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Monkeypox: Quando sottoporsi al test e cosa fare se sei esposto

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Micrografia elettronica a trasmissione colorata di particelle di vaiolo delle scimmie (rosso) trovate all’interno di una cellula infetta (blu), coltivate in laboratorio. Credito: NIAID

Il 23 luglio 2022, l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) ha dichiarato il vaiolo delle scimmie un’emergenza sanitaria pubblica di interesse internazionale, chiedendo una risposta internazionale coordinata per rallentare la diffusione della malattia. È la seconda volta in 2 anni che l’OMS fa questo passo, classificando il vaiolo delle scimmie tra le altre due malattie, COVID-19 e poliomielite, che attualmente portano la classificazione. I passati focolai di influenza A, Ebola, Zika, coronavirus della sindrome respiratoria del Medio Oriente (MERS) e febbre gialla hanno tutti storicamente fatto la lista.

Sulla scia della dichiarazione sono arrivate le segnalazioni di oltre 20.000 casi di vaiolo delle scimmie in 71 paesi in cui la malattia non è endemica. Quasi 5.000 di questi casi confermati o sospetti si sono verificati sul suolo statunitense e gli esperti di salute pubblica stanno esprimendo preoccupazioni significative sulla capacità di controllare efficacemente la diffusione di questa malattia, una valutazione particolarmente scoraggiante alla luce delle recenti esperienze SARS-CoV-2.

Come conteniamo i focolai di vaiolo delle scimmie?

Se i primi giorni della pandemia di COVID-19 ci hanno insegnato qualcosa, è che una diagnosi tempestiva e accurata è fondamentale per la nostra capacità di rallentare la trasmissione del virus. A differenza di SARS-CoV-2, che era un nuovo virus quando è emerso alla fine del 2019, il virus del vaiolo delle scimmie è in circolazione da un po’. È un membro del genere Orthopoxvirus e parente del vaiolo. Il virus è stato scoperto per la prima volta che causa una malattia simile al vaiolo nelle scimmie da laboratorio nel 1958 e il primo caso di infezione umana è stato segnalato nel 1970. Ciò significa che sono disponibili strategie diagnostiche, terapeutiche e di prevenzione precedentemente sviluppate e si prevede che andranno a beneficio degli attuali sforzi per contenere i focolai.

Tuttavia, alcune differenze degne di nota tra i focolai attuali e ciò che è stato storicamente osservato nei paesi endemici hanno generato importanti interrogativi sull’evoluzione del virus, sulla presentazione e sulla diffusione della malattia. La messaggistica pubblica su cosa fare se si entra in contatto con il virus è, quindi, particolarmente critica in questo periodo. Come viene diagnosticato il vaiolo delle scimmie? Quando e dove si dovrebbe fare il test? I vaccini possono essere somministrati dopo l’esposizione?

Quando fare il test per il vaiolo delle scimmie

Contatta il tuo medico e chiedi il test se si verifica una delle seguenti condizioni:

  • Hai conosciuto l’esposizione (sei stato in stretto contatto) con qualcuno a cui è stato diagnosticato il vaiolo delle scimmie.
  • Sviluppi i sintomi della malattia.

Trasmissione del vaiolo delle scimmie

Il virus Monkeypox è meno trasmissibile del SARS-CoV-2, poiché si diffonde principalmente attraverso il contatto diretto da persona a persona, tramite goccioline respiratorie o esposizione a lesioni infettive o altri fluidi corporei. Il virus non è noto per indugiare nell’aria come SARS-CoV-2. Può anche essere passato perinatale e può contrarsi toccando superfici contaminate. Sebbene il DNA del virus del vaiolo delle scimmie sia stato rilevato nella saliva, nelle urine, nelle feci e nello sperma, resta sotto indagine se il virus infettivo possa risiedere in questi fluidi e, in particolare, essere trasmesso sessualmente.

Sintomi del vaiolo delle scimmie

I sintomi del vaiolo delle scimmie includono febbre, brividi, mal di testa, dolori muscolari, affaticamento, linfonodi ingrossati e un’eruzione cutanea dolorosa che appare tipicamente come protuberanze in rilievo sulla pelle e tende a distribuirsi sul viso, sulle estremità e sui genitali. Con il progredire della malattia, questi dossi si riempiono di pus e liquido e diventano ombelicati. Alla fine si ulcereranno, si crosteranno e cadranno.

Come molti virus, il vaiolo delle scimmie non può essere diagnosticato in modo definitivo dai soli sintomi. Questo perché molti sintomi del vaiolo delle scimmie assomigliano molto a quelli di altre malattie e malattie che producono eruzioni cutanee, come la varicella, il morbillo, le infezioni batteriche della pelle e persino orticaria/reazioni allergiche ai farmaci. I test di laboratorio di conferma sono quindi essenziali per una diagnosi accurata.

