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La pandemia diventa più difficile da monitorare mentre i test COVID precipitano

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La pandemia diventa più difficile da monitorare mentre i test COVID precipitano

I lavoratori di una clinica di test COVID-19 drive-up stanno in una tenda mentre preparano i test PCR per il coronavirus, 4 gennaio 2022, a Puyallup, Washington, a sud di Seattle. I test per COVID-19 sono crollati in tutto il mondo, scendendo dal 70 al 90% in tutto il mondo dal primo al secondo trimestre del 2022, rendendo molto più difficile per gli scienziati monitorare il corso della pandemia e individuare nuovi preoccupanti mutanti virali mentre emergere e diffondersi. Credito: AP Photo/Ted S. Warren, file

I test per COVID-19 sono precipitati in tutto il mondo, rendendo molto più difficile per gli scienziati monitorare il corso della pandemia e individuare nuovi preoccupanti mutanti virali mentre emergono e si diffondono.

Gli esperti affermano che i test sono scesi dal 70 al 90% in tutto il mondo dal primo al secondo trimestre di quest’anno, l’opposto di quanto dicono dovrebbe accadere con le nuove varianti di omicron in aumento in luoghi come gli Stati Uniti e il Sud Africa.

“Non stiamo testando da nessuna parte vicino a dove potremmo aver bisogno”, ha affermato il dottor Krishna Udayakumar, che dirige il Duke Global Health Innovation Center presso la Duke University. “Abbiamo bisogno della capacità di aumentare i test mentre assistiamo all’emergere di nuove ondate o picchi per tenere traccia di ciò che sta accadendo” e rispondere.

I casi giornalieri segnalati negli Stati Uniti, ad esempio, sono in media 73.633, in aumento di oltre il 40% nelle ultime due settimane, secondo i dati compilati dalla Johns Hopkins University. Ma questo è un enorme sottostima a causa del calo dei test e del fatto che i test vengono eseguiti a casa e non segnalati ai dipartimenti sanitari. Un influente gruppo di modelli dell’Università di Washington a Seattle stima che solo il 13% dei casi venga segnalato alle autorità sanitarie negli Stati Uniti, il che significherebbe più di mezzo milione di nuove infezioni ogni giorno.

Il calo dei test è globale, ma i tassi complessivi sono particolarmente inadeguati nei paesi in via di sviluppo, ha affermato Udayakumar. Il numero di test per 1.000 persone nei paesi ad alto reddito è circa 96 volte superiore a quello dei paesi a basso reddito, secondo l’organizzazione no-profit FIND per la salute pubblica con sede a Ginevra.

Cosa sta guidando il calo? Gli esperti indicano l’affaticamento da COVID, una pausa nei casi dopo la prima ondata di omicron e la sensazione tra alcuni residenti di paesi a basso reddito che non c’è motivo di testare perché non hanno accesso ai farmaci antivirali.

In una recente conferenza stampa dell’Organizzazione mondiale della sanità, il dott. Bill Rodriguez, CEO di FIND, ha definito il test “la prima vittima di una decisione globale di abbassare la guardia” e ha affermato che “stiamo diventando ciechi su ciò che sta accadendo con il virus”.

I test, il sequenziamento genomico e l’approfondimento dei picchi di casi possono portare alla scoperta di nuove varianti. I funzionari sanitari dello stato di New York hanno trovato la variante super contagiosa BA.2.12.1 dopo aver indagato su tassi di casi superiori alla media nella parte centrale dello stato.

Andando avanti, “semplicemente non vedremo emergere le nuove varianti nel modo in cui abbiamo visto emergere le varianti precedenti”, ha detto Rodriquez all’Associated Press.

I test aumentano man mano che le infezioni aumentano e le persone sviluppano sintomi, e nei nuovi casi diminuisce insieme a pause. I test stanno aumentando di nuovo negli Stati Uniti insieme al recente aumento.

