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I ricercatori descrivono fattori di rischio precedentemente sconosciuti per la leucemia in età adulta

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L’Unità di Ricerca Clinica “CATTURA TUTTO” è riuscito a identificare fattori di rischio genetici precedentemente sconosciuti come causa di resistenza alla terapia nei pazienti con BCP-ALL in età adulta. Credito: Freya Lücke, UKSH

I ricercatori sul cancro dell’University Medical Center Schleswig-Holstein (UKSH), Campus Kiel e della Facoltà di Medicina dell’Università di Kiel hanno descritto approcci per migliorare la terapia dei pazienti adulti con cancro del sangue in un nuovo documento di ricerca sulle cause genetiche della leucemia linfoblastica acuta ( TUTTO). I bambini, ma anche gli adulti di tutte le età, possono ammalarsi di questa forma di leucemia. Proviene da cellule precursori maligne trasformate di alcuni globuli bianchi e provoca una riduzione rapida e progressiva della funzione del midollo osseo e quindi una formazione del sangue disturbata. Se non trattata, può portare alla morte in breve tempo. La forma più comune di questo tumore del sangue è il cosiddetto precursore B ALL (BCP-ALL). Circa 500 adulti in Germania ricevono una nuova diagnosi di questa malattia ogni anno. Mentre circa il 90% dei pazienti sopravvive a BCP-ALL durante l’infanzia, questo tasso scende a solo circa il 40% negli adulti.

Nell’ambito della nuova unità di ricerca clinica “CATCH ALL—prospettive di cura per tutti gli adulti e i bambini con leucemia linfoblastica acuta (ALL)”, finanziato dalla Fondazione tedesca per la ricerca (DFG), i medici e i ricercatori, guidati dalla professoressa Claudia Baldus e dal dottor Lorenz Bastian del Dipartimento di medicina interna II, ematologia e oncologia presso l’UKSH, Campus Kiel, sono riusciti a identificare genetiche precedentemente sconosciute fattori di rischio come causa di resistenza alla terapia nei pazienti con BCP-ALL in età adulta. I ricercatori, che sono organizzati presso l’University Cancer Center Schleswig-Holstein (UCCSH) presso l’UKSH e nel Kiel Oncology Network (KON) presso l’Università di Kiel, hanno anche indicato nuovi approcci per migliorare le terapie di precisione per questo gruppo di pazienti, sulla base di un combinazione di immunoterapia anticorpale e trapianti di cellule staminali. I loro nuovi risultati, che sono anche l’espressione di una collaborazione globale con l’Institute for Clinical Molecular Biology dell’Università di Kiel e UKSH, nonché l’UKSH, Lubecca Campus, sono stati recentemente pubblicati dai ricercatori di Kiel insieme ai colleghi del gruppo di studio GMALL in la rivista scientifica Leucemia.

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Diversità delle cause genetiche delle malattie

BCP-ALL è correlato a varie alterazioni genetiche legate al rischio, che possono manifestarsi a livello molecolare in diversi sottotipi della malattia. Tuttavia, per un massimo del 15% delle persone colpite, finora non è stato possibile assegnare una di queste categorie stabilite. “Abbiamo quindi ipotizzato la presenza di driver non riconosciuti per lo sviluppo di BCP-ALL, soprattutto nei pazienti adulti, che sono stati meno studiati rispetto ai pazienti pediatrici,” dice Bastiano.

“Per la prima volta, abbiamo utilizzato un nuovo approccio basato sull’apprendimento automatico per essere in grado di caratterizzare nuovi sottotipi molecolari di BCP-ALL utilizzando i cosiddetti profili di espressione genica,” spiega Bastian, primo autore del nuovo studio. Per mezzo di tale sequenziamento del trascrittoma di quasi 600 pazienti adulti con BCP-ALL, è stato possibile identificare un meccanismo molecolare alla base della malattia in oltre il 90% dei casi. Nel caso del sottogruppo appena descritto, si tratta di una cosiddetta fusione genica di due geni vicini (UBTF e ATXN7L3), che porta a una grave interruzione della normale regolazione genica.

“L’individuazione di queste alterazioni geniche nei pazienti fornisce un approccio per la diagnosi precoce di questo sottotipo di leucemia. Inoltre, i soggetti affetti dal sottogruppo appena identificato mostrano una maggiore probabilità di recidiva dopo la terapia,” spiega Bastiano.

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Necessità di approcci terapeutici più precisi

I risultati della nuova ricerca mostrano un’efficacia limitata della chemioterapia per questo sottotipo di BCP-ALL. “Per le persone colpite è necessaria un’intensificazione del trattamento rispetto alle attuali terapie standard. A questo scopo sono disponibili approcci promettenti basati su una combinazione di immunoterapia anticorpale e/o trapianto di cellule staminali allogeniche. “Queste strategie di trattamento potrebbero aumentare le possibilità di sopravvivenza delle persone colpite al livello dei pazienti adulti con LLA che non sono interessati dall’aberrazione genomica di questo sottogruppo molecolare,” dice Bastiano.

Portare nuove terapie per la leucemia nell’uso clinico

La nuova pubblicazione è un primo risultato dell’unità di ricerca clinica “CATTURA TUTTO,” che è stato lanciato all’inizio di quest’anno ed è finanziato dal DFG con circa cinque milioni di euro. Gli scienziati coinvolti nel progetto stanno lavorando insieme ai medici per trasferire approcci terapeutici promettenti in applicazioni cliniche di successo.

“I nuovi risultati della ricerca forniscono un importante contributo al miglioramento della diagnostica oncologica di precisione e della terapia della leucemia linfoblastica acuta. Nel complesso, vogliamo ottenere un miglioramento delle possibilità di cura per i pazienti di tutte le età,” sottolinea il portavoce della KFO Baldus. “Oltre ai risultati scientifici e clinici, il nostro lavoro dimostra il valore della fruttuosa collaborazione tra ricercatori e clinici all’interno del Kiel Oncology Network dell’Università di Kiel, che è anche un importante forum per lo scambio scientifico in oncologia,” Baldus continua.


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