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Perché ricordi imbarazzanti sembrano emergere di notte?

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Credito: Africa Studio, Shutterstock

Molti di noi sono stati tenuti svegli la notte dal ricordo di qualche momento mortificante. Ma perché? Abbiamo chiesto all’esperto del sonno Eus van Someren.

Ci sono alcune prove per questo fenomeno di rabbrividire notturno, ma con un avvertimento, come spiega van Someren: “Abbiamo scoperto che se induci imbarazzo in chi dorme bene, le scansioni cerebrali che monitorano il circuito limbico indicano che l’imbarazzo è meno acuto al mattino rispetto a la sera prima».

In un ingegnoso esperimento per misurare questo, van Someren ha registrato dei volontari che cantavano lentamente, in stile karaoke, su canzoni come Silent Night. Fondamentalmente, non potevano sentire la propria voce nelle cuffie. Le loro registrazioni sono state poi riprodotte su di loro, in tutta la loro imperfetta gloria. Per determinare i livelli di imbarazzo, sono state misurate le risposte fisiologiche, come arrossire, e i partecipanti hanno completato i questionari.

Qual è il legame tra sonno e benessere emotivo?

Uno dei fatti che ha guidato il precedente progetto di van Someren, INSONNIA, è stata la scoperta che le probabilità di sviluppare depressione sono raddoppiate tra i dormienti poveri.

Ne consegue che una migliore comprensione del sonno e dei suoi disturbi potrebbe portare a interventi che migliorino la salute mentale generale. In uno studio di follow-up a lungo termine, van Someren ha scoperto che, se non trattato, il 43% degli insonni sviluppava depressione, con solo il 16% dopo l’intervento.

“Non solo un buon sonno è benefico, ma un sonno irrequieto può effettivamente essere disadattivo, il che significa che il cervello può diventare ancora più sensibile agli stati emotivi negativi”, afferma van Someren.

Il sonno irrequieto è il luogo in cui il dormiente non può stabilirsi in nessuno degli stati di sonno distintivi mentre continuano a tornare alla veglia o ad altri stati di sonno. Mentre i diversi stati di sonno attivano e disattivano diverse parti del cervello, uno dei più consequenziali sembra essere il movimento rapido degli occhi, o REM.

“Questo stato aiuta in particolare il cervello a disaccoppiare i ricordi dei fatti dal loro impatto emotivo”, aggiunge van Someren.

Si pensa che ciò avvenga perché durante il sonno REM, il locus coeruleus del cervello smette di rilasciare noradrenalina, un neurotrasmettitore associato allo stress. La noradrenalina comunica con l’amigdala del cervello che mette il corpo in allerta.

Fermare questa cascata chimica interrompe l’associazione tra ricordi e risposte emotive. I dormienti irrequieti perdono il beneficio di questa tregua, come si vede nel disturbo da stress post-traumatico. “Le persone che dormono bene tendono a non avere un disturbo da stress post-traumatico”, osserva van Someren.

Il rischio di sviluppare l’insonnia sembra in parte genetico, ma aumenta con le prime avversità della vita. Varianti in più geni sono state collegate all’insonnia, con queste correlazioni a varianti associate a depressione e ansia.

Qual è la scienza per dormire bene la notte?

Anche se tutti abbiamo ascoltato buoni consigli per dormire, come evitare gli schermi vicino all’ora di coricarsi, la risposta di van Someren è forse sorprendente.

“Non abbiamo una soluzione per il sonno irrequieto, quindi ci concentriamo maggiormente sulla limitazione dei danni, utilizzando la terapia cognitivo comportamentale per l’insonnia”.

Alcune ricerche mostrano che quando si dorme poco, la quantità complessiva di tempo che una persona dorme dovrebbe essere ridotta. Questo aiuta ad allenare il corpo ad adattare le fasi del sonno alla finestra ottimale di 7 o 8 ore, limitando anche i danni del prolungamento del sonno irrequieto.

Mentre l’importanza del sonno per la salute e il benessere è ben strombazzata, van Someren sottolinea quanto ancora c’è da imparare. “Circa il 95% degli articoli su sonno, memoria e apprendimento esamina l’impatto su fatti e abilità, non sulle emozioni o sullo stress fisiologico, ma sono tutti interconnessi”, afferma.

Clicca qui per saperne di più sulla ricerca di van Someren: Alleviando l’insonnia, le app di supporto emotivo prevengono anche la depressione.

Quindi, se ti ritrovi a letto sveglio a pensare a quella cosa imbarazzante che hai fatto, cerca di ricordare che ti sentirai meglio al mattino.


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