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Quando un bambino gravemente malato è senzatetto

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Credito: Pixabay/CC0 di dominio pubblico

In una sola notte nel 2020, secondo i dati del governo, circa 172.000 famiglie con bambini e 34.000 giovani non accompagnati di età inferiore ai 25 anni erano senza casa. Molte altre famiglie hanno alloggi insicuri a causa degli affitti alle stelle.

Un ampio corpus di ricerche rileva che entrambe le situazioni mettono i bambini a maggior rischio di problemi di salute. I genitori potrebbero avere difficoltà a portarli alle visite di assistenza primaria o a compilare regolarmente le prescrizioni. Le condizioni mediche non affrontate possono degenerare in emergenze potenzialmente letali, specialmente nei neonati e nei bambini con esigenze mediche complesse.

Per saperne di più sugli effetti dei senzatetto e delle malattie critiche nei bambini, Jonathan Gabbay, MD, medico residente in pediatria presso il Boston Children’s Hospital, ha collaborato con il medico di terapia intensiva Katherine Peeler, MD, MA, e Kathryn E. Whyte, LICSW, un assistente sociale del Franciscan Children’s Hospital, per rivedere la letteratura medica.

Hanno trovato pochi studi espliciti sull’argomento. Tuttavia, le prove disponibili indicano che una volta che neonati e bambini senzatetto atterrano in terapia intensiva, tendono a rimanere più a lungo. Senza un ambiente domestico stabile, i bambini sono meno in grado di riprendersi dopo la dimissione e hanno maggiori probabilità di essere riammessi in ospedale.

Insicurezza abitativa: un problema nascosto

Gabbay ei suoi colleghi propongono uno sforzo su tre fronti per identificare e affrontare l’insicurezza abitativa nei bambini gravemente malati. Lo screening è il primo passo fondamentale, perché le famiglie potrebbero non sentirsi a proprio agio nel rivelare queste informazioni da sole.

Lo stesso Gabbay è un esempio calzante. Appena uscito dal college, la sua casa d’infanzia non era sicura in cui tornare, quindi si è scontrato con parenti di buon cuore o ha dormito nella sua macchina. Ricorda di aver lasciato il suo cane in macchina per andare alle visite mediche.

“Non molte persone lo sapevano”, dice.

Il semplice guardare qualcuno non è un buon indicatore del fatto che sia un senzatetto, dice Peeler. Le persone con problemi abitativi possono sembrare a prima vista avere le risorse di cui hanno bisogno. Potrebbero mantenere un lavoro e prendersi cura del coniuge e dei figli.

“Ma se esamini più determinanti sociali della salute e chiedi, ‘hai bisogno di aiuto?’ La gente potrebbe dire: ‘sì, ho difficoltà a pagare l’affitto'”, dice Peeler. “Oppure possono dire: ‘Posso sfamare i miei figli, ma non mangio molto io stesso.’ Oppure, ‘Non ho un accesso affidabile a un’auto.'”

Fase uno: identificare i senzatetto

Idealmente, i team clinici dovrebbero esaminare i bambini per i senzatetto o l’insicurezza abitativa e altri determinanti sociali della salute subito dopo il ricovero in ospedale.

“I dati mostrano che molti medici non fanno questi screening, ma è fondamentale identificare presto l’insicurezza abitativa per pianificare le transizioni”, afferma Gabbay. “Lo screening può identificare gli ostacoli a una dimissione anticipata di successo, consentendo ai team di assistenza di soddisfare i bisogni della famiglia. Se si verifica un ritardo nell’identificazione, può allungare la degenza dei bambini e aumentare i costi, poiché i bambini non possono lasciare l’ospedale senza un alloggio sicuro. “

Lo screening può essere molto istruttivo. Un recente studio condotto dalla collega Kira Bona, MD, MPH, del Dana-Farber/Boston Children’s Cancer and Blood Disorders Center, ha testato una serie di domande di screening per le famiglie di bambini con nuova diagnosi di cancro. Quasi tutte le famiglie hanno risposto volentieri alle domande sulle difficoltà materiali: problemi nel pagare l’affitto o il mutuo o nel pagare le spese di auto, telefono o utenze, le spese mediche o il cibo. Più del 40% ha segnalato “problemi di denaro” e il 59% ha citato difficoltà in più di un’area.

Gabbay e Peeler stanno ora sviluppando uno strumento di screening per tutti i bambini ricoverati in ospedale, chiedendo informazioni sui determinanti sociali della salute, inclusi i senzatetto. Ad esempio, le domande relative all’alloggio potrebbero chiedere se la famiglia è preoccupata di perdere o di permettersi un alloggio, il tipo di residenza attuale, la frequenza dei traslochi della famiglia negli ultimi 12 mesi, la sicurezza e l’accessibilità dell’alloggio e la storia precedente di sfratti, senzatetto, o collocamento in rifugi di emergenza.

Fase due: pianificazione delle dimissioni per i bambini senzatetto

Idealmente, i team di assistenza dovrebbero iniziare la pianificazione delle dimissioni non appena viene identificata l’insicurezza abitativa o il senzatetto, per garantire che i bambini abbiano un luogo sicuro in cui riprendersi che soddisfi le loro esigenze mediche. Tali esigenze possono includere:

  • elettricità
  • attrezzature mediche
  • spazio
  • accessibilità
  • pulizia (per il controllo delle infezioni)
  • vicinanza agli operatori sanitari.

“Se un bambino viene mandato a casa con una nuova diagnosi di diabete, ad esempio, ha bisogno di un posto con elettricità costante per refrigerare l’insulina”, afferma Peeler. “O se hanno una nuova limitazione fisica, forse non possono salire fino all’appartamento senza ascensore del quarto piano che era stato precedentemente assegnato come rifugio”.

Fase tre: coordinamento delle cure

Per ridurre al minimo le riammissioni, i ricercatori esortano i fornitori dell’ospedale a coordinare l’assistenza del bambino con i fornitori di servizi medici ambulatoriali e ad assumere un assistente sociale per assistere le famiglie con alloggio, servizi pubblici, cibo e reddito di sicurezza supplementare (se la famiglia è idonea). Gli operatori ambulatoriali dovrebbero essere facili da raggiungere per le famiglie e dovrebbero avere case manager e assistenti sociali nel loro team.

Quando gli interventi iniziano presto, potrebbe essere possibile interrompere finalmente il circolo vizioso in cui i senzatetto portano a cattive condizioni di salute e le cattive condizioni di salute portano ai senzatetto.

“Più supporto hanno le famiglie una volta che passano all’ambiente ambulatoriale, più sono predisposte per il successo”, afferma Gabbay.


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