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Il virus Monkeypox potrebbe diventare una nuova MST negli Stati Uniti

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Questa immagine al microscopio elettronico del 2003 resa disponibile dai Centers for Disease Control and Prevention mostra virioni maturi di vaiolo delle scimmie di forma ovale, a sinistra e virioni immaturi sferici, a destra, ottenuti da un campione di pelle umana associato all’epidemia di cane della prateria del 2003. La diffusione del vaiolo delle scimmie negli Stati Uniti nel 2022 potrebbe rappresentare l’alba di una nuova malattia a trasmissione sessuale, oppure potrebbe ancora essere contenuta. O potrebbe essere troppo presto per dirlo. Credito: Cynthia S. Goldsmith, Russell Regner/CDC tramite AP, File

La diffusione del vaiolo delle scimmie negli Stati Uniti potrebbe rappresentare l’alba di una nuova malattia a trasmissione sessuale, anche se alcuni funzionari sanitari affermano che il virus che causa protuberanze simili a brufoli potrebbe ancora essere contenuto prima che si stabilisca saldamente.

Gli esperti non sono d’accordo sul probabile percorso della malattia, con alcuni che temono che stia diventando così diffusa da essere sul punto di diventare una malattia sessualmente trasmissibile radicata, come la gonorrea, l’herpes e l’HIV.

Ma nessuno è veramente sicuro, e alcuni dicono che test e vaccini possono ancora impedire che l’epidemia metta radici.

Finora, più di 2.400 casi negli Stati Uniti sono stati segnalati come parte di un focolaio internazionale emerso due mesi fa.

I funzionari sanitari non sono sicuri della velocità con cui si è diffuso il virus. Hanno solo informazioni limitate sulle persone a cui è stata diagnosticata e non sanno quante persone infette potrebbero diffonderle inconsapevolmente.

Inoltre non sanno quanto bene funzionino i vaccini e le cure. Un ostacolo: i funzionari sanitari federali non hanno l’autorità per raccogliere e collegare i dati su chi è stato infettato e chi è stato vaccinato.

Con tali enormi punti interrogativi, le previsioni su quanto grande sarà l’epidemia negli Stati Uniti quest’estate variano ampiamente, da 13.000 a forse più di 10 volte quel numero.

La dott.ssa Rochelle Walensky, direttrice dei Centers for Disease Control and Prevention, ha affermato che la risposta del governo sta diventando ogni giorno più forte e le forniture di vaccini aumenteranno presto.

“Penso che abbiamo ancora un’opportunità per contenerlo”, ha detto Walensky all’Associated Press.

Il vaiolo delle scimmie è endemico in alcune parti dell’Africa, dove le persone sono state infettate dai morsi di roditori o piccoli animali. Di solito non si diffonde facilmente tra le persone.

Ma quest’anno sono stati segnalati più di 15.000 casi in paesi che storicamente non vedono la malattia. Negli Stati Uniti e in Europa, la stragrande maggioranza delle infezioni si è verificata in uomini che hanno rapporti sessuali con uomini, sebbene i funzionari sanitari abbiano sottolineato che chiunque può contrarre il virus.

Si diffonde principalmente attraverso il contatto pelle a pelle, ma può anche essere trasmesso attraverso la biancheria usata da qualcuno con il vaiolo delle scimmie. Sebbene si stia muovendo attraverso la popolazione come una malattia a trasmissione sessuale, i funzionari hanno osservato altri tipi di diffusione che potrebbero espandere l’epidemia.

I sintomi includono febbre, dolori muscolari, brividi, affaticamento e protuberanze su parti del corpo. La malattia è stata relativamente lieve in molti uomini e nessuno è morto negli Stati Uniti, ma le persone possono essere contagiose per settimane e le lesioni possono essere estremamente dolorose.

Quando è emerso il vaiolo delle scimmie, c’era motivo di credere che i funzionari della sanità pubblica potessero controllarlo.

I dossi rivelatori avrebbero dovuto rendere le infezioni facili da identificare. E poiché il virus si diffonde attraverso uno stretto contatto personale, i funzionari hanno pensato di poter tracciare in modo affidabile la sua diffusione intervistando le persone infette e chiedendo con chi avevano avuto rapporti intimi.

Non è stato così facile.

Con il vaiolo delle scimmie così raro negli Stati Uniti, molti uomini infetti e i loro medici potrebbero aver attribuito le loro eruzioni cutanee a qualche altra causa.

