni trasporti limitati faranno probabilmente tutti parte della soluzione, ha aggiunto Holtec.


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