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L’aggiunta di sale al cibo a tavola è legata a un rischio maggiore di morte prematura

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Il rischio di morte prematura per l’aggiunta di sale al cibo. Credito: Giornale europeo del cuore

Le persone che aggiungono sale extra al cibo a tavola corrono un rischio maggiore di morire prematuramente per qualsiasi causa, secondo uno studio su oltre 500.000 persone, pubblicato nel Giornale europeo del cuore oggi.

Rispetto a coloro che non hanno mai o raramente aggiunto sale, coloro che hanno sempre aggiunto sale al cibo avevano un rischio maggiore del 28% di morire prematuramente. Nella popolazione generale circa tre persone su cento di età compresa tra i 40 ei 69 anni muoiono prematuramente. L’aumento del rischio di aggiungere sempre sale al cibo visto nello studio attuale suggerisce che una persona in più su cento potrebbe morire prematuramente in questa fascia di età.

Inoltre, lo studio ha riscontrato un’aspettativa di vita inferiore tra le persone che hanno sempre aggiunto sale rispetto a quelle che non hanno mai o raramente aggiunto sale. All’età di 50 anni, 1,5 anni e 2,28 anni sono stati abbattuti l’aspettativa di vita rispettivamente di donne e uomini, che aggiungevano sempre sale al cibo rispetto a coloro che non lo facevano mai o raramente.

I ricercatori, guidati dal professor Lu Qi, della Tulane University School of Public Health and Tropical Medicine, New Orleans, USA, affermano che i loro risultati hanno diverse implicazioni per la salute pubblica.

“Per quanto ne so, il nostro studio è il primo a valutare la relazione tra l’aggiunta di sale agli alimenti e la morte prematura”, ha affermato. “Fornisce nuove prove a sostegno delle raccomandazioni per modificare i comportamenti alimentari per migliorare la salute. È probabile che anche una modesta riduzione dell’assunzione di sodio, aggiungendo meno o nessun sale al cibo a tavola, si traduca in sostanziali benefici per la salute, soprattutto quando viene raggiunta nella popolazione generale».

Valutare l’assunzione complessiva di sodio è notoriamente difficile poiché molti alimenti, in particolare cibi pre-preparati e trasformati, hanno alti livelli di sale aggiunti prima ancora che raggiungano la tavola. Gli studi che valutano l’assunzione di sale mediante test delle urine spesso eseguono solo un test delle urine e quindi non riflettono necessariamente il comportamento abituale. Inoltre, i cibi ricchi di sale sono spesso accompagnati da cibi ricchi di potassio, come frutta e verdura, che ci fa bene. Il potassio è noto per proteggere dal rischio di malattie cardiache e metaboliche come il diabete, mentre il sodio aumenta il rischio di malattie come cancro, ipertensione e ictus.

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Per questi motivi, i ricercatori hanno scelto di esaminare se le persone aggiungessero o meno sale ai loro cibi a tavola, indipendentemente dal sale aggiunto durante la cottura.

“L’aggiunta di sale ai cibi a tavola è un comportamento alimentare comune che è direttamente correlato alla preferenza a lungo termine di un individuo per i cibi dal sapore salato e all’assunzione abituale di sale”, ha affermato il Prof. Qi. “Nella dieta occidentale, l’aggiunta di sale a tavola rappresenta il 6-20% dell’assunzione totale di sale e fornisce un modo unico per valutare l’associazione tra l’assunzione abituale di sodio e il rischio di morte”.

