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Potrebbe essere sempre più legale, ma non significa che la cannabis sia sicura

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Credito: CC0 Pubblico Dominio

Il sondaggio di Arecent CBS News/YouGov ha rilevato che due terzi degli americani vogliono che l’uso ricreativo di marijuana sia legale. Quasi il 70 per cento degli stati consente l’uso medico dei prodotti a base di cannabis e un numero crescente ha legalizzato l’uso ricreativo.

Ma il neuroscienziato Yasmin Hurd afferma che ciò non significa che la cannabis abbia un buono stato di salute.

Ciò che consumiamo e quando nella vita siamo esposti ad esso svolgono un ruolo importante nel modo in cui il nostro cervello può essere influenzato. Questo è stato il messaggio di Hurd, parlando nella presentazione online “Neuroscience and Cannabis: Implications for Law and Policy”, che si è svolta opportunamente il 20 aprile, un’allusione alla cultura della cannabis. La presentazione di un’ora faceva parte del Project on Law e Applied Neuroscience, una collaborazione tra il Center for Law, Brain and Behavior presso il Massachusetts General Hospital e il Petrie-Flom Center for Health Law Policy, Biotechnology, and Bioethics presso la Harvard Law School.

Hurd è la cattedra di neuroscienze traslazionali di Ward-Coleman e direttore dell’Istituto delle dipendenze presso la Icahn School of Medicine del Monte Sinai. Ha rapidamente passato in rassegna la storia legale della cannabis in questo paese, rilevando le enormi disparità razziali in arresti, condanne e altre sanzioni, come la separazione delle madri dai loro neonati a seguito di test antidroga positivi.

Ma mentre l’applicazione parziale delle forze dell’ordine in merito alla marijuana ha portato a una tendenza alla legalizzazione, la scienza è più poco chiara. Anche al di là della sua “storia complessa” e del “complesso status giuridico e delle sue politiche”, la cannabis è una “pianta complessa”, ha affermato Hurd. “La cannabis contiene oltre 500 sostanze chimiche, inclusi oltre 140 cannabinoidi che hanno un grado maggiore o minore di attività psico-farmacologica”.

E sebbene la Hurd si sia concentrata principalmente sul composto psicoattivo più noto della cannabis, il THC, e in misura minore sul CBD, ha sottolineato che la loro interazione con il cervello umano è complicata da un altro fattore: i cannabinoidi presenti in natura nel corpo umano.

Questi cosiddetti cannabinoidi endogeni, o endocannabinoidi, sono neurotrasmettitori che controllano l’interazione cellulare. “Il sistema endocannabinoide è fondamentale per regolare il modo in cui le cellule parlano tra loro”, ha spiegato, governando il processo decisionale, la reattività emotiva e la memoria di lavoro. Poiché la cannabis consumata interagisce con gli stessi recettori a cui si collegano i cannabinoidi endogeni, l’attivazione cambia non solo il modo in cui ci sentiamo ma anche il modo in cui pensiamo.

Questo, ha sottolineato, è lo scopo dell’uso ricreativo della cannabis. “Se fosse benigno, nessuno lo userebbe.

“Se sembra inebriante, significa che si lega a un recettore e cambia il tuo cervello. La domanda è per quanto tempo e aumenta il rischio di disturbi psichiatrici?”

Per comprendere i possibili impatti negativi sul cervello, i ricercatori stanno esaminando se la cannabis possa effettivamente avere qualità di dipendenza. Il THC, ad esempio, interagisce con i recettori dei cannabinoidi del corpo in un modo che aumenta la dopamina, una “ricompensa” neurale. Questo piacevole risultato potrebbe essere il motivo per cui circa il 30 percento delle persone che usano regolarmente il farmaco svilupperà un disturbo da uso di cannabis, che può aumentare l’ansia.

Tuttavia, ha osservato Hurd, questo disturbo può essere una situazione di “pollo o uovo”. “La persona aveva un disturbo della personalità” che si è automedicata con la cannabis, ha chiesto. “O la cannabis ha contribuito a questo?”

L’impatto potenzialmente più significativo della cannabis è sul neurosviluppo, il cervello in via di sviluppo. Durante lo sviluppo prenatale, ad esempio, il sistema endocannabinoide sta crescendo e cambiando rapidamente. Quando viene introdotta la cannabis all’esterno, come quando una madre fuma o consuma marijuana, ciò che accade è “significativo”, ha detto Hurd. “La programmazione placentare è essenziale per il neurosviluppo e le aberrazioni legate ai rischi psichiatrici”.

Questi cambiamenti si verificano quando c’è esposizione alla cannabis. Ma, come con il disturbo da uso di cannabis, possono avere altre cause. “Lo stress produce un effetto molto più forte” sul feto, ha detto Hurd. Inoltre, mentre la combinazione di stress e cannabis sembra avere un effetto sinergico su questi cambiamenti, l’effetto a lungo termine di questi cambiamenti non è stato ancora determinato.

Tornando ancora una volta alle ramificazioni legali di questa scienza, Hurd ha affermato: “Se vogliamo arrestare le donne per aver fumato cannabis, dovremmo arrestare la maggior parte della società per lo stress” che provoca nelle donne in gravidanza.

L’adolescenza è un altro periodo di particolare vulnerabilità. La corteccia prefrontale è l’ultima parte del cervello a raggiungere la maturità, ha spiegato Hurd. Ancora in crescita fino ai vent’anni, quest’area ha mostrato cambiamenti strutturali negli adolescenti e nei giovani adulti che hanno fatto uso di cannabis, ancora una volta, simili ai cambiamenti osservati in condizioni di stress.

Un altro fattore complicante è la variabilità della cannabis. “Oggi”, ha detto Hurd, “stiamo assistendo a concentrazioni così elevate di THC nella cannabis da sopraffare i nostri endocannabinoidi”. Mentre gli effetti a lungo termine del THC sugli adolescenti includono la sensibilità allo stress, il THC ad alte dosi ha anche un impatto sul processo decisionale, ha affermato.

Tuttavia, sarebbe un errore studiare solo il THC. Un’altra sostanza chimica comunemente nota, il CBD, ha effetti molto diversi. A differenza del THC, il CBD non è inebriante né induce “ricompense” chimiche. E mentre alte dosi di CBD sembrano esacerbare l’ansia, è stato dimostrato che basse dosi la riducono effettivamente, ha detto.

Sottolineando che “non esiste medicina che non abbia effetti collaterali”, Hurd ha concluso che senza ulteriori ricerche, l’idea della cannabis come medicina rimane complicata. Le variabili su cosa contiene quella cannabis, in quale potenza e quando viene consumata contano, così come il modo in cui viene consumata. “Nessun medico direbbe che fumare qualcosa è salutare”.

Come linea guida, ha ribadito: “Il tuo cervello non matura completamente fino alla metà dei 20 anni, quindi più a lungo puoi aspettare per iniziare a consumare, meglio è per la salute del cervello”. Oltre a ciò, ha detto: “Guarda la cannabis che stai consumando, assicurati che non sia THC ad alte dosi e che contenga CBD.

“Fai i compiti su ciò che metti nel tuo corpo.”


Questa storia è stata pubblicata per gentile concessione della Harvard Gazette, il giornale ufficiale dell’Università di Harvard. Per ulteriori notizie sull’università, visitare Harvard.edu.

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