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‘Insopportabile’: 3 pazienti raccontano di un calvario del vaiolo delle scimmie

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Che cosa hanno in comune un piccolo imprenditore nel Midwest americano, un manager aziendale a San Paolo e un avvocato immobiliare a Londra?

Tutti e tre sono gay. E sebbene siano sparsi in tre continenti, ciascuno si è unito ai ranghi di oltre 21.000 pazienti in 79 paesi che stanno conducendo battaglie inaspettate contro una rara infezione virale, il vaiolo delle scimmie.

Tutti e tre gli uomini sono in prima linea in quella che l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) chiama ora un’emergenza sanitaria pubblica globale.

“Non è niente che augurerei mai a nessuno”, ha avvertito Josh Watson, residente a Chicago, che si sta ancora riprendendo da sintomi lancinanti.

Il primo giorno della sua malattia “mi sono svegliato con un mal di gola, a cui non ho pensato molto”, ha detto il 33enne. “Ma nel pomeriggio i miei linfonodi erano doloranti, ho notato che si stava formando una lesione sul palato e la mia gola era peggiorata”.

Era un venerdì. Lunedì mattina, Watson soffriva di forti mal di testa e dolori muscolari, “e ho avuto un’altra lesione sul mento e una sul pube alla base del pene”. Quindi, è andato a fare il test per il vaiolo delle scimmie. Il giorno dopo, i risultati sono tornati positivi.

“Dopo che mi è stato diagnosticato, sono peggiorato, molto peggio”, ha detto Watson. “Ero davvero stanco. E avevo grappoli di lesioni nella parte posteriore della gola. Non potevo mangiare cibo solido. E ho finito per avere una grande lesione sull’ugola”, il nob carnoso che pende sul retro di la gola. “Questo rendeva difficile bere.”

Altre lesioni sono spuntate su braccia, gambe, piedi e guancia e, alla fine, si sono sviluppate lesioni interne nel retto.

“All’inizio era un po’ doloroso avere un movimento intestinale. Ma poi è progredito al punto in cui mi lamentavo e piangevo, anche con gli ammorbidenti delle feci”, ha detto Watson. “E la mia prostata si è infiammata, rendendo difficile fare pipì. Ho una tolleranza molto alta per il dolore, ma penso che fosse come un 9 o 10 su 10. La pressione all’interno era così forte che non riuscivo nemmeno a stare seduto. “

‘Non me l’aspettavo’

La maggior parte dei pazienti è stata colta alla sprovvista dal vaiolo delle scimmie.

Con l’avvicinarsi del 4 luglio, Watson pensava che il vaiolo delle scimmie fosse una preoccupazione, ma non era così Quello molto preoccupante. Ha detto che aveva già preso in considerazione la possibilità di vaccinarsi, ma all’epoca c’erano solo poche centinaia di casi in tutto il mondo, “e le probabilità non sarebbero successe a me”.

Quindi, l’esperto di comunicazione wireless è salito su un aereo e si è diretto a Dallas, dove ha trascorso il fine settimana delle vacanze in una serie di feste da ballo, raduni in piscina ed eventi da bar.

Più o meno allo stesso tempo, anche se a circa 5.000 miglia di distanza, Jean Araujo, residente a San Paolo, era altrettanto indifferente.

“Sì, avevo sentito parlare del vaiolo delle scimmie, ma come di una cosa accaduta in altri luoghi”, ha detto il 37enne. “Davvero non mi aspettavo che mi colpisse”.

E circa un mese prima e a 6.000 miglia di distanza, David, un avvocato britannico di 49 anni con sede a Londra, ha detto di essere stato anche lui ignaro del rischio.

“Era metà giugno e, sì, avevo sentito parlare di questo qualcosa di raro”, ha detto. “Voglio dire, era stato riportato nelle notizie. Ma il vaiolo delle scimmie non mi è nemmeno venuto in mente. L’idea sembrava ridicola. E di certo non ha influenzato nessuno dei nostri piani”, che includeva un prossimo viaggio a Mykonos, in Grecia , con il marito, Marc.

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Prima del viaggio, Marc ha incontrato un uomo che ha incontrato a Londra. “Siamo sposati, ma non monogami”, ha spiegato David.

Il problema è che un mese prima quell’individuo aveva partecipato a un festival del gay pride in Spagna, un evento che alla fine sarebbe stato collegato ad alcuni dei primissimi casi dell’epidemia.

In breve, tutti e tre gli uomini finirebbero per risultare positivi al vaiolo delle scimmie, che può essere trasmesso attraverso qualsiasi tipo di contatto intimo della pelle con eruzioni cutanee, croste o fluidi corporei e/o con indumenti e biancheria contaminati, secondo l’OMS.

Il 5 luglio, Watson ha ricevuto un messaggio da un amico a New York City. Lui e Watson erano stati a molti degli stessi eventi a Dallas e l’amico era appena risultato positivo al vaiolo delle scimmie.

Tornato a Chicago, Watson, che è sieropositivo, ha immediatamente contattato il suo medico, che lo ha messo in contatto con il Dipartimento della Salute Pubblica di quella città. Entro due giorni, Watson, e il partner con cui ha una relazione impegnata ma aperta, sono stati in grado di ottenere il vaccino contro il vaiolo delle scimmie di Jynneos. Ad oggi, è l’unico vaccino autorizzato dalla Food and Drug Administration statunitense per combattere la malattia.

