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Sviluppo di trattamenti neuroscientificamente guidati per il disturbo da stress post-traumatico

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Sviluppo di trattamenti neuroscientificamente guidati per il disturbo da stress post-traumatico

Circa il nove percento degli adulti canadesi sperimenterà un disturbo da stress post-traumatico nel corso della vita, che si verifica quando un individuo sperimenta un evento traumatico, che spesso porta a flashback persistenti e grave ansia. Credito: Schulich Medicina e Odontoiatria

La dottoressa Ruth Lanius, professoressa di psichiatria presso Schulich Medicine & Dentistry e direttrice dell’unità di ricerca sul disturbo post-traumatico da stress (PTSD) presso la Western, sta sviluppando trattamenti neuroscientificamente guidati per i pazienti affetti da PTSD.

La maggior parte delle persone che soffrono di PTSD si presentano con la forma classica del disturbo, in cui mostrano un eccesso di eccitazione ed emotività in risposta a stimoli paurosi. Tuttavia, un sottogruppo di individui, circa il 14-30% di tutti i pazienti, presenta sintomi spesso associati a intorpidimento emotivo e eccitazione attenuata. Questo è noto come il sottotipo dissociativo del PTSD e porta a cambiamenti nell’attivazione cerebrale che sono spesso opposti a quanto si osserva nel PTSD classico.

“Penso che sia un modo in cui il cervello si adatta all’intollerabile quando le emozioni e l’eccitazione diventano troppo intense e il cervello, la mente e il corpo non possono più sopportarlo”, ha detto Lanius. “Al momento del trauma, questo arresto e il distacco dalle tue emozioni è una straordinaria strategia di sopravvivenza”.

Ma a lungo termine, questo distacco emotivo può interferire con il benessere fisico, psicologico ed emotivo di una persona, come provare amore per partner o figli. Il senso di colpa che ne deriva può essere debilitante.

Questi diversi profili sintomatici hanno portato Lanius a sviluppare un nuovo paradigma per la comprensione dello stress post-traumatico, incentrato sull’elaborazione sensoriale.

Intervenire a livello rettiliano

L’elaborazione sensoriale, come descritto in un recente articolo di Lanius e del suo team, si riferisce alla capacità di registrare, modulare e organizzare le informazioni sensoriali in entrata dal proprio mondo interno ed esterno, che a sua volta guida la nostra risposta agli stimoli interni ed esterni. Lanius e il suo team di ricerca ritengono che l’incorporazione dell’elaborazione sensoriale nel modo in cui viene compreso il disturbo da stress post-traumatico sia fondamentale per il suo trattamento.

“Il trauma viene vissuto attraverso input sensoriali: è davvero un insulto ai tuoi sensi”, ha detto Lanius. “Mentre vedi qualcosa di orribile, potresti anche sentire qualcuno che ti insulta, o sentire l’odore dell’alcol. Tutte queste informazioni sensoriali sono registrate a livello del cervello rettiliano. Per aumentare la sopravvivenza, questa parte del cervello prende il sopravvento e reagisce senza pensare. È così che sopravviviamo al trauma”.

Tuttavia, all’indomani del trauma, il cervello rettiliano diventa spesso iperreattivo e domina le funzioni cognitive di ordine superiore, che offrono una risposta troppo lenta per affrontare efficacemente il trauma.

Finora, il team di ricerca ha lavorato allo sviluppo di due diversi trattamenti per ridurre i sintomi del disturbo da stress post-traumatico, uno dei quali è il neurofeedback, chiamato anche “allenamento cerebrale”, che consente alle persone di regolare la propria attività cerebrale. Uno studio recente che ha esaminato questa nuova terapia ha rilevato che il suo tasso di remissione è paragonabile a terapie standard come la psicoterapia focalizzata sul trauma.

“Penso che dobbiamo porci la domanda: come possiamo intervenire a quei livelli rettiliani inferiori che mediano l’eccitazione, l’affetto crudo e le risposte difensive? Spesso i pazienti in clinica ci dicono: ‘So che non è stata colpa mia’, oppure “So di non essere una persona cattiva, ma non riesco a smettere di sentirlo.” Penso che questo sia quel cervello rettiliano che porta l’eccitazione legata al trauma e l’emozione cruda, che è ancora influenzata dal trauma. Ed è qui che dobbiamo davvero intervenire quando le terapie tradizionali non sono efficaci”.


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