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I ricercatori sviluppano un nuovo metodo di imaging per rilevare le complicanze all’inizio della gravidanza

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Uno studio condotto da ricercatori dell’OHSU pubblicato in PLOS Uno dimostra il potenziale della mappatura quantitativa del T2* durante la gravidanza per identificare un aumento del rischio di esiti ostetrici avversi a causa di disfunzione placentare. Credito: OHSU

I ricercatori dell’Oregon Health & Science University hanno sviluppato un nuovo metodo di imaging per misurare la salute di una placenta, che potrebbe aiutare i medici a identificare le complicanze all’inizio della gravidanza.

Lo studio, pubblicato questo mese sulla rivista PLOS Uno, utilizzava la risonanza magnetica, comunemente nota come risonanza magnetica, e poteva essere replicata praticamente su tutti i moderni scanner per risonanza magnetica. Con una rapida analisi dei dati, i ricercatori hanno notato che il metodo di imaging potrebbe essere facilmente adottato dai medici.

“Qualsiasi ricerca che ci aiuti a trovare modi per migliorare l’assistenza prenatale è fondamentale”, ha affermato Victoria HJ Roberts, Ph.D., professore associato di ricerca presso la Divisione di scienze dello sviluppo e della riproduzione presso l’Oregon National Primate Research Center dell’OHSU, che ha co-diretto il studia. “La gravidanza può essere estremamente faticosa, sia emotivamente che fisicamente, soprattutto per qualcuno che sta vivendo una gravidanza complicata. È entusiasmante che questa ricerca abbia identificato un modo più efficace per rilevare le complicazioni all’inizio della gravidanza, in modo che i medici siano in grado di fornire la migliore assistenza per la madre e il bambino in via di sviluppo”.

La placenta svolge un ruolo chiave nello sviluppo fetale e nella morbilità della gravidanza, nonché nella salute neonatale, pediatrica e persino per tutta la vita. In quanto fonte primaria di ossigeno e sostanze nutritive per un feto in via di sviluppo, lo sviluppo anormale della placenta può essere pericoloso ed è stato collegato a molti esiti avversi, tra cui anomalie nella crescita fetale, preeclampsia, che è lo sviluppo della pressione alta durante la gravidanza, travaglio pretermine e natimortalità. La placenta è un organo dinamico che si evolve nel corso della gravidanza per supportare lo sviluppo fetale, quindi una scarsa funzione placentare all’inizio della gravidanza può diventare un problema di salute continuo e crescente sia per la madre che per il bambino.

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Nonostante l’impatto negativo dello sviluppo anormale della placenta, i metodi esistenti per valutare la funzione placentare sono spesso inefficaci e limitati nella loro capacità di rilevare in modo affidabile i rischi durante la gravidanza. Nelle impostazioni di assistenza prenatale, la maggior parte dei medici si affida agli ultrasuoni per misurare la crescita fetale e il flusso sanguigno, ma questo metodo ha una portata limitata.

Nel 2014, il National Institutes of Health, riconoscendo l’importanza della ricerca placentare, ha lanciato l’iniziativa Human Placenta Project, o HPP. L’obiettivo generale dell’HPP era sviluppare modi per valutare la placenta e migliorare la comprensione del suo sviluppo e funzione durante la gravidanza. Nel 2015, OHSU ha ricevuto due importanti premi di finanziamento dal NIH HPP.

Il team di ricercatori dell’OHSU di Roberts, che ha guidato insieme ad Antonio Frias, MD, professore di ostetricia e ginecologia presso la OHSU School of Medicine, ha condotto uno studio per esplorare come una risonanza magnetica potrebbe essere utilizzata per fornire ai medici uno sguardo più dettagliato sulla salute della placenta rispetto a quello fornito dall’ecografia tradizionale e per comprendere meglio l’efficacia di una risonanza magnetica nel rilevare le anomalie della placenta durante la gravidanza. Il loro obiettivo finale è ridurre le complicanze fetali e materne associate alla disfunzione placentare.

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Lo studio ha raccolto dati da 316 donne in gravidanza in due siti, OHSU e l’University of Utah Health Services Center, e ha incluso individui considerati sia a basso che ad alto rischio di complicazioni della gravidanza.

Il team di ricerca dell’OHSU ha sviluppato e convalidato un protocollo MRI che rileva un segnale nel sangue legato al contenuto di ossigeno. Questa lettura è nota come T2* e i valori di T2* forniscono informazioni chiave sulla disponibilità di ossigeno e sul flusso sanguigno placentare. L’ossigeno è fondamentale per la crescita e lo sviluppo fetale, quindi se questi valori si discostano dall’intervallo normale, ciò suggerisce che qualcosa potrebbe essere sbagliato. I valori di T2* al di fuori dell’intervallo normale potrebbero indicare un problema correlato all’apporto di ossigeno nel sangue materno, al trasporto placentare compromesso o all’utilizzo fetale dell’ossigeno.

Lo studio ha prima stabilito una linea di base per determinare cosa accade nel corso di una gravidanza senza complicazioni. I partecipanti sono stati sottoposti a tre studi di risonanza magnetica durante le settimane dalla 10 alla 40 di gravidanza. I ricercatori hanno quindi esaminato la capacità della risonanza magnetica di identificare con successo le complicanze in gravidanza utilizzando le letture T2* prodotte dalle procedure.

I risultati dello studio suggeriscono che anche i dati dall’inizio della gravidanza, da 10 a 20 settimane, possono essere efficaci nell’identificazione delle gravidanze a rischio. Inoltre, le risonanza magnetica nello studio sono state eseguite utilizzando il protocollo di imaging sviluppato dal team dell’OHSU che potrebbe essere implementato praticamente su tutti i moderni scanner per risonanza magnetica e l’analisi dei dati è rapida da eseguire, indicando che questo metodo può essere facilmente adottato ed ampliato per l’uso in strutture sanitarie prenatali.


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