Ma gli esperti sono preoccupati per l’entità del calo dopo il primo aumento di omicron, i bassi livelli complessivi di test a livello globale e l’incapacità di tracciare i casi in modo affidabile. Sebbene i test domestici siano convenienti, solo i test inviati ai laboratori possono essere utilizzati per rilevare le varianti. Se vengono eseguiti meno test e meno di questi test vengono elaborati nei laboratori, sono disponibili meno campioni positivi per il sequenziamento.

Inoltre, i risultati dei test domestici sono in gran parte invisibili ai sistemi di tracciamento.

Mara Aspinall, amministratore delegato di una società di consulenza con sede in Arizona che tiene traccia delle tendenze dei test COVID-19, ha affermato che ci sono almeno quattro volte più test domestici rispetto ai test PCR e “stiamo ottenendo essenzialmente zero dati dai test che stanno accadendo a casa”.

Questo perché non esiste un meccanismo uniforme per le persone per segnalare i risultati ai dipartimenti sanitari locali a corto di personale. Il CDC incoraggia fortemente le persone a dirlo ai propri medici, che nella maggior parte dei luoghi devono segnalare le diagnosi di COVID-19 alle autorità sanitarie pubbliche.

In genere, tuttavia, i risultati dei test a casa non vengono rilevati.

Reva Seville, una madre 36enne di Los Angeles, si è sottoposta a test a casa questa settimana dopo aver iniziato a sentire sintomi come gola irritata, tosse e congestione. Dopo che i risultati sono tornati positivi, ha testato altre due volte solo per essere sicura. Ma i suoi sintomi erano lievi, quindi non aveva intenzione di andare dal medico o riferire i suoi risultati a nessuno.

Beth Barton di Washington, Missouri, che lavora nel settore edile, ha detto di aver fatto circa 10 test a casa, prima di visitare i suoi genitori o quando ha avuto sintomi che pensava potessero essere COVID-19. Tutto è tornato negativo. Ha condiviso i risultati con le persone intorno a lei ma non sapeva come segnalarli.

“Ci dovrebbe essere un intero sistema per questo”, ha detto Barton, 42 anni. “Noi come società non sappiamo come valutare a che punto siamo”.

Aspinall ha affermato che una potenziale soluzione sarebbe quella di utilizzare una tecnologia come la scansione di un codice QR per segnalare la riservatezza dei risultati dei test a casa.

Un altro modo per monitorare meglio la pandemia, hanno affermato gli esperti, è rafforzare altri tipi di sorveglianza, come il monitoraggio delle acque reflue e la raccolta dei dati sui ricoveri. Ma quelli hanno i loro svantaggi. La sorveglianza delle acque reflue rimane un mosaico che non copre tutte le aree e le tendenze dei ricoveri sono in ritardo rispetto ai casi.

Udayakumar ha affermato che gli scienziati di tutto il mondo devono utilizzare tutti i metodi di tracciamento a loro disposizione per stare al passo con il virus e dovranno farlo per mesi o addirittura anni.

Allo stesso tempo, ha affermato, è necessario adottare misure per aumentare i test nei paesi a basso reddito. La domanda di test aumenterebbe se l’accesso agli antivirali fosse migliorato in questi luoghi, ha affermato. E uno dei modi migliori per aumentare i test è integrarli nei servizi sanitari esistenti, ha affermato Wadzanayi Muchenje, che guida le partnership sanitarie e strategiche in Africa per The Rockefeller Foundation.

Georges Benjamin, direttore esecutivo dell’American Public Health Association, ha affermato che arriverà un momento in cui il mondo interromperà i test diffusi per COVID-19, ma quel giorno non è ancora arrivato.

Con la pandemia persistente e il virus ancora imprevedibile, “non è accettabile che ci preoccupiamo solo della salute individuale”, ha affermato. “Dobbiamo preoccuparci della popolazione”.


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