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Gli scienziati svelano la chiave per la ricaduta del cancro al colon dopo la chemioterapia

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Credito: Università di Barcellona

Circa 1 persona su 25 svilupperà il cancro del colon nel corso della loro vita e quasi 2 milioni di casi vengono diagnosticati nuovi casi ogni anno in tutto il mondo. La chemioterapia è comunemente usata per curare il cancro del colon. Sebbene questo trattamento sia inizialmente efficace nella maggior parte dei casi, molti pazienti ricadono dopo il trattamento.

Guidato dal Dr. Eduard Batlle, ricercatore dell’ICREA e capo del Laboratorio del cancro del colon-retto presso l’IRB di Barcellona, ​​questo studio rivela che alcune cellule tumorali rimangono in uno stato latente e, dopo la chemioterapia, si riattivano, causando così una ricaduta. Il loro studio è pubblicato in Cancro della natura.

In breve, gli scienziati hanno scoperto che le cellule staminali tumorali con attività della proteina Mex3a rimangono in uno stato di latenza che conferisce resistenza alla chemioterapia. Per l’azione dei farmaci utilizzati in questo trattamento, queste cellule assumono uno stato simile a quello embrionale, e qualche tempo dopo la chemioterapia, quando l’ambiente è più favorevole, si riattivano per rigenerare il tumore in tutta la sua complessità. Queste cellule persistenti sono responsabili della ricaduta del cancro dopo il trattamento.

“La chemioterapia è efficace e uccide la maggior parte delle cellule tumorali, ma non tutte. La nostra scoperta rivela l’identità di un gruppo di cellule persistenti che sono resistenti alla chemioterapia e continuano a rigenerare il tumore dopo il trattamento. Il nostro lavoro apre la strada allo sviluppo di farmaci per eliminare queste cellule, il che renderebbe la chemioterapia più efficace e migliorerebbe i tassi di sopravvivenza”, spiega il dott. Batlle, anche capogruppo del Cancer CIBER (CIBERONC).

Organoidi, analisi di campioni di pazienti e gene Mex3a

Questo studio è stato condotto utilizzando principalmente organoidi, che sono campioni di tumori di pazienti (o di modelli murini di cancro avanzato) che possono essere coltivati ​​in laboratorio e che riproducono la complessità del tumore in termini di struttura tridimensionale e variabilità dei tipi cellulari. “Gli organoidi ci hanno permesso di tracciare l’evoluzione delle cellule responsabili durante il processo e di osservare la loro reazione alla chemioterapia”, spiega Adrián Álvarez-Varela, il primo autore dello studio.

Lo studio ha previsto anche l’uso di modelli murini di cancro del colon-retto, in cui i ricercatori hanno potuto osservare e riprodurre il comportamento di queste cellule persistenti, come negli organoidi. Infine, i risultati ottenuti negli organoidi e nei topi sono stati confrontati con l’analisi trascrittomica dei campioni dei pazienti.

Inoltre, il dott. Batlle e collaboratori dimostrano che la rimozione del gene Mex3a mediante tecniche di ingegneria genetica rende le cellule tumorali del colon-retto altamente sensibili alla chemioterapia. Nei modelli sperimentali di questo tipo di cancro, le metastasi carenti di Mex3a vengono completamente eliminate con la chemioterapia. Sebbene le funzioni del gene Mex3a siano ancora sconosciute, questa scoperta suggerisce che i farmaci mirati potrebbero agire in sinergia con la chemioterapia e prevenire le ricadute.

Il futuro lavoro di laboratorio si concentrerà sull’analisi dei meccanismi molecolari sottostanti, in particolare su come la proteina Mex3a mantiene le cellule staminali del cancro in questo stato dormiente. Affronterà anche i processi innescati dalla chemioterapia che consentono alle cellule di generare uno stato simile a quello embrionale, che dà loro il potenziale per rigenerare i diversi tipi cellulari presenti nel tumore al termine del trattamento.


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