È stato dimostrato che il vaccino, che rimane a scarseggiare, riduce il rischio di malattia anche dopo l’esposizione, purché venga somministrato entro i quattro giorni successivi.

Sintomi spaventosi

“Purtroppo, il giorno dopo ho iniziato a mostrare i sintomi”, ha ricordato Watson.

Intanto, a San Paolo, a sole 48 ore dalla data in cui crede di essere stato esposto, Araujo ha iniziato a notare la formazione di alcune pustole sulle sue mani.

“Lunedì mattina era troppo doloroso per me andare al lavoro”, ha detto. “Così, ho chiamato il mio capo e gli ho detto che pensavo di essere stato morso da un ragno o da un piccolo insetto”.

Araujo si è poi recato all’Istituto per le malattie infettive Emilio Ribas, una delle principali istituzioni di malattie infettive in Brasile. Due giorni dopo il test, ha ottenuto il suo risultato: positivo.

A Londra, pochi giorni prima di partire per la Grecia, David pensava di aver contratto una malattia sessualmente trasmissibile (STD).

“Ho avuto una specie di sensazione di bruciore quando ho fatto la pipì”, ha detto. “Solo un po’. Poi è peggiorato un po’.” Ha poi notato “piccole vesciche bianche” sul suo pene.

Dopo che la sensazione di bruciore si è trasformata in dolore e sangue nelle urine, David si è spaventato.

“Sono entrato e mi hanno fatto il tampone per tutto, incluso il vaiolo delle scimmie”, ha ricordato. “Pensavo ancora di avere una malattia sessualmente trasmissibile standard. Ma quella notte ho avuto una pustola sulla tempia destra. Poi ho iniziato a impazzire. Mi sono reso conto che questo è vaiolo delle scimmie.”

Lunedì è apparsa un’altra pustola sulla pianta di un piede, seguita poco dopo da altre. E martedì è arrivata la chiamata dal laboratorio: positiva al vaiolo delle scimmie.

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Dopo la sua diagnosi, le pustole della mano leggermente dolorose di Araujo hanno impiegato circa una settimana per risolversi da sole, in assenza di qualsiasi trattamento.

Per quanto riguarda David, “Avevo 17 punti sul mio corpo che potevo vedere. Non avevo febbre o dolori. Ma al culmine del mio dolore quando faccio pipì parliamo come lame di rasoio che passano attraverso la tua uretra. C’era un periodo di cinque giorni dov’era [expletive] insopportabile. Parliamo come uomini adulti che piangono. È stato terribile.”

‘Suonare l’allarme’

Dei tre uomini, la malattia di Watson era la più grave.

Dopo che i suoi sintomi sono peggiorati, Watson è andato al pronto soccorso del Northwestern Hospital di Chicago, sperando di ottenere un farmaco antivirale chiamato TPOXX.

Sebbene faccia parte della scorta nazionale strategica degli Stati Uniti come trattamento approvato per il vaiolo, il farmaco non è mai stato formalmente testato sul vaiolo delle scimmie negli esseri umani. “Quindi è solo per uso off-label, il che significa che solo alcuni medici possono prescriverlo”, ha detto Watson. “Erano come 130 pagine di scartoffie per l’autorizzazione. Non avevo idea di quanto sarebbe stato difficile ottenerlo”.

Questa situazione potrebbe presto diventare più facile, tuttavia: venerdì, i funzionari sanitari federali hanno annunciato che stanno adottando misure per semplificare il processo per ottenere il TPOXX.

Watson è stato ricoverato al pronto soccorso durante la notte. “A quel punto la mia gola si stava chiudendo ed ero preoccupato che sarei arrivato al punto che avrei potuto non essere in grado di respirare”, ha detto. Ne seguì una serie di esami del sangue, raggi X e liquidi per via endovenosa, ma il giorno successivo riuscì a ottenere una fornitura per due settimane del primo e unico farmaco anti-vaiolo negli Stati Uniti.

Le cose hanno cominciato a cambiare rapidamente.

“Ho preso la prima dose quella sera e la mattina dopo potevo effettivamente mangiare”, ha detto Watson. “Non senza dolore e disagio, ma potevo mangiare. E le lesioni hanno iniziato a invertire completamente il corso e scomparire”.

Watson è ora a 18 giorni dai suoi primi sintomi. “Ho ancora dolore rettale, però. E la mia cosa più grande ora è una lesione al mio piede sinistro. Ma direi un’intera settimana senza la medicina e il mio dolore era sceso a 4. Ancora molto scomodo, ma non un dolore bruciante . La mia bocca è pulita. Non ho problemi di respirazione. E ho ancora tre giorni e mezzo di medicine. “

Quando a Watson è stato diagnosticato, era solo uno dei soli 140 casi confermati di vaiolo delle scimmie negli Stati Uniti. Solo due settimane dopo, è noto che quasi 5.200 americani sono stati infettati, con aumenti esplosivi simili visti in tutto il mondo.

Sono numeri che fanno riflettere come quello che hanno motivato tutti e tre gli uomini a raccontare le loro storie.

“Penso che sia importante prendere in mano la tua salute. Quindi ne ho postato molto sui social media, condividendo la mia esperienza all’interno della mia cerchia di amici. Suonando l’allarme”, ha detto. “E almeno facendo sapere alle persone com’è stato per me ottenere questo, spero di rendere le persone più informate e più consapevoli”.


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