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Gli esperti discutono del noto e dell’ignoto del lungo COVID

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Credito: Pixabay/CC0 di dominio pubblico

Mentre la stragrande maggioranza della popolazione mondiale continua a incontrare il virus SARS-CoV-2 e ad essere infettata, una domanda incombe sempre più grande: quali saranno le ripercussioni fisiologiche a lungo termine dell’aver avuto il COVID?

Gli esperti del Consortium on Pathogen Readiness del Massachusetts guidato dalla Harvard Medical School discutono della scienza emergente, delle ultime conoscenze e delle incognite critiche della nuova sindrome nota come COVID lungo:

  • Nahid Bhadelia, direttore fondatore del Boston University Center for Emerging Infectious Diseases Policy and Research; professore associato di malattie infettive, Boston University School of Medicine; visiting fellow, l’Office of Science & Technology Policy della Casa Bianca; lungo co-responsabile del gruppo di ricerca COVID per MassCPR
  • Bruce Levy, professore di medicina HMS Parker B. Francis e capo divisione di medicina polmonare e terapia intensiva al Brigham and Women’s Hospital; lungo co-responsabile del gruppo di ricerca COVID per MassCPR
  • Linda Sprague Martinez, professore associato, Boston University School of Social Work; co-direttore, Community Engagement Program, BU Clinical & Translational Science Institute; le lunghe disparità sanitarie del gruppo di ricerca COVID portano a MassCPR
  • Jake Lemieux, docente di medicina, Harvard Medical School, specialista in malattie infettive al Mass General; co-responsabile del programma varianti virali per MassCPR

Harvard Medicine News: prepara il terreno per noi e forniscici una visione d’insieme sul lungo COVID.

Bhadelia: In primo luogo, è importante tenere a mente che oltre al lungo COVID, ci sono molte altre sindromi infettive post-acute, quindi l’idea che le infezioni possano causare sintomi post-acuti a lungo termine non è nuova.

Alcune di queste sindromi si sviluppano dopo infezioni virali come Ebola, Epstein-Barr, poliomielite, dengue, influenza H1N1 e altre, mentre altre si sviluppano dopo l’infezione da un agente patogeno batterico. Non comprendiamo molte di queste sindromi e la loro portata non è ben definita. Per molti di questi, la nostra comprensione è limitata dalla capacità di ricerca e dall’infrastruttura clinica e dalla nostra capacità di acquisire dati di buona qualità al fine di comprendere i fenomeni biologici che li sottendono.

Levy: Long COVID è un’entità così nuova che anche le sue definizioni variano. L’Organizzazione Mondiale della Sanità e i Centers for Disease Control and Prevention lo definiscono in modo leggermente diverso, ma, in generale, il lungo COVID implica una costellazione di sintomi che si sviluppano all’indomani dell’infezione acuta, da cui il termine sequele post-acute di SARS-CoV- 2 infezione, o PASC. L’OMS afferma che il lungo COVID inizia tre mesi dall’inizio del COVID con sintomi, che questi sintomi durano almeno due mesi e non sono spiegati da diagnosi alternative. Il CDC avvia l’orologio prima, quattro settimane dopo l’infezione originale. È importante notare che a partire dal 1 luglio 2021, le condizioni post-COVID possono essere considerate una disabilità ai sensi dell’Americans with Disabilities Act.

HMNews: Qual è il profilo attuale del COVID lungo in termini di prevalenza e sintomi?

Levy: Tenendo presente che la nostra conoscenza si sta evolvendo e questo è un obiettivo in movimento, ecco cosa sappiamo finora. Nel complesso, l’attuale stima del CDC è che un adulto su cinque di età superiore ai 18 anni possa avere una condizione correlata al COVID, ma la stima è incerta. Secondo il CDC, il 13% delle persone con diagnosi di COVID soddisfa la definizione di COVID lungo un mese dopo l’infezione e questo numero scende al 2,5% tre mesi dopo l’infezione.

Tra i ricoverati in ospedale con COVID, oltre il 30% ha sintomi indicativi di un lungo COVID sei mesi dopo l’infezione. Il ricovero sembra guidare il rischio per il lungo COVID. Sembra che la condizione sia più comune nelle donne, con almeno il 60% delle lunghe diagnosi di COVID che si verificano tra le donne, ma questo potrebbe anche essere un fattore che determina chi ha maggiori probabilità di cercare assistenza.

