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Uno studio su larga scala sull’alimentazione disordinata nei bambini esplora il ruolo del peso, del sesso e della pubertà

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Credito: CC0 Pubblico Dominio

I disturbi alimentari, che colpiscono più di 28 milioni di persone a livello nazionale, richiedono un tributo elevato. Oltre alla sofferenza individuale che causano, i disturbi alimentari costano agli Stati Uniti quasi 65 miliardi di dollari ogni anno.

L’intervento precoce è essenziale per ridurre al minimo i danni, ma i ricercatori sanno molto poco su come inizia ed evolve un’alimentazione disordinata prima dell’adolescenza. Un nuovo studio su quasi 12.000 bambini di 9 e 10 anni, pubblicato questa settimana su JAMA Pediatria, fornisce informazioni chiave che aiutano a colmare tale lacuna. I ricercatori hanno esaminato come età, sesso, peso e stadio della pubertà fossero correlati a comportamenti come abbuffate e vomito per controllare il peso.

“Il primo aspetto importante è che questi comportamenti sono più comuni di quanto abbiamo visto prima, con una prevalenza fino al 5% in alcuni casi”, ha affermato l’autore principale dello studio, Stuart Murray, DClinPsych, Ph.D., Della Martin professore associato di psichiatria e scienze comportamentali e direttore del Programma per i disturbi alimentari presso il Dipartimento di psichiatria e scienze comportamentali presso la Keck School of Medicine della USC.

Contrariamente alle supposizioni culturali, i ricercatori hanno scoperto che i ragazzi e le ragazze avevano la stessa probabilità di impegnarsi in un’alimentazione disordinata. L’analisi ha anche rivelato che i bambini con indici di massa corporea (BMI) più elevati, così come quelli più avanti nella pubertà, hanno affrontato un rischio elevato.

I risultati aiutano a delineare la portata del problema in questa fascia di età e indicano fattori di rischio biologico che alla fine potrebbero portare a soluzioni più mirate, ha affermato Murray.

“Prima riusciamo a rilevare questi comportamenti, più è probabile che saremo in grado di trattarli”, ha detto. “Questi risultati aprono una porta per lo sviluppo di sforzi di prevenzione più tempestivi e precisi”.

Quantificare il rischio

I ricercatori hanno utilizzato i dati di 11.878 bambini, di età compresa tra 9 e 10 anni, raccolti tra il 2016 e il 2018 attraverso lo studio Adolescent Brain Cognitive Development finanziato dal NIH, il più grande studio a lungo termine sullo sviluppo del cervello e sulla salute dei bambini negli Stati Uniti. Piuttosto che studiare i disturbi alimentari a tutti gli effetti, che sono sia rari che difficili da rilevare nei bambini, Murray e i suoi colleghi hanno analizzato comportamenti alimentari disordinati, che possono fornire indizi su chi è a rischio di sintomi più gravi su tutta la linea.

Il team ha studiato abbuffate, vomito per controllare il peso e altri comportamenti (come l’esercizio fisico o la limitazione delle calorie) intesi a prevenire l’aumento di peso. Il 5% dei bambini nello studio si era impegnato in abbuffate, mentre il 2,5% aveva adottato misure per evitare di aumentare di peso.

Oltre a misurare la prevalenza complessiva dell’alimentazione disordinata, i ricercatori hanno cercato associazioni tra quei comportamenti e sesso, BMI e stadio della pubertà. Non hanno riscontrato differenze di sesso, indicando che i ragazzi corrono gli stessi rischi delle ragazze.

“Tendiamo a pensare che i disturbi alimentari affliggono prevalentemente le ragazze, ma ci sono sempre più dati che mostrano che i ragazzi lottano altrettanto”, ha detto Murray. “Questa è una chiamata alle armi per assicurarci di prendere sul serio quei casi”.

I bambini più avanti nella pubertà hanno dovuto affrontare elevate probabilità di adottare misure per prevenire l’aumento di peso. I ricercatori hanno anche scoperto che i bambini con un BMI più alto avevano più probabilità rispetto ai bambini con un BMI più basso di impegnarsi in tutti i comportamenti alimentari disordinati studiati: abbuffate, vomito e altre azioni per evitare l’aumento di peso.

Migliore screening e prevenzione

I risultati dello studio possono migliorare la prevenzione dei disturbi alimentari evidenziando chi è più a rischio, ha detto Murray. Ad esempio, i pediatri e le scuole medie possono scegliere di aumentare il monitoraggio e lo screening dei bambini con BMI elevato e dei bambini che iniziano la pubertà prima dei loro coetanei. Gli sforzi educativi sia per i medici che per i genitori dovrebbero anche sottolineare che i ragazzi affrontano rischi simili alle ragazze.

Murray e il suo team stanno anche studiando la neurobiologia alla base dei comportamenti alimentari disordinati, anche attraverso un recente studio che ha rivelato differenze nella struttura del cervello tra bambini con e senza disturbo da alimentazione incontrollata.

Oltre a Murray, gli altri autori dello studio sono Aaron J. Blashill del Dipartimento di Psicologia della San Diego State University e Jerel P. Calzo della Divisione di promozione della salute e scienze comportamentali, School of Public Health, San Diego State University.


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