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L’immunità di gregge è stata venduta come via d’uscita dalla pandemia. Ecco perché non ne parliamo più

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Credito: Shutterstock

All’inizio della pandemia, il termine “immunità di gregge” ha fatto notizia, insieme a una discussione polarizzata su come raggiungerlo.

Alcuni gruppi erano attaccati all’idea ormai screditata di lasciare che un virus pericoloso attraversasse la popolazione per raggiungere il livello critico di immunità della popolazione necessario per ridurre la trasmissione.

Ma una conversazione più seria si è concentrata sulla prospettiva di ottenere l’immunità di gregge mediante la vaccinazione.

Questa è l’idea che i vaccini, quando disponibili e presi a livelli sufficienti, potrebbero schiacciare la trasmissione del virus. Ciò porterebbe alla possibile eliminazione o eradicazione del SARS-CoV-2, il virus che causa il COVID.

La promessa era che questo avrebbe annunciato il ritorno della vita alla normalità.

È comprensibile il motivo per cui questa nozione ha ottenuto così tanta attenzione, poiché prometteva un completo ritorno a un mondo senza COVID. Ma in realtà probabilmente è sempre stato un sogno irrealizzabile.

Con il passare del tempo, l’immunità di gregge è diventata ancora meno raggiungibile.

Ecco perché non se ne parla più, anche con gli alti tassi di vaccinazione che vediamo oggi.

Cos’è l’immunità di gregge?

Se un numero sufficiente di persone nella comunità sviluppa l’immunità a un agente infettivo come un virus, un’epidemia non è in grado di svilupparsi.

In effetti, proprio come un incendio boschivo si spegne quando esaurisce il carburante da bruciare, un’epidemia inizia a diminuire quando il virus esaurisce le persone suscettibili di infettare.

Il livello di copertura vaccinale necessario in una popolazione per superare il limite per ottenere l’immunità di gregge è la “soglia di immunità di gregge”.

Ciò dipende da due parametri principali: l’infettività del virus e l’efficacia del vaccino.

In breve, più il virus è contagioso e meno efficace è il vaccino, più persone devi vaccinare per ottenere l’immunità di gregge.

Sempre più fuori portata

Con il progredire della pandemia, l’immunità di gregge attraverso la vaccinazione si è spostata sempre più fuori portata. In effetti, sulla base di ciò che sappiamo sulle varianti virali attualmente in circolazione, oggi l’immunità di gregge tramite vaccinazione è matematicamente impossibile.

All’inizio del 2020, eravamo alle prese con il ceppo originale di SARS-CoV-2, che era molto meno contagioso delle attuali varianti circolanti.

Il ceppo originale aveva un R0 (numero di riproduzione di base) stimato da due a tre. Cioè, qualcuno infetto dal virus lo diffonderebbe, in media, ad altri due o tre.

Se assumiamo che stiamo lavorando con un vaccino con un’efficacia dell’80%, ciò produce una stima della soglia di immunità di gregge del 60-80%. Cioè, quando il ceppo originale del virus stava circolando, avremmo dovuto vaccinare il 60-80% dell’intera popolazione per vedere il declino dell’epidemia. Almeno matematicamente, questo non era fuori portata.

Tuttavia, come sappiamo, le circostanze sono cambiate radicalmente nel corso della pandemia, con il virus SARS-CoV-2 originale sostituito da varianti molto più infettive.

Sebbene le stime dell’infettività per le varianti siano soggette a qualche incertezza, è ragionevole presumere che delta abbia un numero di riproduzione di circa cinque e che l’omicron possa trovarsi nello stadio di circa 20, collocandolo tra le malattie più infettive conosciute.

Sulla base di questi numeri per delta e omicron, le stime della soglia di immunità di gregge salgono fino al 100–118%.

Poiché non è possibile vaccinare più del 100% della popolazione, è possibile vedere come fare affidamento sulla vaccinazione per ottenere l’immunità di gregge sia diventato progressivamente più matematicamente impossibile con il progredire della pandemia.

Non è tutto

Nel corso della pandemia abbiamo appreso di più su come si sono comportati i vaccini nel mondo reale e sulla natura della nostra risposta immunitaria.

I vaccini non bloccano tutta la trasmissione

L’immunità di gregge tramite vaccinazione e i calcoli precedenti presuppongono che i vaccini interrompano la trasmissione il 100% delle volte.

Sebbene i vaccini riducano la trasmissione in misura significativa, non la prevengono completamente. Se prendiamo in considerazione questo aspetto nei nostri calcoli, la sfida per ottenere l’immunità di gregge diventa di nuovo più difficile.

L’immunità diminuisce nel tempo

Il raggiungimento dell’immunità di gregge presuppone anche che l’immunità contro il COVID sia mantenuta a lungo termine. Ma ora sappiamo che l’immunità diminuisce dopo la vaccinazione e dopo l’infezione naturale.

Quindi, se l’immunità non è sostenuta, anche se l’immunità di gregge fosse teoricamente possibile, sarebbe solo transitoria. Preservarlo comporterebbe solo uno sforzo significativo, che richiede la consegna regolare di booster per l’intera popolazione.

Nuove varianti virali

Poi abbiamo visto emergere nuove varianti con la capacità di eludere la risposta immunitaria. Qualsiasi cambiamento nell’immunogenicità di nuove varianti sposta i pali più lontano, compromettendo la nostra capacità di ottenere l’immunità di gregge in misura ancora maggiore.

Allora perché ci preoccupiamo di vaccinare?

Sebbene il raggiungimento dell’immunità di gregge tramite la vaccinazione non sia più una proposta realistica, questo deve essere messo in prospettiva.

I vaccini vanno di pari passo con altre misure

È meglio considerare l’immunità di gregge come un gradiente piuttosto che un concetto binario. Cioè, anche se non si raggiunge la soglia di immunità di gregge, maggiore è la percentuale di popolazione vaccinata, più difficile diventa la diffusione del virus.

Pertanto, la vaccinazione può combinarsi con altre misure comportamentali e ambientali (come il distanziamento fisico, l’uso di maschere e il miglioramento della ventilazione), per avere un impatto sostanziale sulla capacità del virus di spostarsi attraverso la popolazione.

I vaccini proteggono gli individui

Nonostante il fascino dell’immunità di gregge, lo scopo principale della vaccinazione COVID è sempre stato quello di proteggere gli individui da gravi malattie e morte, e quindi l’impatto della malattia sulla popolazione.

A questo proposito, nonostante la diminuzione della protezione contro le infezioni, i vaccini sembrano offrire una protezione più duratura contro le malattie gravi.

Quindi essere vaccinati rimane importante ora come lo è sempre stato. In questo momento, all’inizio dell’inverno e con poche restrizioni COVID, non è mai stato così importante assicurarsi di essere completamente vaccinati.


Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.La conversazione

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