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I nuovi ricoveri pediatrici COVID hanno raggiunto un record negli Stati Uniti, poiché i bambini sono sempre più travolti dalla diffusione fulminea di Omicron.

Mentre gli esperti sono preoccupati e sottolineano la necessità di intensificare la vaccinazione tra i bambini, le prime indicazioni suggeriscono che il tasso di malattia grave della nuova variante potrebbe in effetti essere inferiore e la sua estrema contagiosità è alla base del rapido aumento.

I dati grezzi potrebbero anche essere confusi da infezioni casuali che non sono la causa principale di un ricovero ospedaliero.

I numeri aumentano

Secondo l’American Academy of Pediatrics, quasi 199.000 bambini sono stati segnalati infetti da COVID-19 nella settimana terminata il 23 dicembre, l’ultima settimana per la quale sono attualmente disponibili i dati, e un aumento del 50% rispetto ai dati all’inizio del mese.

La media di sette giorni dei ricoveri ospedalieri COVID per le persone di età compresa tra 0 e 17 anni è stata di 378 nella settimana terminata il 28 dicembre, un aumento del 66,1 percento rispetto alla settimana precedente e la cifra più alta di sempre, superando il precedente picco registrato durante l’ondata Delta di settembre 1, per dati ufficiali.

L’unica altra fascia di età in cui i ricoveri hanno raggiunto un nuovo picco sono i 18-29 anni.

I tassi di malattia grave rimangono comunque molto più bassi in termini assoluti rispetto ai gruppi di età più avanzata.

Ci sono stati 803 decessi di persone di età compresa tra 0 e 18 anni per COVID negli Stati Uniti, su oltre 820.000, dall’inizio della pandemia.

Le prime ricerche di Hong Kong basate su test di laboratorio su campioni di tessuto hanno mostrato che l’Omicron si replica fino a 70 volte più velocemente nei bronchi, le vie aeree che portano ai polmoni, rispetto a Delta, il che potrebbe aiutare a spiegare la sua estrema diffusione nella popolazione.

“Penso che a questo punto sia un gioco di numeri”, ha detto all’AFP Jim Versalovic, patologo e immunologo del Texas Children’s Hospital, il più grande ospedale pediatrico degli Stati Uniti.

“In base a ciò che abbiamo raccolto oggi, Omicron non sta causando infezioni più gravi, ma sta infettando molti più bambini. E quindi stiamo vedendo più bambini ricoverati in ospedale con COVID”, ha aggiunto.

Semmai, sembra esserci una percentuale maggiore di casi pediatrici lievi legati a Omicron, che è simile a quello che è stato visto negli adulti, ha aggiunto.

La sua relativa mitezza potrebbe essere spiegata dallo stesso studio di Hong Kong che ha mostrato che Omicron si replica 10 volte più lentamente nei polmoni rispetto a Delta, e uno studio sui criceti dell’Università di Tokyo lo ha confermato.

Ma “anche se hai una piccola percentuale di bambini che avrebbero una malattia grave, una piccola percentuale di un gran numero è un gran numero”, ha detto all’AFP Henry Bernstein, un pediatra del sistema ospedaliero Northwell Health di New York.

Sul motivo per cui il tasso di casi, e quindi i ricoveri ospedalieri, stanno aumentando più rapidamente nelle fasce di età più giovani rispetto a quelle più anziane, ci sono diversi fattori potenziali in gioco.

Il capo consigliere medico del presidente Joe Biden Anthony Fauci ha detto ai giornalisti questa settimana che “molti bambini sono ricoverati in ospedale con COVID anziché a causa di COVID”.

In altre parole, dal momento che gli ospedali sottopongono regolarmente i test COVID a tutti quelli ammessi, stanno rilevando infezioni casuali da coronavirus.

Il tasso di vaccinazione è anche più basso tra i bambini di età compresa tra 5 e 11 anni, che sono stati l’ultimo gruppo a diventare idoneo, a novembre.

Secondo i dati dei Centers for Disease Control and Prevention (CDC), solo il 15% di questo gruppo è completamente vaccinato, rispetto all’84% delle persone di età pari o superiore a 12 anni.

Vaccinazione fortemente consigliata

Il messaggio da portare a casa per i genitori, secondo Versalovic, è “non c’è tempo da perdere per ottenere un vaccino” e questo vale per tutta la famiglia, compresi gli adulti, che potrebbero diffondersi ai loro figli, ha aggiunto Bernstein.

In effetti, gli adolescenti ricoverati nell’ospedale di Versalovic sono “quasi esclusivamente non vaccinati”.

Il caso della vaccinazione dei bambini piccoli è stato rafforzato da un nuovo rapporto del CDC pubblicato giovedì che ha rilevato che gli effetti collaterali gravi erano estremamente rari nei bambini di 5-11 anni. I casi temuti di infiammazione cardiaca si sono verificati anche meno frequentemente rispetto ai maschi di età compresa tra 12 e 29 anni.

Solo i bambini di età compresa tra 0 e 5 anni rimangono non ammissibili ai vaccini, con aspettative per l’autorizzazione nei prossimi mesi.

Versalovic ha aggiunto che c’è anche motivo di sperare che il picco possa regredire molto rapidamente nelle prossime settimane, come si è visto in Africa meridionale.


© 2021 AFP

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