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La rapida perdita dell’olfatto predice la demenza e le aree cerebrali più piccole legate all’Alzheimer

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Credito: Unsplash/CC0 di dominio pubblico

Anche se spesso sottovalutiamo la nostra capacità di annusare rispetto alle nostre capacità di vedere e sentire, il nostro senso olfattivo fornisce al nostro cervello informazioni critiche, dal rilevamento di potenziali pericoli come il fumo al riconoscimento del dolce odore dei biscotti da forno.

I ricercatori dell’Università di Chicago Medicine hanno scoperto un altro motivo per apprezzare i nostri sniffer. Non solo un declino nel senso dell’olfatto di una persona nel tempo può predire la loro perdita della funzione cognitiva, ma può predire cambiamenti strutturali in regioni del cervello importanti nel morbo di Alzheimer e nella demenza.

I risultati, basati su uno studio longitudinale su 515 anziani, pubblicato il 2 luglio a Alzheimer e demenza: il giornale dell’Associazione Alzheimerpotrebbe portare allo sviluppo di test di screening dell’olfatto per rilevare precocemente il deterioramento cognitivo nei pazienti.

“Questo studio fornisce un altro indizio su come un rapido declino dell’olfatto sia davvero un buon indicatore di ciò che finirà per accadere strutturalmente in specifiche regioni del cervello”, ha affermato l’autore senior Jayant M. Pinto, MD, professore di chirurgia presso l’Università di Chicago e specialista ORL che studia malattie olfattive e sinusali.

Si stima che più di 6 milioni di americani abbiano il morbo di Alzheimer, che è caratterizzato da perdita di memoria e altri sintomi, come cambiamenti di umore e difficoltà a completare le attività quotidiane. Non esiste una cura per l’Alzheimer, ma alcuni farmaci possono rallentarne temporaneamente i sintomi.

La memoria gioca un ruolo fondamentale nella nostra capacità di riconoscere gli odori e i ricercatori conoscono da tempo un legame tra l’olfatto e la demenza. Le placche e i grovigli che caratterizzano i tessuti colpiti dal morbo di Alzheimer compaiono spesso nelle aree olfattive e associate alla memoria prima di svilupparsi in altre parti del cervello. Non è ancora noto se questo danno causi effettivamente il declino dell’olfatto di una persona.

Pinto e il suo team volevano vedere se fosse possibile identificare alterazioni nel cervello correlate con la perdita dell’olfatto e della funzione cognitiva di una persona nel tempo.

“La nostra idea era che le persone con un senso dell’olfatto in rapido declino nel tempo sarebbero in condizioni peggiori – e più probabilità di avere problemi al cervello e persino l’Alzheimer stesso – rispetto alle persone che stavano lentamente declinando o mantenendo un normale senso dell’olfatto”, ha detto Rachel Pacyna, studentessa di medicina del quarto anno in ascesa presso la Pritzker School of Medicine dell’Università di Chicago e autrice principale dello studio.

Il team ha sfruttato i dati dei pazienti anonimizzati dal Memory and Aging Project (MAP) della Rush University, un gruppo di studio iniziato nel 1997 per ricercare le condizioni croniche dell’invecchiamento e le malattie neurodegenerative come il morbo di Alzheimer. I partecipanti al MAP sono anziani che vivono in pensioni o comunità abitative per anziani nell’Illinois settentrionale e vengono testati ogni anno per la loro capacità di identificare determinati odori, per la funzione cognitiva e per i segni di demenza, tra gli altri parametri di salute. Alcuni partecipanti hanno anche ricevuto una risonanza magnetica.

Gli scienziati di UChicago Medicine hanno scoperto che un rapido declino dell’olfatto di una persona durante un periodo di normale cognizione predice molteplici caratteristiche del morbo di Alzheimer, tra cui un volume di materia grigia più piccolo nelle aree del cervello correlate all’olfatto e alla memoria, cognizione peggiore e rischio più elevato di demenza in questi anziani. In effetti, il rischio di perdita dell’olfatto era simile al trasporto del gene APOE-e4, un noto fattore di rischio genetico per lo sviluppo dell’Alzheimer.

I cambiamenti sono stati più evidenti nelle regioni olfattive primarie, tra cui l’amigdala e la corteccia entorinale, che è un importante input per l’ippocampo, un sito critico nella malattia di Alzheimer.

“Siamo stati in grado di dimostrare che il volume e la forma della materia grigia nelle aree olfattive e associate alla memoria del cervello delle persone con un rapido declino dell’olfatto erano più piccole rispetto alle persone che avevano un declino olfattivo meno grave”, ha affermato Pinto.

Un’autopsia è il gold standard per confermare se qualcuno ha l’Alzheimer e Pinto spera di estendere alla fine questi risultati esaminando il tessuto cerebrale per i marcatori dell’Alzheimer. Il team spera anche di studiare l’efficacia dell’uso dei test dell’olfatto nelle cliniche, in modi simili a come vengono utilizzati i test della vista e dell’udito, come mezzo per lo screening e il monitoraggio degli anziani per i segni di demenza precoce e per sviluppare nuovi trattamenti.

I test dell’olfatto sono uno strumento economico e facile da usare che consiste in una serie di bastoncini dall’aspetto simile ai pennarelli. Ogni bastoncino è infuso con un profumo distinto che le persone devono identificare da una serie di quattro scelte.

“Se potessimo identificare le persone tra i 40, i 50 ei 60 anni che sono a rischio più elevato all’inizio, potremmo potenzialmente avere informazioni sufficienti per iscriverle a studi clinici e sviluppare farmaci migliori”, ha affermato Pacyna.

Lo studio era limitato in quanto i partecipanti hanno ricevuto solo una scansione MRI, il che significava che al team mancavano i dati per individuare quando iniziavano i cambiamenti strutturali nel cervello o quanto velocemente le regioni del cervello si riducevano.

“Dobbiamo prendere il nostro studio nel contesto di tutti i fattori di rischio che conosciamo sull’Alzheimer, compresi gli effetti della dieta e dell’esercizio”, ha affermato Pinto. “Il senso dell’olfatto e il cambiamento nel senso dell’olfatto dovrebbero essere una componente importante nel contesto di una serie di fattori che riteniamo influiscano sul cervello in termini di salute e invecchiamento.

Inoltre, poiché la maggior parte dei partecipanti alla MAP era bianca, sono necessarie ulteriori ricerche per determinare se le popolazioni sottorappresentate sono colpite in modo simile. Il lavoro precedente del team ha mostrato marcate disparità per razza, con gli afroamericani che affrontano la più grave compromissione della funzione dell’olfatto.

Gli studi precedenti di Pinto hanno esaminato il senso dell’olfatto come un importante indicatore del peggioramento della salute negli anziani. Il suo articolo del 2014 ha rivelato che gli anziani senza senso dell’olfatto avevano una probabilità tre volte maggiore di morire entro cinque anni, un predittore di morte migliore rispetto a una diagnosi di malattie polmonari, insufficienza cardiaca o cancro.

Altri scienziati che hanno contribuito a “Il rapido declino olfattivo durante l’invecchiamento predice la demenza e la perdita di GMV nelle regioni del cervello di AD” includono Kristen Wroblewski, MS, in Scienze della salute pubblica e Martha McClintock, Ph.D., David Lee Shillinglaw Distinguished Service Professor Emerita, Dipartimenti di Psicologia e Sviluppo Umano Comparato dell’Università di Chicago, e Duke Han, Ph.D., Professore di Medicina di Famiglia, Neurologia, Psicologia e Gerontologia dell’Università della California del Sud.


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