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Nuovi indizi su come gli anticorpi materni possono proteggere i bambini dal citomegalovirus

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Credito: Unsplash/CC0 di dominio pubblico

Secondo uno studio condotto da un ricercatore presso Weill Cornell Medicine e NewYork-Presbyterian, gli anticorpi che evocano i globuli bianchi che inglobano il virus possono svolgere un ruolo importante nella protezione dei bambini da infezioni congenite potenzialmente gravi da citomegalovirus umano (HCMV).

Lo studio, apparso il 28 giugno nel Giornale di ricerca clinica, è stata l’analisi più completa del suo genere fino ad oggi nella ricerca HCMV. I ricercatori hanno esaminato gli anticorpi nel sangue di 81 madri infette da HCMV, confrontando le proprietà degli anticorpi nelle madri che avevano trasmesso l’HCMV rispetto a quelle che non avevano trasmesso ai loro bambini. Una scoperta chiave è stata che le donne nel gruppo di non trasmissione tendevano a mostrare livelli più elevati del meccanismo di evocazione dei globuli bianchi, noto come fagocitosi cellulare anticorpo-dipendente, contro l’HCMV.

“Questi risultati hanno certamente implicazioni per i tipi di risposte immunitarie che i vaccini HCMV dovrebbero prendere di mira”, ha affermato l’autrice senior Dr. Sallie Permar, professoressa di pediatria e cattedra di pediatria di Nancy C. Padovano presso Weill Cornell Medicine e Pediatra-in-Chief presso NewYork-Presbyterian Hospital/Weill Cornell Medical Center e NewYork-Presbyterian Komansky Children’s Hospital. Il primo autore dello studio è la dottoressa Eleanor C. Semmes, una dottoressa ricercatrice medica presso il Dipartimento di Genetica Molecolare e Microbiologia della Duke University School of Medicine.

Si ritiene che l’HCMV e i virus correlati della famiglia degli herpesvirus abbiano infettato gli esseri umani e altri mammiferi per almeno decine di milioni di anni. Durante quel periodo, questi virus hanno sviluppato una miriade di strumenti e strategie per eludere le difese immunitarie dei loro ospiti e stabilire infezioni a lungo termine. Si pensa che l’HCMV infetti la maggior parte delle persone nei paesi sviluppati e praticamente tutte le persone nei paesi in via di sviluppo. Sebbene la maggior parte delle infezioni passi inosservata, si ritiene che l’HCMV mentre cova nel corpo, di solito per tutta la vita, promuova sottilmente molteplici malattie umane, dal cancro alle malattie cardiache. Inoltre, un sistema immunitario debole da HIV, farmaci immunosoppressori o essere molto vecchi o giovani, possono innescare la diffusione dell’HCMV e malattie potenzialmente fatali.

L’HCMV si sostiene nella popolazione umana in parte tramite la trasmissione da madre a figlio durante la gravidanza. Queste infezioni congenite da HCMV possono causare natimortalità, perdita dell’udito, anomalie dello sviluppo cerebrale e altre condizioni nei bambini piccoli; e prevenirli è un importante obiettivo di salute pubblica. Ma le strategie terapeutiche basate su vaccini e anticorpi convenzionali si sono finora dimostrate inefficaci contro l’infezione congenita da HCMV, sottolineando la necessità di capire come il sistema immunitario può combattere efficacemente questo virus.

“Attualmente quando una mamma ha un’infezione acuta da CMV, o è noto che ha un feto infetto, non abbiamo nulla da offrire in termini di vaccini o immunoterapie”, ha detto il dottor Permar.

Per lo studio, lei e il suo team hanno utilizzato campioni di sangue del cordone ombelicale materno e infantile conservati presso la Carolinas Blood Bank presso la Duke University School of Medicine, dove il dottor Permar aveva sede all’inizio dello studio. Quarantuno delle madri infette da HCMV avevano trasmesso il virus ai loro neonati; gli altri 40 no.

Una scoperta notevole riguardava gli “anticorpi neutralizzanti”. Si tratta di anticorpi che si legano ai siti vulnerabili del virus e quindi interrompono direttamente – neutralizzano – la capacità del virus di infettare le cellule, riprodursi e diffondersi nei test di laboratorio standard. Normalmente, i vaccini contro un virus mirano a suscitare anticorpi neutralizzanti; in precedenza, anche i vaccini HCMV senza successo hanno fatto questo. Ma il dottor Permar e colleghi hanno scoperto che livelli più elevati di anticorpi neutralizzanti l’HCMV nel sangue materno non erano associati a un minor rischio di trasmissione madre-figlio.

Hanno trovato prove, tuttavia, che le madri che non hanno trasmesso il virus avevano livelli più elevati di fagocitosi cellulare anticorpo-dipendente. Ciò suggerisce che questa modalità indiretta di immunità anticorpale, in cui le proteine ​​anticorpali usano le loro sezioni di “coda”, chiamate regioni Fc, per evocare macrofagi e altri globuli bianchi inghiottitori di virus, è quella che l’HCMV non è così abile nel fuggire.

“Per combattere l’HCMV, che è così bravo a eludere il sistema immunitario, dobbiamo andare oltre il semplice concetto di anticorpi neutralizzanti per considerare anticorpi che funzionano in altri modi”, ha detto il dottor Permar.

I risultati guideranno sicuramente gli sforzi per il vaccino contro l’HCMV con ritrovata velocità sulla scia del successo del vaccino SARS-CoV-2. Il Dr. Permar e colleghi stanno attualmente applicando questi risultati in collaborazione con la società di vaccini Moderna, che sta sviluppando un candidato vaccino HCMV utilizzando la versatile piattaforma mRNA.


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