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L’imaging cerebrale rivela come il programma di consapevolezza aumenti la regolazione del dolore

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Credito: Pixabay/CC0 di dominio pubblico

La ricerca presso il Center for Healthy Minds dell’Università del Wisconsin-Madison ha isolato i cambiamenti nell’attività cerebrale correlata al dolore che seguono l’allenamento alla consapevolezza, indicando una strada verso un trattamento del dolore più mirato e preciso.

Lo studio, pubblicato oggi su L’American Journal of Psychiatryha identificato percorsi nel cervello specifici per la regolazione del dolore su cui l’attività è alterata dal corso di riduzione dello stress basato sulla consapevolezza del centro di otto settimane.

Questi cambiamenti non sono stati osservati nei partecipanti che hanno seguito un corso simile senza l’istruzione sulla consapevolezza – una nuova importante prova che i cambiamenti cerebrali sono dovuti all’allenamento alla consapevolezza stessa, secondo Joseph Wielgosz, che ha guidato il lavoro mentre era uno studente laureato alla UW – Madison ed è ora ricercatrice post-dottorato presso la Stanford University. Lo studio è il primo a dimostrare i cambiamenti cerebrali legati al dolore rispetto a un corso di consapevolezza standardizzato ampiamente offerto in ambito clinico.

Circa un terzo degli americani ha problemi legati al dolore, ma i trattamenti comuni, come i farmaci e le procedure invasive, non funzionano per tutti e, secondo Wielgosz, hanno contribuito a un’epidemia di dipendenza da farmaci da prescrizione e illeciti.

Apprezzati dai pazienti e promettenti nei risultati clinici, i corsi di formazione sulla consapevolezza come MBSR hanno assunto un posto centrale nella spinta a un approccio più efficace alla gestione del dolore. Praticando una consapevolezza non giudicante e “centrata sul presente” della mente e del corpo, i partecipanti possono imparare a rispondere al dolore con meno angoscia e maggiore flessibilità psicologica, che alla fine possono portare a riduzioni del dolore stesso.

Per misurare la risposta al dolore neurale, i partecipanti allo studio hanno scansionato il cervello mentre ricevevano uno stimolo basato sul calore attentamente controllato sull’avambraccio. I ricercatori hanno registrato due firme a livello cerebrale di attività correlata al dolore, sviluppate dal collaboratore Tor Wager, professore di neuroscienze al Dartmouth College. Questa tecnica innovativa migliora notevolmente la capacità di rilevare i segnali relativi al dolore nella complessa attività del cervello. I cambiamenti nelle firme possono anche essere interpretati più facilmente in termini psicologici.

I partecipanti al corso MBSR hanno mostrato una riduzione di una firma associata all’intensità sensoriale del dolore.

“La nostra scoperta supporta l’idea che per i nuovi professionisti, l’allenamento alla consapevolezza influenza direttamente il modo in cui i segnali sensoriali del corpo vengono convertiti in una risposta cerebrale”, afferma Wielgosz, il cui lavoro è stato supportato dal National Institutes of Health.

Lo studio ha anche esaminato la formazione alla consapevolezza a lungo termine. È interessante notare che la pratica sui ritiri di meditazione intensiva è stata associata a cambiamenti nella firma neurale per le influenze che modellano il dolore indirettamente, ad esempio differenze nell’attenzione, nelle credenze e nelle aspettative, fattori che spesso aumentano i livelli percepiti di angoscia nei non meditatori.

“Proprio come un atleta esperto pratica uno sport in modo diverso rispetto a un principiante, i praticanti di mindfulness esperti sembrano usare i loro “muscoli” mentali in modo diverso in risposta al dolore rispetto ai praticanti che praticano per la prima volta”, afferma Wielgosz.

Questi risultati aiutano a mostrare il potenziale della pratica della consapevolezza come comportamento nello stile di vita.

Lo studio è anche significativo per il campo della ricerca sul dolore nel suo uso di misure del dolore basate sul cervello insieme alle valutazioni soggettive dei partecipanti a uno studio randomizzato. I ricercatori sul dolore hanno cercato a lungo il modo di misurare biologicamente l’effetto del trattamento.

“Guardare le firme neurali insieme alle esperienze dei pazienti ha rivelato intuizioni sulla consapevolezza che non avremmo mai potuto rilevare attraverso nessuno dei due da soli”, afferma Wielgosz.

Pertanto, oltre alle intuizioni che fornisce sulla consapevolezza, i ricercatori ritengono che il loro studio possa anche fornire un modello per la ricerca futura, aiutando a districare la complessità del dolore e, in definitiva, a ridurre il peso che pone sulle nostre vite.


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