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Come “l’architettura vivente” potrebbe aiutare il mondo a evitare un futuro digitale che rattrista l’anima

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La Pagoda dell’Oca Selvatica Gigante a Xi’an, in Cina. Alexander considerava questo edificio un modello di struttura vivente, con la sua bella scala, la calma interiore e la connessione con il suo ambiente. Credito: Alex Kwok/Wikimedia, CC BY-SA

Il mio primo laptop Apple sembrava un pezzo di magia fatto apposta per me, quasi una parte di me stesso. Gli angoli arrotondati, le vivaci sfumature, le deliziose animazioni. Ho usato Windows per tutta la vita, a partire dall’IBM 386 della mia famiglia, e non avrei mai pensato che usare un computer potesse essere così divertente.

In effetti, il co-fondatore di Apple Steve Jobs ha affermato che i computer erano come biciclette per la mente, estendendo le tue possibilità e aiutandoti a fare le cose non solo in modo più efficiente ma anche più bello. Alcune tecnologie sembrano sbloccare la tua umanità e farti sentire ispirato e vivo.

Ma non tutte le tecnologie sono così. A volte i dispositivi non funzionano in modo affidabile o come previsto. Spesso devi cambiare per adeguarti ai limiti di un sistema, come quando devi parlare in modo diverso in modo che un assistente vocale digitale possa capirti. E alcune piattaforme tirano fuori il peggio delle persone. Pensa alle guerre di fiamma anonime.

In qualità di ricercatore che studia tecnologia, design ed etica, credo che dal mondo dell’architettura arrivi una speranza per il futuro. Tutto è iniziato decenni fa con l’osservazione di un architetto che gli edifici più recenti tendevano a essere privi di vita e deprimente, anche se realizzati con strumenti e tecniche sempre più elaborati.

L’usura della tecnologia sull’umanità

I problemi con la tecnologia sono una miriade e diffusa, e ampiamente studiati e segnalati: da brevi intervalli di attenzione e collo di tecnologia a clickbait e bias dell’IA, trolling e shaming, teorie del complotto e disinformazione.

Poiché le persone vivono sempre più online, questi problemi potrebbero solo peggiorare. Alcune recenti visioni del metaverso, ad esempio, suggeriscono che gli esseri umani arriveranno a vivere principalmente in spazi virtuali. Le persone in tutto il mondo trascorrono già in media sette ore al giorno sugli schermi digitali, quasi la metà delle ore di veglia.

Mentre la consapevolezza pubblica su questi problemi è in aumento, non è chiaro se o come le aziende tecnologiche saranno in grado di affrontarli. C’è un modo per garantire che le tecnologie future siano più simili al mio primo laptop Apple e meno a un mucchio di Twitter?

Negli ultimi 60 anni, il teorico dell’architettura Christopher Alexander ha perseguito questioni simili a queste nel suo campo. Alexander, morto nel marzo 2022 all’età di 85 anni, ha sviluppato una teoria del design che ha fatto breccia nell’architettura. Tradotta nel campo della tecnologia, questa teoria può fornire i principi e il processo per creare tecnologie che sbloccano l’umanità delle persone piuttosto che sopprimerla.

Come si definisce un buon design

Il design tecnologico sta cominciando a maturare. Le aziende tecnologiche e i product manager si sono resi conto che un’interfaccia utente ben progettata è essenziale per il successo di un prodotto, non solo piacevole da avere.

Man mano che le professioni maturano, tendono a organizzare le loro conoscenze in concetti. I modelli di design ne sono un ottimo esempio. Un design pattern è una soluzione riutilizzabile a un problema che i designer devono risolvere frequentemente.

Nella progettazione dell’esperienza utente, ad esempio, tali problemi includono aiutare gli utenti a inserire le informazioni di spedizione o tornare alla home page. Invece di reinventare ogni volta la ruota, i designer possono applicare un design pattern: cliccando sul logo in alto a sinistra si torna sempre a casa. Con i modelli di progettazione, la vita è più facile per i designer e i prodotti finali sono migliori per gli utenti.

I modelli di progettazione facilitano un buon design in un certo senso: sono efficienti e produttivi. Eppure non portano necessariamente a progetti che vanno bene per le persone. Possono essere sterili e generici. Come, esattamente, evitarlo è una sfida importante.

