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Più di 1 donna su 5 ha cicli mestruali irregolari che potrebbero impedire loro di apprendere di essere incinta fino a quando potrebbe essere troppo tardi per accedere all’aborto in base ad alcune leggi statali in vigore o in esame, mostra un nuovo studio.

I ricercatori dell’Università del Wisconsin-Madison e del National Institutes of Health hanno analizzato dati anonimi su 1,6 milioni di cicli mestruali forniti da oltre 267.000 adulti a un’app di monitoraggio del ciclo. Secondo i risultati pubblicati oggi sulla rivista Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze, il 22 percento delle persone nello studio aveva cicli mestruali irregolari che differivano in lunghezza da un ciclo all’altro di sette o più giorni.

“Per quasi tutti, il primo sintomo di una gravidanza è un periodo mancato”, afferma la professoressa di sociologia UW-Madison Jenna Nobles, coautrice dello studio. “Ma molte persone, una grande parte della popolazione, hanno cicli lunghi o molto irregolari e non potrebbero ragionevolmente conoscere la loro gravidanza in tempo per cercare un aborto legale secondo leggi che stabiliscono limiti all’attività cardiaca fetale rilevabile o sei settimane”.

I periodi irregolari sono più probabili tra quelli con alcune condizioni mediche relativamente comuni come il diabete di tipo 2, la sindrome dell’ovaio policistico e la tiroide e altri disturbi ormonali. Le donne ispaniche avevano un rischio maggiore rispetto alle donne bianche non ispaniche di avere cicli irregolari. La fascia di età che più ama avere cicli di lunghezza irregolare è quella tra i 18 ei 24 anni, anche le età con i più alti tassi di aborto negli Stati Uniti.

Gli esperti in salute riproduttiva sanno che la variazione nella lunghezza del ciclo mestruale è comune, secondo Nobles, ma il nuovo studio è notevole per dimostrare quanto breve possa essere la finestra tra un periodo mancato e l’attività cardiaca fetale. Soprattutto, la finestra potrebbe non esistere affatto per le persone con cicli altamente irregolari, mettendo in particolare svantaggio i giovani e le persone con condizioni di salute comuni.

“Il grado di variabilità nei cicli mestruali non è molto apprezzato”, afferma Nobles, il cui lavoro con la studentessa Lindsay Cannon e l’epidemiologo del NIH Allen Wilcox, coautori dello studio, è supportato dal National Institute of Child Health and Human Development del NIH. “Parliamo molto del ciclo di 28 giorni, con l’ovulazione il giorno 14. Come meglio sappiamo, questo caratterizza circa l’1% dei cicli mestruali. Ciò che è “normale” invece è una sostanziale variabilità, da persona a persona e attraverso i cicli per singole persone».

I risultati hanno implicazioni per una legge adottata di recente in Texas (e proposte simili prima di altri legislatori statali) che criminalizzano efficacemente gli aborti condotti dopo che l’attività cardiaca è stata rilevata nel feto tramite ultrasuoni.

Quell’attività – pulsazioni elettriche nel “polo fetale”, un ispessimento delle cellule nel sacco vitellino che segnano lo sviluppo di un embrione – può verificarsi già 23 giorni dopo il concepimento, la fecondazione di un uovo. Il concepimento può avvenire già da 12 a 14 giorni dopo che le mestruazioni segnano l’inizio di un ciclo, anche per le persone con cicli irregolari.

“Passano molte settimane prima che ci sarà un cuore come lo pensiamo, con camere, ventricoli e tessuto muscolare”, dice Nobles. “Ma questa attività elettrica può essere rilevata da 35 a 37 giorni dopo l’inizio di un ciclo mestruale, e ciò avverrà prima che molte persone con cicli irregolari e lunghi si rendano conto di aver perso un periodo e siano in grado di fare un test di gravidanza”.


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