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Bolletta climatica: le comunità carbonifere potrebbero passare al nucleare?

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Credito: Unsplash/CC0 di dominio pubblico

Un importante disegno di legge economico diretto al presidente prevede incentivi “rivoluzionari” per l’industria dell’energia nucleare, affermano gli esperti, e quei crediti d’imposta sono ancora più sostanziali se una struttura è situata in una comunità in cui una centrale a carbone sta chiudendo.

Il disegno di legge trasformativo fornisce la maggior parte della spesa per combattere il cambiamento climatico da parte di una nazione in una singola spinta. Tra le molte cose che potrebbero fare gli esperti di energia nucleare dire è stimolare più progetti come quello che Bill Gates sta pianificando a Kemmerer, nel Wyoming. La società di Gates, TerraPower, prevede di costruire un reattore nucleare avanzato e non tradizionale e di assumere i lavoratori di una centrale elettrica a carbone locale la cui chiusura è prevista a breve.

Le aziende che progettano e costruiscono la prossima generazione di reattori nucleari potrebbero scegliere uno dei due nuovi crediti d’imposta disponibili per i generatori di elettricità senza emissioni di carbonio, come l’eolico e il solare. Per garantire che le comunità carbonifere abbiano un posto nella transizione energetica, entrambi i crediti d’imposta includono un bonus di 10 punti percentuali per le strutture situate dove i residenti hanno fatto affidamento su impianti a combustibili fossili o attività minerarie, un “incentivo considerevole” per localizzarli lì, secondo Matt Crozat , direttore senior per la strategia e lo sviluppo delle politiche presso l’Istituto per l’energia nucleare.

Ciò potrebbe includere le città del West Virginia dipendente dal carbone, dal momento che lo stato ha eliminato il divieto delle centrali nucleari quest’anno. O nel Maryland, dove lo stato ha annunciato una partnership a giugno per cercare di riutilizzare un sito di combustibili fossili per un piccolo reattore nucleare. O nel Montana, dove i legislatori stanno considerando i reattori nucleari avanzati come possibile sostituto delle caldaie a carbone.

Staffan Qvist, esperto di analisi dei sistemi energetici e strategie di decarbonizzazione, ha studiato a fondo la fattibilità della sostituzione delle centrali a carbone con alternative prive di emissioni in Cina e Polonia. Ha scoperto che le centrali a carbone sono spesso siti ideali per reattori nucleari avanzati ad alta temperatura.

“È una tendenza in crescita”, ha detto Qvist, “ora se ne parla ovunque”. Qvist è anche fondatore di Qvist Consulting Limited nel Regno Unito. “Hai un sito, hai una connessione alla rete. Hai attrezzature che possono rimanere in uso e hai una forza lavoro che potrebbe essere riqualificata”.

Un progetto di NuScale Power è il primo ad essere completamente certificato negli Stati Uniti e la società prevede di iniziare a far funzionare un piccolo reattore modulare nel 2029 presso l’Idaho National Laboratory. Il direttore finanziario della società, Chris Colbert, ha affermato che le ex centrali a carbone sono luoghi ideali per la tecnologia nucleare avanzata, in parte perché le linee di trasmissione sono già in atto.

Colbert ha anche affermato che pensa che i potenziali clienti saranno più interessati ai piccoli reattori avanzati dell’azienda a causa degli incentivi nel disegno di legge.

Ci sono quasi $ 375 miliardi di incentivi per il clima nella legge sulla riduzione dell’inflazione. Tra questi, c’è un nuovo credito d’imposta disponibile per qualsiasi produttore di elettricità senza emissioni di carbonio. Ciò include nuovi reattori nucleari avanzati che inizieranno la costruzione nel 2025 o successivamente. Le centrali nucleari esistenti che espandono la loro produzione potrebbero ottenere credito per quella produzione di elettricità aggiuntiva. Il credito vale almeno $ 25 per megawattora per il primo decennio in cui l’impianto opera, secondo NEI, l’associazione di categoria del settore.

