zecca, malattia di Lyme

Zecca dalle zampe nere in cerca di host. Credito: Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie (CDC), CC0

Mentre le zecche dalle zampe nere si fanno strada attraverso il Michigan, gli scienziati sperano che un nuovo vaccino in fase di sviluppo possa rendere la loro presenza meno minacciosa.

Il vaccino priverebbe le zecche di un tratto che le rende vettori eccezionali per la malattia di Lyme: la capacità di mordere e succhiare il sangue senza preavviso, attaccandosi abbastanza a lungo da trasmettere i batteri all’essere umano ospite.

“Hai mai sentito di qualcuno che ha schiaffeggiato un morso di zecca?” ha affermato il dottor Erol Fikrig, ricercatore di malattie infettive e professore alla Yale School of Medicine che sta lavorando allo sviluppo del vaccino. “No. Una zecca è silenziosa. Si nutre di te per un lungo periodo di tempo.”

Fikrig spera che il vaccino induca una persona a sviluppare una reazione fisica ai morsi di una zecca dalle zampe nere, nota anche come zecca dei cervi, la specie che trasporta i batteri della malattia di Lyme.

In una persona vaccinata, la pelle intorno a una puntura di zecca zampe nere diventerebbe pruriginosa, visibile e infiammata, simile a ciò che accade intorno a una puntura di zanzara. La reazione darebbe a qualcuno la possibilità di rimuovere un segno di spunta prima che abbia il tempo di trasmettere Lyme.

“Ci sono pochissime persone che guarderanno un morso di zecca, troveranno un segno di spunta su di loro e lo lasceranno rimanere”, ha detto Fikrig. “Lo tireranno fuori abbastanza velocemente.”

Il vaccino è stato ispirato da un fenomeno naturale chiamato resistenza alle zecche acquisita. Alcuni animali sviluppano nel tempo una resistenza naturale allo sputo di zecche; quegli animali sviluppano piaghe intorno ai morsi di zecca e le zecche che li mordono non mangiano bene, il che può farli staccare presto. Il vaccino in fase di sviluppo è progettato per indurre una risposta simile.

Un vaccino contro i morsi di zecca ha un vantaggio rispetto a un vaccino contro la malattia di Lyme, poiché le zecche dalle zampe nere possono trasportare più batteri di quello che causa la malattia di Lyme, ha affermato Jean Tsao, professore associato ed esperto di zecche della Michigan State University.

C’è anche l’anaplasmosi, un’altra malattia indotta dal morso di zecca i cui sintomi includono febbre, mal di testa, brividi e dolori muscolari ma che è difficile da diagnosticare perché non lascia un’eruzione cutanea. Questa malattia diventa preoccupante solo se non viene trattata precocemente con la doxiciclina, hanno detto gli esperti medici.

“Abbiamo parlato di Lyme perché è la più importante malattia nata da vettori … ma hai anche l’anaplasmosi”, ha detto Tsao. “È un numero un po’ distante, ma comunque, molte più persone contraggono l’anaplasmosi rispetto a West Nile o Zika o Dengue. E poi ci sono altri cinque agenti patogeni che questa zecca della malattia di Lyme trasmette. Quindi sviluppare un vaccino contro il tick è, credo, per molti versi più utile.”

Fikrig e un gruppo di ricercatori universitari della costa orientale hanno testato il vaccino nelle cavie e hanno riportato i loro risultati in un numero di novembre di Scienza Medicina traslazionale, che pubblica articoli scientifici originali sottoposti a revisione paritaria.

I porcellini d’India vaccinati nello studio hanno sviluppato arrossamento e irritazione già 18 ore dopo essere stati morsi. Le zecche si sono anche nutrite male e per meno tempo delle cavie vaccinate, a volte muoiono o si staccano da sole dopo 48 ore.

“Finora sono cautamente ottimista” sul fatto che un giorno il vaccino sarà disponibile per gli esseri umani, ha detto Fikrig. “Da quello che abbiamo visto nelle cavie, i risultati sono piuttosto promettenti”.

