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Sneakers sostenibili: gli scienziati creano la prima scarpa biodegradabile al mondo

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Credito: UC San Diego

Stephen Mayfield, professore di biologia molecolare alla UC San Diego, ora ha una partecipazione nel business delle calzature insieme ai partner Michael Burkart e Robert Pomeroy del Dipartimento di Chimica e Biochimica. Dopo sei anni di ricerca e sperimentazione, questi professori lanciano la prima scarpa biodegradabile al mondo attraverso l’azienda Blueview, di cui Mayfield è anche CEO.

Quello che era iniziato come un progetto per trasformare le alghe in carburante si è trasformato in una ricerca per sviluppare schiume poliuretaniche biodegradabili ad alte prestazioni, che vengono utilizzate come suole per scarpe. Quando quel materiale è stato finalmente sviluppato, hanno deciso di realizzare una scarpa che fosse anche biodegradabile al 100%, il che richiedeva lo sviluppo di un materiale per la tomaia in maglia 3D interamente realizzato con fibre vegetali. Quando le scarpe hanno esaurito la loro utilità, i fondi in poliuretano, noti come Soleic Foam, insieme alle tomaie in maglia, si biodegraderanno completamente nei contenitori per il compost, o anche nel suolo o nell’oceano. Questo è un grande miglioramento rispetto alle suole in gomma che restano sottoterra per secoli.

Il gruppo ha anche sviluppato infradito a base di alghe utilizzando Soleic Foam, che sono concessi in licenza a Reef attraverso la loro società Algenesis, di cui Blueview è il marchio rivolto ai consumatori.

Abbiamo parlato con Mayfield di come trae ispirazione e dell’importanza cruciale di diffondere la sostenibilità nel mondo degli affari.

D: In che modo il tuo lavoro in biologia molecolare è stato influenzato dalla tua esperienza di surfista?

A: Con il surf sei, per natura di questo sport, completamente immerso nell’oceano, quindi non puoi perderti ciò che le persone gli stanno facendo e il pianeta. Quasi tutte le spiagge del mondo sono ora ricoperte di rifiuti di plastica e più remota e teoricamente incontaminata dovrebbe essere quella spiaggia, più sporgono i rifiuti di plastica. È così triste quello che abbiamo fatto ai nostri oceani. Anche il cambiamento climatico è visibile, ma forse un po’ più difficile da vedere quotidianamente.

Quindi, vedendo questo degrado ambientale, che peggiora ogni anno, ho semplicemente deciso che niente potrebbe essere più importante che lavorare per trovare soluzioni a questi problemi. Quindi abbiamo deciso di affrontare un problema specifico, la spazzatura di plastica negli oceani, e vedere se potevamo creare qualcosa che potesse avere un impatto positivo su questo. Abbiamo deciso di produrre plastica biodegradabile e l’abbiamo fatto!

Sneakers sostenibili: gli scienziati creano la prima scarpa biodegradabile al mondo

Credito: UC San Diego

D: Quali sono state alcune delle epifanie che hanno portato all’idea di Soleic Foam?

A: Primo, il petrolio viene dalle alghe; è solo olio di alghe fossili e la plastica viene dal petrolio. Allora perché non produrre plastica direttamente dall’olio di alghe?

In secondo luogo, ci sono effettivamente plastiche biodegradabili che esistono, non molte, ma poche, quindi perché non produrre quelle plastiche biodegradabili dall’olio di alghe?

D: Quali sono state le esperienze più sorprendenti che hai avuto lavorando su questo prodotto?

R: I nostri primi materiali poliuretanici biodegradabili erano di qualità piuttosto scadente, ma dopo molti tentativi ed errori siamo riusciti a realizzarli con materiali ad alte prestazioni. Penso che molte persone presumono che bio-based e biodegradabile significhi anche basse prestazioni, e questo è semplicemente sbagliato!

D: Qual è la tua speranza più sfrenata per il successo di queste scarpe?

A: Spero che vendiamo così tante delle nostre scarpe che tutti i grandi marchi di moda siano costretti a iniziare a utilizzare materiali a base biologica e biodegradabili nelle scarpe e nei vestiti. Pensa alle case automobilistiche che passano alle auto elettriche. Hanno apportato la modifica solo dopo che Tesla sembrava che potesse metterli fuori mercato. Se riusciamo a rendere le nostre scarpe le scarpe più vendute al mondo, ogni singolo marchio passerà a questo materiale: questo è il mio sogno.

D: Hai qualche consiglio per le persone con una mentalità scientifica che vogliono essere coinvolte nella sostenibilità nel mondo degli affari?

A: Sì, fallo e basta, in qualsiasi forma, in ogni modo possibile. La sostenibilità deve essere il futuro di ogni azienda perché se non passiamo a prodotti e pratiche sostenibili, il futuro su questo pianeta non è qualcosa che nessuno di noi vuole sperimentare. E ogni singola azienda là fuori lo sa. Anche le gigantesche compagnie petrolifere stanno cambiando il più velocemente possibile.

D: In che modo far parte della comunità dell’UC San Diego ha influenzato le tue idee e i tuoi atteggiamenti?

A: Sono venuto all’UC San Diego una dozzina di anni fa per avviare un centro collaborativo sulla biotecnologia delle alghe e dal primo giorno ogni singola persona che ho incontrato è stata aperta alle nostre idee collaborative e al nostro approccio imprenditoriale, dal Rettore agli studenti del primo anno. Tutti qui capiscono la missione dell’UC San Diego di portare soluzioni scientifiche a problemi mondiali urgenti. Questo è ciò che ci rende, noi.


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