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SARS-CoV-2 si sta muovendo tra gli esseri umani e la fauna selvatica negli Stati Uniti

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Cervo dalla coda bianca

Credito: Pixabay/CC0 di dominio pubblico

Nel 2020, la Danimarca ha abbattuto milioni di visoni per sedare una fonte di trasmissione zoonotica di COVID-19, il passaggio del virus SARS-CoV-2 tra esseri umani e animali. L’anno scorso, gli animali dello zoo, tra cui leoni, tigri e gorilla, si sono ammalati di virus, presumibilmente infettati dai loro custodi. E all’inizio di quest’anno, i criceti domestici sono stati coinvolti nel far precipitare un nuovo focolaio a Hong Kong.

Prima della pandemia di COVID-19, i coronavirus erano noti per causare alcune varietà del comune raffreddore e malattie importanti nelle popolazioni animali. Con il protrarsi della pandemia, è diventato chiaro che SARS-CoV-2 ha un debole per infettare un’ampia gamma di specie animali.

Con un virus così competente nel saltare le specie, il timore è che, anche se la pandemia è sotto controllo nelle popolazioni umane, il virus possa rimanere in una popolazione animale, pronta a saltare ancora una volta i confini delle specie per avviare il ciclo dell’umanità infezione di nuovo.

“Il pericolo è che possa formare un serbatoio animale che può riversarsi negli esseri umani”, afferma Frederic Bushman, microbiologo alla Perelman School of Medicine di Penn. “Si ritiene che ciò sia accaduto con il visone. Ogni volta che il virus persiste, c’è un’opportunità per un’ulteriore evoluzione, affinché il virus cambi”.

E sebbene non ci siano prove che ciò accada in misura significativa, la ricerca di scienziati negli Stati Uniti, incluso un team alla Penn, suggerisce che questi serbatoi potrebbero già esistere.

L’anno scorso, un’indagine condotta dalla Penn State University sull’infezione da SARS-CoV-2 nel cervo dalla coda bianca in Iowa ha rilevato tassi elevati di positività al virus. Uno studio precedente del Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti ha rilevato che il 40% dei cervi testati aveva anticorpi, segno che avevano avuto una precedente esposizione al virus. E all’inizio di questo mese, la variante omicron è stata trovata nel cervo a New York. Complessivamente, SARS-CoV-2 è stato trovato in cervi dalla coda bianca in 15 stati.

“I cervi dalla coda bianca sono in cima a un elenco di specie animali che hanno siti di legame del recettore cellulare che consentono loro di essere infettati da SARS-CoV-2”, afferma Eman Anis, microbiologo veterinario presso la School of Veterinary Medicine. “Se pensi a cosa ti serve per avere un serbatoio, hai bisogno che la specie sia infettata a una percentuale relativamente alta e sia in grado di diffondere l’infezione da un animale all’altro. Tutti questi criteri sono soddisfatti con quello che stiamo vedendo nei cervi .”

In uno studio recente, Anis, così come Bushman, lo studente di dottorato Andrew Marques, l’ecologo delle malattie della fauna selvatica Erick Gagne della Penn Vet, e colleghi miravano a dare un’occhiata ampia alla prevalenza del virus nei cervi nello stato della Pennsylvania. Il Wildlife Futures Program, una partnership tra la School of Veterinary Medicine e la Pennsylvania Game Commission, ha contribuito a facilitare la raccolta dei campioni.

“Eravamo interessati a provare a utilizzare la nostra rete per ottenere un insieme diffuso di campioni, in modo da avere un’idea migliore della distribuzione spaziale e della prevalenza del virus nei cervi”, afferma Gagne.

Lavorando attraverso Wildlife Futures, i ricercatori hanno ottenuto tamponi nasali da 93 cervi uccisi da cacciatori o uccisi su strada durante l’autunno e l’inverno del 2021. Di questi, 18 sono risultati positivi con un test PCR, o il 19% di quelli campionati, in 10 delle 31 contee campionati, in rappresentanza di varie regioni dello stato.

Sette di questi campioni positivi sono stati sottoposti a sequenziamento dell’intero genoma nel laboratorio di Bushman, che ha sequenziato campioni umani e tracciato varianti dall’inizio della pandemia e mantiene un dashboard dei loro risultati, che rappresentano quasi 5.000 sequenze dell’intero genoma. Dei campioni di cervo, due provenivano dalla variante alfa di SARS-CoV-2 e cinque dalla variante delta. I risultati sono stati pubblicati su un server di prestampa, MedRXiv, e non sono ancora stati oggetto di revisione tra pari, ma sono i primi rapporti scritti di delta e alfa nei cervi, afferma Bushman.

I due alfa, hanno notato i ricercatori, erano abbastanza diversi da suggerire che il virus fosse passato dagli esseri umani ai cervi due volte diverse. E da notare, non c’era alfa in circolazione nelle persone nel momento in cui l’alfa è stata rilevata nei cervi: il delta aveva l’alfa non seduto come variante dominante.

“L’alfa ha raggiunto il picco nelle persone in aprile e maggio”, dice Bushman, “ma lo vediamo nei cervi a novembre, molto tempo dopo che è scomparso negli esseri umani. È indicativo che la variante alfa sia circolata nei cervi in ​​Pennsylvania per un bel po’ volta.”

I campioni delta sono anche suddivisi in due gruppi distinti, “che sembrano potenzialmente due eventi di spillover indipendenti”, afferma Gagne. “Quelle sequenze corrispondono più da vicino a ciò che circolava all’interno delle persone al momento del campionamento”.

Sebbene i ricercatori richiedano cautela nell’interpretazione dei loro risultati, i risultati, insieme a quelli di altri gruppi, offrono la prova che “l’infezione dei cervi non è un evento unico o raro”, afferma Gagne.

I cervi non sono generalmente considerati animali che interagiscono a stretto contatto con gli umani su base regolare. Rimane un mistero come gli esseri umani possano aver ripetutamente trasmesso infezioni agli animali. Le persone che nutrono cervi, cervi in ​​cattività o persino il contatto con acque reflue cariche di virus sono tutte considerate possibilità.

“Ora che siamo consapevoli che i cervi possono essere infettati, anzi un’enorme percentuale è positiva, dobbiamo continuare a scavare”, afferma Anis.

Nei prossimi mesi, questi ricercatori della Penn hanno in programma di fare proprio questo, con l’obiettivo di espandere i loro test sui cervi selvatici e incorporare i test di altre specie di fauna selvatica.

“È molto importante continuare a monitorare ed espandere la nostra sorveglianza per assicurarci di sapere quali specie diverse possono essere infettate e cosa sta realmente accadendo là fuori nel mondo”, afferma Anis. “Ciò aiuterà a sviluppare strategie per la gestione in grado di proteggere anche gli animali e gli esseri umani”.


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