Valneva e Pfizer stanno sviluppando un vaccino contro la malattia di Lyme. È negli studi clinici sull’uomo.

Mentre i ricercatori continuano i loro esperimenti, le zecche stanno marciando.

Secondo i Centri federali per il controllo e la prevenzione delle malattie, negli Stati Uniti vengono segnalati ogni anno circa 35.000 casi di malattia di Lyme. Ma il CDC ha affermato che la cifra è probabilmente sottostimata, poiché si basa su medici che segnalano attivamente casi. Il CDC stima che 476.000 americani siano curati per Lyme ogni anno, una cifra che potrebbe essere gonfiata dai pazienti trattati per Lyme senza essere effettivamente infettati.

Nel 2020, 305 casi di Lyme sono stati segnalati al Dipartimento della salute e dei servizi umani del Michigan, principalmente nelle contee occidentali dello stato. Questo è in aumento rispetto ai 66 casi segnalati nel 2011.

Le zecche dalle zampe nere sono sempre più diffuse nel Michigan, ha affermato Tsao di MSU. C’era pochissimo rischio di incontrare una zecca portatrice di Lyme quando si è trasferita nello stato nel 2003. Ora, il potenziale per catturare Lyme esiste in quasi tutte le contee. Dove le zecche si diffondono, la malattia di solito non è molto indietro.

“Nel 2010, 2015, stavano iniziando a imbattersi nelle contee meridionali della penisola inferiore”, ha detto. “Se parli con le persone ad Ann Arbor e Ypsilanti, direbbero che probabilmente circa tre o quattro anni fa hanno iniziato a vedere più zecche”.

I medici del Michigan incontrano sempre più la malattia di Lyme nei loro pazienti, ha affermato il dott. Leonard Johnson, capo delle malattie infettive presso l’Ascension St. John Hospital di Detroit.

“Era raro che lo vedessimo, ed era solo nelle persone che avevano viaggiato in quelle aree” dove Lyme è comune, come la costa orientale o la penisola superiore occidentale, ha detto Johnson. “Ma ora lo vediamo abbastanza frequentemente durante i mesi caldi”.

Di solito ci vogliono circa 36 ore perché una zecca trasmetta la malattia di Lyme, ha detto.

Le persone che contraggono la malattia di solito sviluppano un’eruzione cutanea a forma di occhio di bue intorno a una puntura di zecca. Se non viene trattato con antibiotici entro poche settimane, Johnson ha affermato che Lyme può portare a complicazioni a lungo termine tra cui infiammazione cronica delle articolazioni, malattie cardiache e disturbi neurologici. Tali complicazioni richiedono un trattamento più intensivo.

Johnson ha suggerito alle persone di controllare la loro pelle per le zecche dopo aver trascorso del tempo all’aperto, in particolare nelle aree boschive, e di cercare le eruzioni cutanee a forma di occhio di bue.

La maggior parte dei pazienti che Johnson cura per la malattia di Lyme non sapeva di essere stata morsa da una zecca. Questo è qualcosa che il vaccino potrebbe cambiare.

“Ti permetterebbe di togliere il segno di spunta prima che l’infezione si verifichi effettivamente”, ha detto. “Penso che potrebbe essere uno strumento prezioso.”

Il vaccino è ancora nelle prime fasi di sviluppo. Secondo le stime di Fikrig, i ricercatori sono nel primo anno di sviluppo del vaccino, in genere un processo da cinque a dieci anni. Sebbene il rapido sviluppo dei vaccini COVID-19 mostri le possibilità per un lasso di tempo più breve, ha affermato.

“Il COVID ci ha mostrato qualcosa di diverso”, ha detto Fikrig. “I vaccini COVID sono arrivati ​​in circa (un anno), ma forse questa è stata un’eccezione alla regola. È difficile ancora dirlo. Ma forse l’esperienza del COVID potrebbe rendere il processo di sviluppo più veloce in futuro”.


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