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La risposta immunitaria ai coronavirus stagionali può offrire protezione contro COVID-19

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Credito: Pixabay/CC0 Dominio pubblico

Un gruppo di ricerca guidato da Shin-ichiro Fujii del RIKEN Center for Integrative Medical Sciences ha scoperto che gli individui con un certo tipo di HLA possono essere in grado di attivare una risposta delle cellule T killer al COVID-19, grazie alle cellule T che rispondono a una parte della proteina spike del virus che è presente anche nei coronavirus stagionali che causano il comune raffreddore. Questo lavoro, pubblicato in Biologia della comunicazione, potrebbe aiutare a spiegare le diverse risposte tra le popolazioni e potrebbe essere potenzialmente utilizzato come un modo per sviluppare un nuovo tipo di vaccino contro la malattia.

Fino ad ora, la maggior parte dei ricercatori si è concentrata sulla risposta anticorpale al virus, che previene l’infezione iniziale. Tuttavia, una volta che il virus infetta le cellule, per eliminare rapidamente i virus, i linfociti effettori, le cellule NK o le cellule T di memoria, diventano fondamentali. Sulla base della considerazione che la risposta delle cellule NK dovrebbe essere relativamente simile tra le persone, hanno deciso di concentrarsi sulle cellule T killer della memoria, che conducono un attacco contro i virus che “ricordano”.

Gli autori hanno scelto di esaminare individui con HLA di tipo A24, un tipo relativamente comune in Giappone e in alcune popolazioni di altri paesi, inclusi diversi paesi asiatici. Secondo Fujii, questa scelta è stata fatta perché era facile trovare individui con questo tipo HLA, poiché altri sono molto meno comuni, e anche perché pensavano che potesse offrire spunti sul perché alcune popolazioni in Asia sembravano essere meno suscettibili al infezioni.

Il gruppo ha iniziato utilizzando l’analisi in silico per cercare parti della proteina spike SARS-CoV-2 che possono legarsi fortemente con HLA-A24. Di conseguenza, hanno identificato sei potenziali epitopi, sequenze di amminoacidi a cui le cellule immunitarie rispondono. Hanno quindi esaminato la reazione delle cellule immunitarie periferiche nelle persone con il tipo HLA-A24 che non erano state infettate da SARS-CoV-2, per vedere se avevano cellule T killer della memoria che avrebbero risposto agli antigeni del virus. In effetti, circa l’80% dei donatori sani non infetti con l’HLA di tipo A24 ha mostrato una reazione per un singolo peptide, una sequenza che hanno chiamato epitopo QYI, che hanno identificato. Infine, hanno scoperto che le cellule T killer della memoria specifiche per il QYI da donatori con il sierotipo A24 hanno mostrato reattività crociata contro gli epitopi rilevanti, che sono relativamente conservati dai coronavirus umani, compresi i coronavirus stagionali.

Il gruppo ha quindi esaminato la risposta nei pazienti con tumori del sangue, che sono noti per essere particolarmente sensibili al COVID-19 grave. La risposta è stata molto inferiore a quella di individui sani non esposti. È importante sottolineare che, tuttavia, il gruppo ha scoperto che anche nei pazienti con tumori del sangue esiste un “punto caldo”, situato nella proteina spike del virus, una sequenza di 27 amminoacidi attorno all’epitopo QYI, e che le cellule T che rispondono a questo possono ancora una vigorosa risposta immunitaria. Per l’hotspot, hanno risposto il 100 percento delle persone sane e il 65 percento dei malati di cancro del sangue. Secondo Fujii, “Questo porta alla speranza di sviluppare vaccini che potrebbero aumentare la risposta immunitaria anche nei pazienti immunocompromessi.

Il vero obiettivo di questo lavoro, afferma Fujii, non è trovare differenze tra la popolazione, ma piuttosto trovare modi per evitare che le persone muoiano a causa della malattia. “La vera speranza”, dice, “è che saremo in grado di sviluppare vaccini in grado di stimolare una reazione fortemente mirata delle cellule T contro l’infezione. Abbiamo dimostrato che ciò potrebbe essere possibile in questo particolare gruppo HLA, ma ora è necessario per guardare altri tipi.”


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