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Gli scienziati identificano gli anticorpi che possono neutralizzare l’omicron

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Credito: Pixabay/CC0 Dominio pubblico

Un team internazionale di scienziati ha identificato anticorpi che neutralizzano l’omicron e altre varianti di SARS-CoV-2. Questi anticorpi prendono di mira le aree della proteina spike del virus che rimangono sostanzialmente invariate quando i virus mutano.

Identificando i bersagli di questi anticorpi “ampiamente neutralizzanti” sulla proteina spike, potrebbe essere possibile progettare vaccini e trattamenti anticorpali che saranno efficaci non solo contro la variante dell’omicron, ma anche contro altre varianti che potrebbero emergere in futuro, ha affermato David Veesler, ricercatore presso l’Howard Hughes Medical Institute e professore associato di biochimica presso la University of Washington School of Medicine di Seattle. “Questa scoperta ci dice che concentrandosi sugli anticorpi che prendono di mira questi siti altamente conservati sulla proteina spike, c’è un modo per superare la continua evoluzione del virus”, ha detto Veesler.

Veesler ha guidato il progetto di ricerca con Davide Corti di Humabs Biomed SA, Vir Biotechnology, in Svizzera. I risultati dello studio sono stati pubblicati il ​​23 dicembre sulla rivista Nature. Gli autori principali dello studio sono stati Elisabetta Cameroni e Christian Saliba (Humabs), John E. Bowen (UW Biochesmistry) e Laura Rosen (Vir).

La variante dell’omicron ha 37 mutazioni nella proteina spike, che usa per attaccarsi e invadere le cellule. Questo è un numero insolitamente alto di mutazioni. Si pensa che questi cambiamenti spieghino in parte perché la variante è stata in grado di diffondersi così rapidamente, di infettare le persone che sono state vaccinate e di reinfettare coloro che sono stati precedentemente infettati.

“Le domande principali a cui stavamo cercando di rispondere erano: in che modo questa costellazione di mutazioni nella proteina spike della variante dell’omicron ha influenzato la sua capacità di legarsi alle cellule e di eludere le risposte anticorpali del sistema immunitario”, ha detto Veesler.

[Veesler and his colleagues speculate that omicron’s large number of mutations might have accumulated during a prolonged infection in someone with a weakened immune system or by the virus jumping from humans to an animal species and back again.]

Per valutare l’effetto di queste mutazioni, i ricercatori hanno ingegnerizzato un virus disabilitato e non replicabile, chiamato pseudovirus, per produrre proteine ​​spike sulla sua superficie, come fanno i coronavirus. Hanno quindi creato pseudovirus che avevano proteine ​​spike con le mutazioni degli omicroni e quelle trovate sulle prime varianti identificate nella pandemia.

I ricercatori hanno prima cercato di vedere quanto bene le diverse versioni della proteina spike fossero in grado di legarsi alle proteine ​​sulla superficie delle cellule, che il virus usa per attaccarsi ed entrare nella cellula. Questa proteina è chiamata recettore dell’enzima di conversione dell’angiotensina-2 (ACE2).

Hanno scoperto che la proteina spike della variante omicron era in grado di legarsi 2,4 volte meglio della proteina spike trovata nel virus isolato all’inizio della pandemia. “Non è un aumento enorme”, ha osservato Veesler, “ma nell’epidemia di SARS nel 2002-2003, le mutazioni nella proteina spike che hanno aumentato l’affinità sono state associate a una maggiore trasmissibilità e infettività”. Hanno anche scoperto che la versione omicron era in grado di legarsi in modo efficiente ai recettori ACE2 del topo, suggerendo che l’omicron potrebbe essere in grado di fare “ping-pong” tra umani e altri mammiferi.

I ricercatori hanno quindi esaminato quanto bene gli anticorpi contro i precedenti isolati del virus proteggessero dalla variante dell’omicron. Lo hanno fatto utilizzando anticorpi di pazienti che erano stati precedentemente infettati da versioni precedenti del virus, vaccinati contro ceppi precedenti del virus o che erano stati infettati e poi vaccinati.

Hanno scoperto che gli anticorpi di persone che erano state infettate da ceppi precedenti e di coloro che avevano ricevuto uno dei sei vaccini più utilizzati attualmente disponibili avevano tutti una ridotta capacità di bloccare l’infezione.

Gli anticorpi di persone che erano state precedentemente infettate e di coloro che avevano ricevuto i vaccini Sputnik V o Sinopharm e una singola dose di Johnson & Johnson avevano poca o nessuna capacità di bloccare o “neutralizzare” l’ingresso della variante dell’omicron nelle cellule. Gli anticorpi delle persone che avevano ricevuto due dosi dei vaccini Moderna, Pfizer/BioNTech e AstraZeneca hanno mantenuto una certa attività neutralizzante, sebbene ridotta da 20 a 40 volte, molto più di qualsiasi altra variante.

Anche gli anticorpi di persone che erano state infettate, guarite e che avevano ricevuto due dosi di vaccino avevano anche un’attività ridotta, ma la riduzione era inferiore, circa cinque volte, dimostrando chiaramente che la vaccinazione dopo l’infezione è utile.

Gli anticorpi di persone, in questo caso un gruppo di pazienti in dialisi renale, che avevano ricevuto un richiamo con una terza dose dei vaccini mRNA prodotti da Moderna e Pfizer/BioNTech hanno mostrato solo una riduzione di 4 volte dell’attività neutralizzante. “Questo dimostra che una terza dose è davvero, davvero utile contro l’omicron”, ha detto Veesler.

Tutti i trattamenti anticorpali tranne uno attualmente autorizzati o approvati per l’uso con pazienti esposti al virus, non avevano o avevano un’attività notevolmente ridotta contro l’omicron in laboratorio. L’eccezione era un anticorpo chiamato sotrovimab, che aveva una riduzione da due a tre volte dell’attività neutralizzante, secondo lo studio.

Ma quando hanno testato un pannello più ampio di anticorpi che sono stati generati contro le versioni precedenti del virus, i ricercatori hanno identificato quattro classi di anticorpi che hanno mantenuto la loro capacità di neutralizzare l’omicron. I membri di ciascuna di queste classi prendono di mira una delle quattro aree specifiche della proteina spike presente non solo nelle varianti SARS-CoV-2 ma anche in un gruppo di coronavirus correlati, chiamati sarbecovirus. Questi siti sulla proteina possono persistere perché svolgono una funzione essenziale che la proteina perderebbe se mutassero. Tali aree sono chiamate “conservate”.

La scoperta che gli anticorpi sono in grado di neutralizzare tramite il riconoscimento di aree conservate in così tante diverse varianti del virus suggerisce che la progettazione di vaccini e trattamenti anticorpali che colpiscono queste regioni potrebbe essere efficace contro un ampio spettro di varianti che emergono attraverso la mutazione, ha detto Veesler.


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