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Malaria: killer di bambini africani pronto per il vaccino

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Credito: Pixabay/CC0 di dominio pubblico

Centinaia di migliaia di persone, per lo più bambini che vivono in Africa, muoiono ogni anno a causa della malaria, un’antica piaga trasmessa dalle zanzare che è peggiorata durante la pandemia di COVID-19.

L’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) stima che 627.000 persone siano morte di malaria nel 2020, l’ultimo anno per il quale sono disponibili dati, con un aumento del 12% rispetto al 2019.

In vista della Giornata mondiale della malaria di lunedì, l’AFP dà un’occhiata a questa famigerata malattia e all’entusiasmo che circonda i nuovi vaccini.

Mezzo mondo a rischio

La malaria è una minaccia per metà della popolazione mondiale.

Sono considerati a rischio l’Africa subsahariana, il sud-est asiatico, il Mediterraneo orientale, le Americhe e le aree del Pacifico come la Papua Nuova Guinea e le Isole Salomone.

Rotolare la malattia

Prima del 2020, il mondo aveva fatto progressi costanti nella trasmissione e nel trattamento della malaria, principalmente attraverso l’uso di zanzariere trattate con insetticidi, test e farmaci efficaci.

I casi annuali erano diminuiti del 27% entro il 2017 rispetto all’inizio del secolo e i decessi erano crollati di oltre il 50%.

Nel giugno 2021, la Cina è stata certificata come indenne dalla malaria dall’OMS, ponendo fine a una lunga battaglia iniziata negli anni ’40, quando il paese ha segnalato 30 milioni di casi all’anno.

La Cina ha passato quattro anni consecutivi senza un singolo caso di provenienza locale.

battuta d’arresto

Secondo l’OMS, nel 2020 sono stati registrati circa 241 milioni di casi di malaria in tutto il mondo, 14 milioni in più rispetto a un anno prima.

Circa due terzi dei decessi aggiuntivi nel 2020 sono stati collegati all’interruzione della prevenzione, dei test e del trattamento della malaria durante la pandemia di coronavirus.

Molti pazienti hanno evitato gli ospedali per paura di contrarre il nuovo virus.

Grande killer in Africa

L’Africa subsahariana è il luogo in cui si verificano il 95% di tutti i casi di malaria e il 96% di tutti i decessi.

La metà dei casi nel mondo nel 2020 è stata segnalata da quattro paesi africani: Nigeria (31,9% dei casi noti), Repubblica Democratica del Congo (13,2%), Tanzania (4,1%) e Mozambico (3,8%).

Vittime molto giovani

I bambini sotto i cinque anni sono i più vulnerabili alla malaria.

Nel 2020, circa l’80% dei decessi totali per malaria nel continente africano rientrava in questa fascia di età.

Cinque specie di parassiti

Le registrazioni della malattia risalgono all’antichità, con sintomi tra cui febbre, mal di testa e dolori muscolari, seguiti da cicli di brividi, febbre e sudorazione.

Cinque specie di parassiti causano la malaria negli esseri umani e tutte si diffondono attraverso le punture di zanzare femmine infette.

Il parassita Plasmodium falciparum è responsabile della maggior parte dei decessi.

Trattamenti

Sono disponibili diversi trattamenti preventivi che aiutano a ridurre l’intensità della malattia ed evitare i decessi, oltre a ridurre la trasmissione.

L’OMS afferma che il migliore, in particolare per la malaria da P. falciparum, è la terapia combinata a base di artemisinina (ACT).

I trattamenti preventivi sono inoltre fortemente raccomandati per le donne in gravidanza e i bambini che vivono in aree a rischio e per i viaggiatori che si recano in queste zone. Le reti da letto trattate con insetticidi sono anche uno scudo economico ed efficace.

Brusio del vaccino

Nell’ottobre 2021, l’OMS ha raccomandato un “ampio uso” del primo vaccino contro la malaria al mondo per i bambini dell’Africa subsahariana dopo aver esaminato un programma pilota condotto in Ghana, Kenya e Malawi.

È stato scoperto che il vaccino RTS,S, prodotto dal gigante farmaceutico britannico GlaxoSmithKline, riduce notevolmente la mortalità infantile dovuta al parassita P. falciparum, che è più comune in Africa.

Altri vaccini sono all’orizzonte, incluso uno sviluppato dall’Università britannica di Oxford, il cui candidato al vaccino Matrix-M è diventato il primo a superare la soglia dell’OMS del 75% di efficacia.


© 2022 AFP

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