I ricercatori hanno analizzato i dati di 501.379 persone che hanno preso parte allo studio della biobanca britannica. Quando si sono uniti allo studio tra il 2006 e il 2010, ai partecipanti è stato chiesto, tramite un questionario touch-screen, se aggiungessero sale ai loro cibi (i) mai/raramente, (ii) qualche volta, (iii) solitamente, (iv) sempre, oppure (v) preferisce non rispondere. Coloro che hanno preferito non rispondere non sono stati inclusi nell’analisi. I ricercatori hanno adattato le loro analisi per tenere conto di fattori che potrebbero influenzare i risultati, come età, sesso, razza, privazione, indice di massa corporea (BMI), fumo, assunzione di alcol, attività fisica, dieta e condizioni mediche come diabete, cancro e malattie del cuore e dei vasi sanguigni. Hanno seguito i partecipanti per una media (media) di nove anni. La morte prematura è stata definita come morte prima dei 75 anni di età.

Oltre a scoprire che aggiungere sempre sale agli alimenti era legato a un rischio maggiore di morte prematura per tutte le cause e a una riduzione dell’aspettativa di vita, i ricercatori hanno scoperto che questi rischi tendevano a ridursi leggermente nelle persone che consumavano le quantità più elevate di frutta e verdure, anche se questi risultati non erano statisticamente significativi.

“Non siamo rimasti sorpresi da questa scoperta poiché frutta e verdura sono le principali fonti di potassio, che ha effetti protettivi ed è associato a un minor rischio di morte prematura”, ha affermato il Prof. Qi.

Ha aggiunto che “poiché il nostro studio è il primo a riportare una relazione tra l’aggiunta di sale agli alimenti e la mortalità, sono necessari ulteriori studi per convalidare i risultati prima di formulare raccomandazioni”.

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In un editoriale che accompagna l’articolo, la professoressa Annika Rosengren, ricercatrice senior e professoressa di medicina presso l’Accademia Sahlgrenska, Università di Göteborg, Svezia, che non è stata coinvolta nella ricerca, scrive che l’effetto netto di una drastica riduzione dell’assunzione di sale per gli individui rimane controverso.

“Date le varie indicazioni che un’assunzione molto bassa di sodio potrebbe non essere benefica, o addirittura dannosa, è importante distinguere tra raccomandazioni su base individuale e azioni a livello di popolazione”, scrive.

Conclude che “l’epidemiologia classica sostiene che si ottiene un beneficio netto maggiore dall’approccio a livello di popolazione (ottenendo un piccolo effetto in molte persone) rispetto al prendere di mira individui ad alto rischio (un effetto grande ma ottenuto solo in un piccolo numero di persone) La strategia ovvia e basata sull’evidenza per quanto riguarda la prevenzione delle malattie cardiovascolari negli individui è la diagnosi precoce e il trattamento dell’ipertensione, comprese le modifiche dello stile di vita, mentre le strategie di riduzione del sale a livello sociale abbasseranno i livelli medi di pressione sanguigna della popolazione, con conseguente minor sviluppo di persone ipertensione, necessità di cure e malattia. È improbabile che non aggiungere sale extra al cibo sia dannoso e potrebbe contribuire a strategie per abbassare i livelli di pressione sanguigna nella popolazione”.

Un punto di forza dello studio del Prof. Qi è il gran numero di persone incluse. Presenta anche alcune limitazioni, tra cui: la possibilità che l’aggiunta di sale agli alimenti sia indice di uno stile di vita malsano e di uno stato socio-economico inferiore, sebbene le analisi abbiano tentato di adeguarsi a questo; non c’erano informazioni sulla quantità di sale aggiunta; l’aggiunta di sale può essere correlata all’apporto energetico totale e intrecciata con l’assunzione di altri alimenti; la partecipazione alla UK Biobank è volontaria e quindi i risultati non sono rappresentativi della popolazione generale, quindi sono necessari ulteriori studi per confermare i risultati in altre popolazioni.

Il Prof. Qi ei suoi colleghi condurranno ulteriori studi sulla relazione tra l’aggiunta di sale agli alimenti e varie malattie croniche come le malattie cardiovascolari e il diabete. Si aspettano anche potenziali studi clinici per testare gli effetti di una riduzione dell’aggiunta di sale sui risultati sanitari.


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