Il tracciamento dei contatti è stato spesso ostacolato da uomini infetti che hanno affermato di non conoscere i nomi di tutte le persone con cui hanno avuto rapporti sessuali. Alcuni hanno riferito di avere interazioni sessuali multiple con estranei.

Non ha aiutato il fatto che i dipartimenti sanitari locali, già gravati dal COVID-19 e da decine di altre malattie, ora dovessero trovare le risorse per svolgere un lavoro intensivo di tracciamento dei contatti anche sul vaiolo delle scimmie.

In effetti, alcuni funzionari sanitari locali hanno rinunciato ad aspettarsi molto dal tracciamento dei contatti.

C’era un altro motivo per essere ottimisti: il governo degli Stati Uniti aveva già un vaccino. Il regime a due dosi chiamato Jynneos è stato autorizzato negli Stati Uniti nel 2019 e raccomandato l’anno scorso come strumento contro il vaiolo delle scimmie.

Quando l’epidemia è stata identificata per la prima volta a maggio, i funzionari statunitensi avevano solo circa 2.000 dosi disponibili. Il governo li ha distribuiti ma ha limitato i colpi alle persone che sono state identificate attraverso indagini sulla salute pubblica come recentemente esposte al virus.

Alla fine del mese scorso, quando sono diventate disponibili più dosi, il CDC ha iniziato a raccomandare di offrire colpi a coloro che si rendono conto da soli di poter essere stati infettati.

La domanda ha superato l’offerta, con le cliniche in alcune città che stanno rapidamente esaurendo le dosi di vaccino e i funzionari sanitari di tutto il paese hanno affermato di non averne abbastanza.

Questo sta cambiando, ha detto Walensky. A partire da questa settimana, il governo ha distribuito più di 191.000 dosi e ne ha altre 160.000 pronte per l’invio. Già dalla prossima settimana saranno disponibili fino a 780.000 dosi.

Una volta soddisfatta la domanda attuale, il governo cercherà di espandere gli sforzi di vaccinazione.

Il CDC ritiene che 1,5 milioni di uomini negli Stati Uniti siano considerati ad alto rischio di infezione.

Anche i test si sono ampliati. Più di 70.000 persone possono essere testate ogni settimana, molto più della domanda attuale, ha affermato Walensky. Il governo ha anche intrapreso una campagna per educare i medici e gli uomini gay e bisessuali sulla malattia, ha aggiunto.

Donal Bisanzio, ricercatore presso RTI International, ritiene che i funzionari sanitari statunitensi saranno in grado di contenere l’epidemia prima che diventi endemica.

Ma ha anche detto che non sarà la fine. Probabilmente emergeranno nuove esplosioni di casi quando gli americani verranno infettati da persone in altri paesi in cui il vaiolo delle scimmie continua a circolare.

Walensky concorda sul fatto che uno scenario del genere sia probabile. “Se non è contenuto in tutto il mondo, siamo sempre a rischio di riacutizzazioni” da parte dei viaggiatori, ha detto.

Shawn Kiernan, del dipartimento della salute della contea di Fairfax in Virginia, ha affermato che c’è motivo di essere provvisoriamente ottimisti perché finora l’epidemia si è concentrata in un gruppo di persone: uomini che hanno rapporti sessuali con uomini.

La diffusione del virus nelle persone eterosessuali sarebbe un “punto di svolta” che potrebbe verificarsi prima che sia ampiamente riconosciuto, ha affermato Kiernan, capo della sezione delle malattie trasmissibili del dipartimento.

Lo spillover negli eterosessuali è solo una questione di tempo, ha affermato il dottor Edward Hook III, professore emerito di malattie infettive presso l’Università dell’Alabama a Birmingham.

Se il vaiolo delle scimmie diventa una malattia endemica a trasmissione sessuale, sarà un’altra sfida per i dipartimenti sanitari e i medici che già lottano per tenere il passo con le malattie sessualmente trasmissibili esistenti.

Tale lavoro è stato a lungo sottofinanziato e a corto di personale, e gran parte di esso è stato semplicemente sospeso durante la pandemia. Kiernan ha affermato che l’HIV e la sifilide avevano la priorità, ma il lavoro su infezioni comuni come la clamidia e la gonorrea equivaleva a “contare i casi e basta”.

Da anni i casi di gonorrea, clamidia e sifilide sono in aumento.

“In generale”, ha detto Hook, i medici “fanno un lavoro scadente nel raccogliere storie sessuali, indagare e riconoscere che i loro pazienti sono esseri sessuali”.


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