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Virus trovato nel cuore di maiale utilizzato nel trapianto umano

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In questa foto fornita dalla University of Maryland School of Medicine, David Bennett Jr., a destra, si trova accanto al letto d’ospedale di suo padre a Baltimora, Maryland, il 12 gennaio 2022, cinque giorni dopo che i medici hanno trapiantato un cuore di maiale in Bennett Sr., in un ultimo disperato tentativo di salvargli la vita. I ricercatori che cercano di scoprire cosa ha ucciso Bennett Sr., la prima persona a ricevere un trapianto di cuore da un maiale, hanno scoperto segni di un virus animale nell’organo ma non possono ancora dire se abbia avuto un ruolo nella morte dell’uomo. Credito: Scuola di Medicina dell’Università del Maryland tramite AP

I ricercatori che cercano di scoprire cosa abbia ucciso la prima persona a ricevere un trapianto di cuore da un maiale hanno scoperto che l’organo ospitava un virus animale, ma non possono ancora dire se abbia avuto un ruolo nella morte dell’uomo.

Un uomo del Maryland, David Bennett Sr., 57 anni, è morto a marzo, due mesi dopo l’innovativo trapianto sperimentale. I medici dell’Università del Maryland hanno detto giovedì di aver trovato una sorpresa indesiderata: il DNA virale all’interno del cuore di maiale. Non hanno trovato segni che questo bug, chiamato citomegalovirus suino, stesse causando un’infezione attiva.

Ma una delle principali preoccupazioni per i trapianti da animale a uomo è il rischio che possa introdurre nuovi tipi di infezioni nelle persone.

Poiché alcuni virus sono “latenti”, nel senso che si nascondono senza causare malattie, “potrebbe essere un autostoppista”, ha detto all’Associated Press il dottor Bartley Griffith, il chirurgo che ha eseguito il trapianto di Bennett.

Tuttavia, lo sviluppo è in corso di test più sofisticati per “assicurarci di non perdere questo tipo di virus”, ha aggiunto il dottor Muhammad Mohiuddin, direttore scientifico del programma di xenotrapianti dell’università.

Il virus animale è stato segnalato per la prima volta dal MIT Technology Review, citando una presentazione scientifica che Griffith ha fatto all’American Society of Transplantation il mese scorso.

Virus trovato nel cuore di maiale utilizzato nel trapianto umano

In questa foto fornita dalla University of Maryland School of Medicine, i membri del team chirurgico mostrano il cuore di maiale per il trapianto nel paziente David Bennett a Baltimora venerdì 7 gennaio 2022. I ricercatori cercano di scoprire cosa ha ucciso Bennett, la prima persona di ricevere un trapianto di cuore da un maiale, hanno scoperto segni di un virus animale nell’organo ma non possono ancora dire se abbia avuto un ruolo nella morte dell’uomo. Credito: Mark Teske/University of Maryland School of Medicine tramite AP, File

Per decenni, i medici hanno provato a usare gli organi di animali per salvare vite umane senza successo. Bennett, che stava morendo e non era idoneo per un trapianto di cuore umano, è stato sottoposto all’ultimo intervento chirurgico utilizzando il cuore di un maiale geneticamente modificato per ridurre il rischio che il suo sistema immunitario respingesse rapidamente un tale organo estraneo.

Il team del Maryland ha affermato che il maiale donatore era sano, aveva superato i test richiesti dalla Food and Drug Administration per verificare la presenza di infezioni ed è stato allevato in una struttura progettata per impedire agli animali di diffondere infezioni. Revivicor, la società che ha fornito l’animale, ha rifiutato di commentare.

Griffith ha detto che il suo paziente, mentre era molto malato, si stava riprendendo abbastanza bene dal trapianto quando una mattina si svegliò peggio, con sintomi simili a un’infezione. I medici hanno eseguito numerosi test per cercare di capire la causa e hanno somministrato a Bennett una varietà di antibiotici, farmaci antivirali e un trattamento di potenziamento immunitario. Ma il cuore del maiale si è gonfiato, si è riempito di liquido e alla fine ha smesso di funzionare.

“Cosa stava facendo il virus, se non altro, che potrebbe aver causato il gonfiore nel suo cuore?” chiese Griffith. “Sinceramente non lo sappiamo.”

Inoltre, la reazione non sembrava essere un tipico rigetto d’organo, ha detto, notando che le indagini sono ancora in corso.

Nel frattempo i medici di altri centri medici in tutto il paese stanno sperimentando organi animali in corpi umani donati e sono ansiosi di tentare presto studi formali su pazienti vivi. Non è chiaro come il virus del maiale influenzerà quei piani.


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