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I benefici dell’attività fisica e mentale sul pensiero differiscono per uomini e donne?

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Credito: Pixabay/CC0 di dominio pubblico

Gli studi hanno dimostrato che l’attività fisica e mentale aiuta a preservare le capacità di pensiero e a ritardare la demenza. Un nuovo studio suggerisce che questi benefici possono variare per uomini e donne. Lo studio è pubblicato nel numero online del 20 luglio 2022 di Neurologia.

Lo studio ha esaminato gli effetti delle attività fisiche e mentali, come leggere, andare a lezione o giocare a carte o giochi, sulla riserva cognitiva nelle aree della velocità di pensiero e della memoria. La riserva cognitiva è il cuscinetto che si verifica quando le persone hanno forti capacità di pensiero anche quando il loro cervello mostra i segni dei cambiamenti sottostanti associati al deterioramento cognitivo e alla demenza.

“Abbiamo scoperto che una maggiore attività fisica era associata a una maggiore riserva di velocità di pensiero nelle donne, ma non negli uomini”, ha affermato l’autrice dello studio Judy Pa, Ph.D., dell’Università della California, San Diego. “La partecipazione a più attività mentali era associata a una maggiore riserva di velocità di pensiero sia per gli uomini che per le donne”.

Una maggiore attività fisica non era associata alla riserva di memoria negli uomini o nelle donne.

Lo studio ha coinvolto 758 persone con un’età media di 76 anni. Alcuni non avevano problemi di pensiero o di memoria, alcuni avevano un lieve deterioramento cognitivo e alcuni avevano la demenza. I partecipanti sono stati sottoposti a scansioni cerebrali e hanno eseguito test di velocità di pensiero e memoria. Per calcolare la riserva cognitiva, i punteggi dei test di pensiero delle persone sono stati confrontati con i cambiamenti nel cervello associati alla demenza, come il volume totale dell’ippocampo, una regione chiave del cervello colpita dal morbo di Alzheimer.

Alle persone è stato anche chiesto della loro consueta attività fisica settimanale. Per l’attività mentale, è stato chiesto loro se hanno partecipato a tre tipi di attività negli ultimi 13 mesi: lettura di riviste, giornali o libri; andare a lezione; e giocare a carte, giochi o bingo. È stato assegnato loro un punto per ogni tipo di attività, per un massimo di tre punti.

Per l’attività mentale, i partecipanti hanno una media di 1,4 punti. Per l’attività fisica, i partecipanti hanno preso parte a una media di almeno 15 minuti a settimana di attività che elevano la frequenza cardiaca, come camminare a passo svelto e andare in bicicletta.

Pa ha detto che ogni attività mentale aggiuntiva a cui le persone hanno partecipato corrispondeva a 13 anni in meno di invecchiamento nella loro velocità di elaborazione nelle loro capacità di pensiero: 17 anni tra gli uomini e 10 anni tra le donne.

“Dato che abbiamo probabilmente pochi o nessun trattamento efficace per il morbo di Alzheimer, la prevenzione è fondamentale. Un grammo di prevenzione vale un chilo di trattamento”, ha detto Pa. “Sapere che le persone potrebbero potenzialmente migliorare la loro riserva cognitiva facendo semplici passi come andare a lezione al centro sociale, giocare a bingo con i loro amici o passare più tempo a camminare o fare giardinaggio è molto eccitante”.

Pa ha affermato che, in base alle dimensioni dell’effetto osservate nello studio, un raddoppio della quantità di attività fisica sarebbe equivalente a circa 2,75 anni in meno di invecchiamento quando si tratta della velocità di elaborazione delle donne nelle loro capacità di pensiero.

I ricercatori hanno anche esaminato se la relazione tra attività fisiche e mentali e riserva cognitiva fosse influenzata dal gene che comporta il rischio più forte di Alzheimer, chiamato APOE e4. Hanno scoperto che per le donne, avere il gene riduce gli effetti della relazione benefica tra attività fisiche e mentali e riserva cognitiva.

Lo studio non dimostra che le attività fisiche e mentali aiutino a migliorare la riserva cognitiva. Mostra solo un’associazione.

Una limitazione dello studio era che le persone riferivano la propria attività fisica e mentale, quindi potrebbero non aver ricordato correttamente. Inoltre, nello studio non sono stati misurati i fattori strutturali e sociali che influenzano la riserva cognitiva, come l’istruzione.


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