Un seme di speranza risiede proprio nel luogo in cui sono nati i design patterns: l’opera di Christopher Alexander. Alexander ha dedicato la sua vita a capire cosa rende un ambiente buono per gli esseri umani, buono in un profondo senso morale, e come i designer potrebbero creare strutture altrettanto buone.

Il suo lavoro sui modelli di design, che risale agli anni ’60, è stato il suo primo tentativo di trovare una risposta. I modelli che ha sviluppato con i suoi colleghi includevano dettagli come quante storie dovrebbe avere un buon edificio e quante fonti di luce dovrebbe avere una buona stanza.

Ma Alexander ha trovato i modelli di progettazione alla fine insoddisfacenti. Ha portato quel lavoro oltre, pubblicando infine la sua teoria nel suo opus magnum in quattro volumi, “The Nature of Order”.

Sebbene il lavoro di Alexander sui modelli di progettazione sia molto noto – il suo libro del 1977 “A Pattern Language” rimane un bestseller – il suo lavoro successivo, che considerava molto più importante, è stato ampiamente trascurato. Non sorprende, quindi, che le sue intuizioni più profonde non siano ancora entrate nel design tecnologico. Ma se lo fanno, un buon design potrebbe arrivare a significare qualcosa di molto più ricco.

Sulla creazione di strutture che favoriscono la vita

L’architettura stava peggiorando, non migliorando. Questa fu la conclusione di Christopher Alexander a metà del XX secolo.

Gran parte dell’architettura moderna è inerte e fa sentire le persone morte dentro. Può essere elegante e intellettuale, può persino vincere premi, ma non aiuta a generare una sensazione di vita nei suoi occupanti. Cosa è andato storto e come potrebbe l’architettura correggere il suo corso?

Motivato da questa domanda, Alexander ha condotto numerosi esperimenti nel corso della sua carriera, andando sempre più a fondo. A partire dai suoi modelli di design, ha scoperto che i design che suscitavano più sentimenti nelle persone, quella che chiamava struttura vivente, condividevano determinate qualità. Questa non era solo un’intuizione, ma una teoria empirica verificabile, che ha convalidato e perfezionato dalla fine degli anni ’70 fino all’inizio del secolo. Ha identificato 15 qualità, ognuna con una definizione tecnica e molti esempi.

Le qualità sono:

  • Livelli di scala
  • centri forti
  • Confini
  • Ripetizione alternata
  • Spazio positivo
  • buona forma
  • Simmetrie locali
  • Incastro profondo e ambiguità
  • Sfumature di contrasto
  • Rugosità
  • Echi
  • Il vuoto
  • Semplicità e calma interiore
  • Non separazione

Come scrive Alexander, la struttura abitativa non è solo piacevole ed energizzante, ma lo è anche. La struttura vivente raggiunge gli esseri umani a un livello trascendente, connettendo le persone con se stesse e tra loro, con tutti gli esseri umani attraverso secoli, culture e climi.

Eppure l’architettura moderna, come ha mostrato Alexander, ha pochissime qualità che rendono la struttura vivente. In altre parole, nel corso del 20° secolo gli architetti si sono insegnati a vicenda a sbagliare tutto. Peggio ancora, questi errori sono stati cristallizzati nei codici edilizi, nelle leggi sulla zonizzazione, nei criteri di aggiudicazione e nell’istruzione. Decise che era ora di cambiare le cose.

Le idee di Alexander sono state estremamente influenti nella teoria e nella critica architettonica. Ma il mondo non ha ancora visto il cambio di paradigma che sperava.

Entro la metà degli anni ’90, Alexander ha riconosciuto che per raggiungere i suoi obiettivi, ci sarebbero state molte più persone a bordo, e non solo architetti, ma tutti i tipi di progettisti, sviluppatori di infrastrutture e persone comuni. E forse altri campi oltre all’architettura. La rivoluzione digitale stava arrivando al culmine.

L’invito di Alexander ai designer di tecnologia

Mentre Alexander perseguiva ostinatamente la sua ricerca, iniziò a notare il potenziale per la tecnologia digitale di essere una forza positiva. Sempre di più, la tecnologia digitale stava diventando parte dell’ambiente umano, diventando, cioè, architettonico.