Che tipo di test del vaiolo delle scimmie sono disponibili?

Il test di amplificazione degli acidi nucleici, noto anche come test molecolare e reazione a catena della polimerasi (PCR), si basa sull’estrazione di materiale genetico da un campione del paziente, seguita dalla successiva amplificazione con primer specifici per il patogeno. Se il virus è presente nel campione, verrà rilevato al momento dell’amplificazione, rivelando se il paziente è attivamente infetto al momento del test. A causa della sensibilità e dell’accuratezza di questa tecnica, la PCR è il test di laboratorio preferito per la diagnosi del vaiolo delle scimmie.

Secondo l’OMS, i campioni di liquido raccolti da pustole o crosta secca da lesioni con crosta sono considerati campioni diagnostici ottimali. Possono essere utilizzate anche biopsie della lesione, ma i campioni di sangue non sono raccomandati, perché il virus risiede nel sangue solo per un breve periodo di tempo durante il corso dell’infezione.

Che dire del rilevamento rapido dell’antigene e della sierologia?

È importante sottolineare che i metodi che si basano sulla rilevazione di anticorpi (p. es., sierologia) o antigeni (p. es., flusso laterale e/o test rapido dell’antigene) hanno un valore limitato per la diagnosi del vaiolo delle scimmie perché il virus dimostra una significativa reattività crociata con altri orthopoxvirus (p. es., Vaccinia virus, Camelpox, Variola virus, Ectromelia virus). Ciò significa che i virus del genere Orthopoxvirus sono antigenicamente simili, il che li rende difficili da differenziare l’uno dall’altro e gli anticorpi che si formano in difesa di tali agenti patogeni mostrano una sovrapposizione simile. Ciò è ulteriormente complicato dalle risposte immunitarie cross-reattive che possono essere indotte dalla vaccinazione a base di vaccinia, portando a falsi positivi negli individui che hanno ricevuto recentemente o in precedenza il vaccino contro il vaiolo. Non sorprende che questa cross-reattività sierologica rimanga un ostacolo significativo allo sviluppo di nuove tecniche diagnostiche.

Il punto chiave è che per ora i test di conferma per il vaiolo delle scimmie devono essere eseguiti in laboratorio. Non c’è alcuna opzione a casa. E mentre i campioni possono essere raccolti dalla maggior parte degli operatori sanitari, devono essere inviati a un laboratorio di salute pubblica o a 1 dei 5 laboratori commerciali per l’analisi.

Monitorare i sintomi e cercare i test

Se ritieni di essere stato esposto a qualcuno che è stato infettato dal virus del vaiolo delle scimmie, il CDC consiglia di monitorare la tua salute per 3 settimane, poiché il periodo di incubazione tipico è di 1-2 settimane, ma potrebbero essere necessarie fino a 3 settimane prima che compaiano i sintomi. Se i sintomi si sviluppano, autoisolarsi immediatamente e contattare il proprio medico per ulteriori indicazioni.

Fatti vaccinare

Fortunatamente, se somministrati correttamente prima o subito dopo una recente esposizione, i vaccini possono essere efficaci nel prevenire la malattia del vaiolo delle scimmie. Il CDC raccomanda di vaccinarsi entro 4 giorni dall’esposizione per le migliori possibilità di prevenire la malattia. Se ricevuti fino a 14 giorni dopo l’esposizione, i vaccini possono essere meno efficaci nel prevenire le malattie ma probabilmente continueranno a ridurre i sintomi. Dopo la comparsa dei sintomi, non si prevede che la vaccinazione sia particolarmente benefica per l’attuale decorso dell’infezione.

Mentre cerchiamo di rallentare la diffusione del vaiolo delle scimmie in tutto il mondo, una maggiore capacità di test e vaccinazione sarà fondamentale. Così saranno gli sforzi di comunicazione scientifica. Recenti focolai hanno dimostrato che gli uomini che hanno rapporti sessuali con uomini (MSM) (cioè, persone a cui è stato assegnato un maschio alla nascita) sono stati colpiti in modo sproporzionato da questa malattia. È importante avvertire, informare e sostenere le comunità a rischio, dissipando al contempo la stigmatizzazione attraverso risorse educative e messaggi pubblici. Monkeypox può essere trasmesso a chiunque e rimane una minaccia per la salute pubblica per tutte le persone. Gli scienziati devono comunicare in modi che educhino e preparino le persone a prendere decisioni informate per proteggere la loro salute e le comunità.

Saremo in grado di applicare le lezioni apprese dalla pandemia di COVID-19 per diagnosticare in modo efficiente e successivamente fornire opzioni di trattamento e prevenzione tempestive e mirate per le persone infette? Il tempo lo dirà.


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