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La barriera appena scoperta impedisce all’immunità di raggiungere le cellule sensoriali dell’olfatto

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La barriera appena scoperta impedisce all'immunità di raggiungere le cellule sensoriali dell'olfatto

Agli anticorpi circolanti (bianco) viene impedito l’accesso all’epitelio olfattivo da una barriera emato-olfattiva precedentemente sconosciuta, il BOB. Questa barriera appena identificata mantiene alcune delle molecole più grandi del sistema immunitario del corpo fuori dall’epitelio olfattivo (verde), lasciando un vuoto nella protezione può spiegare due misteri del COVID. Credito: Ashley Moseman Lab, Duke University

Gli scienziati della Duke hanno identificato una barriera precedentemente sconosciuta che separa il flusso sanguigno dalle cellule odorose nelle vie aeree superiori dei topi, probabilmente come un modo per proteggere il cervello.

Ma questa barriera finisce anche per tenere fuori alcune delle molecole più grandi del sistema immunitario del corpo e ciò potrebbe ostacolare l’efficacia dei vaccini.

Ha senso avere una barriera protettiva per le cellule olfattive che rivestono il naso, perché offrono un percorso diretto al bulbo olfattivo del cervello, rendendole effettivamente estensioni del cervello stesso, ha affermato il ricercatore capo Ashley Moseman, assistente professore di immunologia presso la Scuola Ducale di Medicina.

Tuttavia, la nuova barriera, che il suo team ha soprannominato BOB, la barriera emato-olfattiva, potrebbe anche impedire ai vaccini contro i virus respiratori di essere più efficaci impedendo a quegli anticorpi di raggiungere le mucose sulla superficie del naso, la prima barriera un virus incontra.

Il team stava cercando di capire meglio come il sistema immunitario protegge il tratto respiratorio superiore infettando i topi con un virus chiamato virus della stomatite vescicolare, o VSV, noto per penetrare nel sistema nervoso centrale. Una volta inalato, VSV infetta prontamente le cellule di rilevamento olfattivo e si replica rapidamente, raggiungendo il bulbo olfattivo del cervello entro un giorno. Sebbene possa portare alla paralisi e alla morte, di solito viene eliminato da una risposta dei linfociti T.

“VSV è eccellente per infettare i neuroni sensoriali olfattivi e, quando può farlo, entrerà nel cervello”, ha detto Moseman. “Anche se hai anticorpi in circolazione, la barriera emato-olfattiva impedisce a questi anticorpi di raggiungere la superficie delle vie aeree e il VSV entrerà nel cervello”.

Volevano capire meglio come un’infezione precedente potesse fornire protezione contro l’infezione successiva. Quello che hanno scoperto è che mentre il BOB impedisce la protezione degli anticorpi circolanti, consente alle plasmacellule che secernono anticorpi di entrare nei tessuti olfattivi e produrre localmente anticorpi neutralizzanti. I risultati appaiono il 21 settembre nel diario Immunità.

I ricercatori non stavano esaminando questa domanda a causa di COVID, ma è noto che il virus SARS-CoV-2 infetta le cellule olfattive e causa la perdita dell’olfatto in molti individui infetti. Ora pensano che questa nuova barriera potrebbe in parte spiegare non solo la prevalenza delle cosiddette infezioni rivoluzionarie, ma anche perché queste infezioni sono molto più spesso associate alla perdita dell’olfatto che ai sintomi polmonari.

“Il motivo per cui le infezioni da COVID in genere rimangono nelle vie aeree superiori e raggiungono meno comunemente i polmoni delle persone vaccinate può implicare questa lacuna nella protezione immunitaria”, ha affermato Moseman.

“Potresti avere una situazione in cui hai (quantità di) anticorpi perfettamente in circolazione da una vaccinazione COVID, ma a questi anticorpi viene impedito di raggiungere le cellule olfattive”, ha detto Moseman. “Saresti protetto contro gravi malattie polmonari, il che è fantastico, ma potresti ancora avere questi eventi replicati nell’epitelio olfattivo perché l’anticorpo sistemico non arriva lì. Questo è ovviamente spiacevole per l’individuo e può contribuire alla continua diffusione della comunità”.

Moseman ha affermato che la scoperta avvicina anche il suo team a un’altra domanda allettante: come è possibile che un’infezione possa guidare le cellule B che secernono anticorpi nei tessuti, ma molte vaccinazioni non riescono a farlo?

“I vaccini creano cellule che secernono anticorpi che producono anticorpi e ti danno un buon titolo di anticorpi nel sangue, ma quelle cellule non entrano necessariamente e proteggono questi tessuti”, ha detto. “Gli anticorpi in circolazione non raggiungono la superficie olfattiva dove possono proteggere dall’infezione virale”.

Capire come il sistema immunitario conosce la differenza tra un’infezione e una vaccinazione potrebbe portare a vaccinazioni più efficaci, ha detto Moseman. “Quello che devi avere sono cellule produttrici di anticorpi che superano il BOB, quindi si siedono in quei tessuti e producono anticorpi localmente”.

Successivamente, i ricercatori devono capire meglio di cosa è fatto il BOB, in modo da poterlo cercare in altri animali e umani.

“È un’area relativamente piccola e potrebbe essere tecnicamente piuttosto difficile da analizzare negli esseri umani”, ha detto Moseman. “Se hai capito cosa lo costituisce, quali fattori lo mantengono e tutti questi tipi di cose nel topo, sarà un po’ più facile provare a trasferire quella conoscenza e cercarla nel tessuto umano”.

“Pensiamo che sia certamente plausibile che questo possa esistere negli esseri umani. Semplicemente non siamo stati in grado di testarlo direttamente”, ha detto Moseman. “Ci sono molte domande”.


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