Tuttavia, i proprietari di un nuovo generatore di elettricità senza emissioni di carbonio potrebbero beneficiare di un credito d’imposta sugli investimenti, pari al 30% dell’importo pagato per costruire l’impianto.

Il conto prevede anche 700 milioni di dollari per produrre negli Stati Uniti il ​​combustibile di uranio di cui hanno bisogno molti reattori avanzati. E c’è un credito d’imposta per le centrali nucleari esistenti del valore fino a $ 15 per megawattora dal 2024 al 2032. È una spinta sufficiente che è altamente probabile che nessuna centrale nucleare chiuderà durante quel periodo per motivi economici, ha detto Crozat. Ci sono opzioni estese su come utilizzare il credito, con pagamenti diretti per alcuni proprietari, come le utenze municipali.

Gli incentivi sono un punto di svolta per l’industria dell’energia nucleare, ha affermato Jacopo Buongiorno, professore di scienze e ingegneria nucleare al Massachusetts Institute of Technology. Buongiorno ha studiato il futuro dell’energia nucleare in un mondo limitato dal carbonio.

“Questo è davvero sostanziale”, ha detto mentre leggeva l’elenco dei crediti d’imposta. “Questo dovrebbe muovere l’ago in termini di rendere queste tecnologie economicamente praticabili fin dall’inizio”.

A Buongiorno è piaciuto che i crediti siano disponibili per molte tecnologie carbon free.

“Non è solo nucleare, non è solo solare, è tutto quanto sopra, che è quello che abbiamo predicato come il giusto approccio per la decarbonizzazione”, ha detto. “Devi spingere tutti qui.”

Ma Grant Smith, un consulente senior per le politiche energetiche presso l’Environmental Working Group, ha affermato che i crediti d’imposta per le piccole unità nucleari modulari sono uno spreco di dollari dei contribuenti. Deviano risorse dalle tecnologie emergenti commercialmente valide, ha detto Smith, e alimentano “la continua falsa narrativa della tecnologia nucleare economica e facilmente implementabile che il settore ha prodotto per decenni”. Smith guida il lavoro dell’organizzazione no profit per accelerare la transizione verso le energie rinnovabili.

La Georgia ha l’unico progetto nucleare attualmente in costruzione negli Stati Uniti. Si prevede che due grandi reattori tradizionali sarebbero costati 14 miliardi di dollari e ora dovrebbero costare più di 30 miliardi di dollari.

Per questo, Buongiorno ha detto che sarebbe scioccato se ci fosse un altro ordine per un grande reattore tradizionale negli Stati Uniti. La percezione del rischio finanziario, o del rischio del progetto in generale, sarebbe troppo alta, ha detto.

Ci sono circa 40 concetti seri in sviluppo per la prossima generazione di reattori nucleari avanzati in tutto il mondo, ha affermato Qvist. La Cina è stata la prima a collegare uno dei reattori di nuova generazione alla sua rete per produrre circa 200 megawatt di elettricità. Un reattore ad alta temperatura raffreddato a gas è entrato in funzione lo scorso anno.

Kairos Power ha chiesto il permesso per costruire un reattore di prova a Oak Ridge, nel Tennessee. GE Hitachi sta lavorando a un reattore in Ontario, Canada, e se ha successo, c’è molto interesse negli Stati Uniti, in Polonia e altrove in Europa, ha detto Qvist.

La più grande compagnia elettrica pubblica negli Stati Uniti, la Tennessee Valley Authority, ha lanciato quest’anno un programma per sviluppare e finanziare nuovi piccoli reattori nucleari modulari come parte della sua strategia per ridurre drasticamente le emissioni di gas serra. Il TVA è incentrato sul design di GE Hitachi.

Si prevede che almeno una dozzina di reattori avanzati entreranno in funzione negli anni ’20.

“Non è lontano, non è speculativo e non è sulla carta”, ha detto Qvist. “Ci sono davvero molte cose che accadono davvero.”


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