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Un profilo microbico intestinale distinto può identificare il cancro del pancreas, indipendentemente dallo stadio

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Cellule di cancro al pancreas (blu) che crescono come una sfera racchiusa in membrane (rosso). Credito: National Cancer Institute

Uno specifico pannello di microbi intestinali può identificare il cancro al pancreas, indipendentemente da quanto è progredita la malattia, suggerisce una ricerca pubblicata online sulla rivista Intestino.

I risultati offrono la speranza di un nuovo metodo non invasivo per diagnosticare questa malattia difficile da curare, che attualmente si basa su procedure invasive per rilevarla, affermano i ricercatori.

Il cancro al pancreas è il 12° tumore più comune al mondo, ma è destinato a diventare ancora più comune nei prossimi due decenni. La forma più comune della malattia è l’adenocarcinoma duttale pancreatico per il quale le prospettive sono scarse, con meno di 1 persona su 20 che sopravvive a 5 o più anni.

Ciò è in gran parte dovuto al fatto che la diagnosi viene spesso effettuata quando la malattia è avanzata e dall’assenza di opzioni terapeutiche efficaci. Scansioni, campioni di tessuto e campioni di urina e sangue vengono utilizzati per diagnosticarlo. Ma sono urgentemente necessari modi meno invasivi per raccoglierlo e in una fase iniziale, affermano i ricercatori.

Prove recenti suggeriscono che i cambiamenti nel microbioma, i trilioni di batteri, funghi e altri microbi che abitano il tratto digestivo, possono avere un ruolo sia nel suo sviluppo che nella sua progressione.

Per esplorare ulteriormente questo aspetto, i ricercatori hanno analizzato 100 campioni di saliva e 212 feci e tessuto pancreatico da 57 adulti spagnoli a cui è stata appena diagnosticata la forma duttale e prima del trattamento: 25 con malattia in stadio iniziale e 32 con malattia avanzata; 50 persone sane abbinate per età e sesso; e 29 persone con pancreatite cronica, un noto fattore di rischio per il cancro del pancreas.

I microbi intestinali erano più informativi dei microbi della bocca. Dopo aver tenuto conto di fattori di rischio noti come fumo, alcolismo, obesità e diabete, è stato osservato un profilo microbico distinto nei campioni di feci di persone con carcinoma duttale del pancreas rispetto alle persone con pancreatite cronica e quelle senza nessuna delle due malattie.

Le tecniche di apprendimento automatico hanno identificato un caratteristico arricchimento di alcune specie e una relativa scarsità di altre. Methanobrevibacter smithii, Fusobacterium nucleatum, Alloscardovia omnicolens, Veillonella atypica e Bacteroides finegoldii erano abbondanti nei campioni di feci dei malati di cancro mentre Faecalibacterium prausnitzii, Bacteroides coprocola, Bifidobacterium bifidum o Romboutsia timonensis erano esauriti.

Questo profilo microbico ha identificato costantemente i pazienti con la malattia, indipendentemente da quanto fosse progredito, suggerendo che le firme caratteristiche del microbioma emergono presto e che il microbioma delle feci potrebbe raccogliere la malattia in fase iniziale, affermano i ricercatori.

L’abilità predittiva è stata valutata utilizzando l’area sotto la curva caratteristica operativa del ricevitore (AUROC), una rappresentazione grafica di come un test identifica ed esclude una determinata condizione. Un’area al di sotto della curva ROC di 0,5 corrisponde a una possibilità casuale;1 equivale a una precisione perfetta. In questo caso, la curva AUROC ha raggiunto 0,84.

La precisione è ulteriormente aumentata fino a 0,94 quando il profilo microbico è stato combinato con i livelli ematici dell’antigene dei carboidrati 19-9, una sostanza indicativa di cancro al pancreas, ma anche di varie altre condizioni, e l’unico test non invasivo attuale, approvato dall’autorità di regolamentazione dei farmaci degli Stati Uniti , la Food and Drug Administration (FDA), per il monitoraggio della progressione del cancro del pancreas.

La capacità predittiva del profilo microbico è stata convalidata in un gruppo separato di 76 persone tedesche, 44 delle quali avevano un cancro del dotto pancreatico e 32 delle quali no.

È stato quindi convalidato sulla base dei dati pubblicamente disponibili provenienti da 25 studi che hanno coinvolto 5792 campioni che coprivano 9 diverse condizioni di salute, inclusi altri tumori e diabete di tipo 2, un fattore di rischio per il cancro del pancreas.

Il profilo microbico della bocca, delle feci e dei campioni di tessuto pancreatico di pazienti con carcinoma duttale del pancreas era simile, suggerendo che potrebbero essere strettamente collegati.

“I nostri dati sono strettamente osservativi e trasversali”, sottolineano i ricercatori. “Tuttavia, ci sono forti indicazioni che i cambiamenti del microbioma fecale identificati non siano semplicemente una conseguenza di una funzione pancreatica compromessa o dei suoi effetti sistemici, sebbene non possano essere esclusi effetti indiretti”, aggiungono.

E si spingono fino a dire che, date le ricerche precedenti su un possibile legame tra il cancro del pancreas e il microbioma intestinale, “riteniamo che il panel presentato di [ductal pancreatic cancer]]le specie batteriche associate possono essere rilevanti al di là del loro uso per la diagnosi, fornendo promettenti futuri punti di ingresso per la prevenzione delle malattie e l’intervento terapeutico.”

In un commento collegato, i dott. Rachel Newsome e Christian Jobin dell’Università della Florida, avvertono: “Sebbene promettenti, questi risultati hanno un valore clinico limitato a causa della natura trasversale dello studio, e quindi i marcatori predittivi dovranno essere testati utilizzando una coorte prospettica prima di raggiungere una conclusione sul loro impatto clinico”.

Sarebbero necessarie ulteriori ricerche per scoprire se il profilo microbico è specifico per il cancro del pancreas e non è condiviso con altri tipi di cancro, aggiungono.

Nonostante ciò, la ricerca “rappresenta un importante contributo alla generazione di marcatori predittivi per [ductal pancreatic cancer] e mette in evidenza il ruolo chiave del microbiota nella sorveglianza del cancro …… “e rappresenta un progresso significativo per il rilevamento non invasivo del cancro”, scrivono.


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