Nel frattempo, le idee di Alexander sui modelli di progettazione erano entrate nel mondo del design tecnologico come un modo per organizzare e comunicare la conoscenza del design. A dire il vero, questo vecchio lavoro di Alexander si è rivelato molto prezioso, in particolare per l’ingegneria del software.

A causa della sua fama per i modelli di progettazione, nel 1996 Alexander è stato invitato a tenere un discorso programmatico in un’importante conferenza di ingegneria del software sponsorizzata dall’Association for Computing Machinery.

Nel suo discorso, Alexander ha osservato che l’industria tecnologica stava facendo grandi passi avanti in termini di efficienza e potenza, ma forse non si era fermato a chiedere: “Cosa dovremmo fare con tutti questi programmi? Come dovrebbero aiutare la Terra?”

“Per ora, sei come pistole a noleggio”, ha detto Alexander. Ha invitato il pubblico a creare tecnologie per il bene, non solo a pagamento.

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Una scena del gioco Second Life, evocativa del diffuso immaginario del metaverso. È più simile alla scena postmoderna o alla pagoda cinese? Credito: ZZ Bottom/Wikimedia Commons, CC BY

Allentando il processo di progettazione

In “The Nature of Order”, Alexander ha definito non solo la sua teoria della struttura vivente, ma anche un processo per creare tale struttura.

In breve, questo processo implica la partecipazione democratica e scaturisce dal basso verso l’alto in una progressione in evoluzione che incorpora le 15 qualità della struttura vivente. Il risultato finale non è noto in anticipo, viene adattato lungo il percorso. Mi viene in mente il termine “organico”, e questo è appropriato, perché la natura crea quasi invariabilmente una struttura vivente.

Ma l’architettura tipica – e il design in molti campi – è, al contrario, dall’alto verso il basso e rigorosamente definita fin dall’inizio. In questo processo simile a una macchina, la rigida precisione è prioritaria rispetto all’adattabilità locale, i ruoli del progetto sono separati e l’enfasi è sul valore commerciale e sugli investimenti rispetto a qualsiasi altra cosa. Questa è una ricetta per una struttura senza vita.

Il lavoro di Alexander suggerisce che se la struttura vivente è l’obiettivo, il processo di progettazione è il luogo su cui concentrarsi. E il campo della tecnologia sta iniziando a mostrare sentori di cambiamento.

Nella gestione dei progetti, ad esempio, l’approccio tradizionale a cascata ha seguito un programma rigido e graduale definito in anticipo. L’inizio del secolo ha visto l’emergere di un approccio più dinamico, soprannominato agile, che consente una maggiore adattabilità attraverso frequenti check-in e definizione delle priorità, progredendo in “sprint” di una o due settimane anziché in fasi più lunghe.

E nel design, anche il paradigma del design incentrato sull’uomo sta prendendo piede. Il design incentrato sull’uomo enfatizza, tra gli altri elementi, il continuo test e perfezionamento di piccole modifiche rispetto agli obiettivi di progettazione.

Un processo di progettazione che promuove la vita

Tuttavia, Alexander direbbe che in entrambe queste traiettorie mancano alcune delle sue intuizioni più profonde sulla struttura vivente. Possono stimolare più acquisti e aumentare i prezzi delle azioni, ma questi approcci non creeranno necessariamente tecnologie buone per ogni persona e buone per il mondo.

Eppure ci sono alcuni sforzi emergenti verso questo fine più profondo. Ad esempio, il pioniere del design Don Norman, che ha coniato il termine “esperienza dell’utente”, ha sviluppato le sue idee su quello che chiama design incentrato sull’umanità. Questo va oltre la progettazione incentrata sull’uomo per concentrarsi sugli ecosistemi, avere una visione a lungo termine, incorporare i valori umani e coinvolgere le comunità di stakeholder lungo il percorso.

La visione del design incentrato sull’umanità richiede cambiamenti radicali nel campo della tecnologia. Questo è esattamente il tipo di riorientamento che Alexander chiedeva nel suo discorso programmatico del 1996. Proprio come i modelli di design suggeriti in primo luogo, il campo della tecnologia non ha bisogno di reinventare la ruota. Tecnologi e persone di ogni tipo possono trarre vantaggio dall’enorme e attento lavoro che Alexander ha lasciato.


Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.La conversazione

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