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Credito: Pixabay / CC0 Dominio pubblico

Philip O’Keefe, un malato di sclerosi laterale amiotrofica (SLA) di 62 anni in Australia, è recentemente diventato la prima persona a pubblicare un messaggio sui social media usando solo i suoi pensieri. Il 23 dicembre ha pubblicato un breve messaggio iniziale, “Hello World”, su Twitter.

La tecnologia che ha permesso a O’Keefe di inviare il suo messaggio è stata sviluppata dalla società di interfacce per computer cerebrali, Synchron: il dispositivo si chiama Stentrode Brain Computer Interface (SBCI); un tipo di impianto cerebrale endovascolare. È stato impiantato nel cervello di O’Keefe senza aprire il cranio, invece è stato inserito attraverso la vena giugulare. Il minuscolo impianto cerebrale (8 mm) è stato progettato per consentire alle persone che hanno perso la capacità di parlare di comunicare usando solo i propri pensieri. L’SBCI è wireless e funziona leggendo le onde cerebrali e traducendole in parole: la neuroprotesi motoria è stata inserita nel cervello di O’Keefe utilizzando tecniche che sono state utilizzate per diversi anni per curare le persone con ictus. Gli studi clinici sull’uomo sono in corso in Australia da oltre un anno: attualmente, il dispositivo è stato impiantato in un’altra persona, ma ne sono previsti altri.

O’Keefe, come altri pazienti affetti da SLA, ha avuto una paralisi progressiva, che lo ha lasciato incapace di parlare all’inizio di quest’anno. L’SBCI è stato impiantato ad aprile e ha iniziato a usarlo per comunicare poco dopo: ora è in grado di comporre messaggi pensando a parole o azioni (come i clic del mouse), che vengono tradotte in attività sullo schermo di un computer. Il suo messaggio sui social media che ha fatto la storia è stato pubblicato su Twitter utilizzando l’account del CEO di Synchron Thomas Oxley. Il suo messaggio iniziale è stato seguito da un testo più lungo che spiegava in dettaglio come era arrivato ad abbracciare la nuova tecnologia. Ha anche notato che spera che il suo coinvolgimento nel programma SBCI contribuirà a spianare la strada a nuovi tipi di tecnologia che consentiranno a coloro che hanno perso la capacità di parlare o muoversi di riconquistare la propria indipendenza.

I funzionari di Synchron hanno notato in passato che intendono espandere l’SBCI per includere lo sviluppo di dispositivi che possono essere utilizzati per diagnosticare e forse anche trattare condizioni come il Parkinson, l’ipertensione, l’epilessia e persino la depressione.


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