La stanchezza è il sintomo più diffuso, con due terzi dei pazienti che lo riferiscono come parte della loro costellazione di sintomi. Tuttavia, esiste un’ampia varietà di sintomi associati a questa condizione: neurologici, neurocognitivi, respiratori, disturbi del sonno, salute mentale, cardiovascolari, reumatologici, digestivi e altro ancora. L’effetto a lungo termine del lungo COVID resta da vedere nel tempo. A lungo termine, il COVID lungo porterà a più malattie vascolari, aterosclerosi, insufficienza cardiaca? Queste sono tutte domande che devono ancora essere risolte.

HMNews: Quanto sappiamo su ciò che guida lo sviluppo del lungo COVID? Cosa si sa e cosa si ignora della sua fisiopatologia?

Bhadelia: Una delle domande più importanti in questo mistero che si sta svelando è se questi sintomi e condizioni sono veramente causati dal COVID stesso o se vengono raccolti di più solo perché i pazienti vengono a cercare cure che non erano prima della diagnosi di SARS-CoV-2, e le loro condizioni preesistenti stanno venendo alla luce. È molto difficile separarsi. Se non sappiamo che i meccanismi biologici stanno causando la malattia delle persone, allora è difficile distinguere ciò che è attribuibile al virus stesso rispetto ad altri fattori.

Un’altra sfida nel raccogliere risposte è la natura eterogenea degli studi sul lungo COVID, il modo in cui sono progettati in modo diverso, il che rende difficile confrontare le popolazioni di pazienti tra gli studi. Un altro fattore complicante è che ci sono molti fenotipi diversi di COVID lungo, il che significa che alcune persone svilupperanno più sintomi neurocognitivi, mentre altri più sintomi polmonari. Alla base di questi fenotipi ci sono potenziali indizi, nessuno dei quali è una schiacciata, ma solo diverse angolazioni attraverso le quali i ricercatori si stanno avvicinando per capire la fisiopatologia del lungo COVID.

Alcune delle ipotesi su ciò che guida il lungo COVID includono la presenza di serbatoi persistenti di SARS-CoV-2 nel corpo, lo abbiamo visto in altre infezioni: riattivazione di altri virus dormienti come Epstein-Barr; la presenza di condizioni predisponenti come diabete e obesità; lo sviluppo di una risposta autoimmune disadattativa contro i tessuti dell’organismo; infiammazione cronica che non scompare dopo l’infezione; infiammazione e danno dei vasi sanguigni; e danno d’organo diretto dalla grave malattia iniziale.

In termini di chi è a rischio: finora, secondo i dati del CDC, sembra che i gruppi a più alto rischio di sviluppare il COVID lungo includano coloro che non sono vaccinati, le persone con comorbidità mediche, quelle con infezioni iniziali gravi, coloro che hanno sviluppato multi-sistema sindrome infiammatoria, adulta o pediatrica. In definitiva, vogliamo sapere abbastanza per creare una comprensione uniforme di quanto sia lungo il COVID eliminando tutti i fattori confondenti. Ma è importante notare che, indipendentemente dalla causa, ci sono molte persone che soffrono e hanno bisogno di cure, e dobbiamo occuparci di questo come sistema sanitario.

HMNews: Oltre alla scienza e alla ricerca che sono così fondamentali per comprendere il lungo COVID, quali sono alcune delle più ampie implicazioni sanitarie, politiche e sociali del lungo COVID?

Sprague Martinez: le disuguaglianze sanitarie erano pervasive prima del COVID e si sono amplificate con la pandemia. Alcuni dei più alti tassi di infezione in Massachusetts si sono verificati tra le comunità di immigrati, i residenti della classe operaia e le famiglie di colore.

Come in COVID, l’equità sanitaria nel lungo COVID è di fondamentale importanza. Le persone di colore saranno probabilmente colpite in modo sproporzionato dal lungo COVID. Long COVID ha il potenziale per ampliare ulteriormente le lacune esistenti nella salute e superarle è fondamentale.

Il lungo gruppo di ricerca sul COVID di MassCPR include un nucleo di ricercatori sull’equità sanitaria che abbraccia diverse discipline e sono integrati negli ospedali che conducono studi clinici come parte dell’iniziativa di recupero dei NIH. Il nostro obiettivo è definire l’impatto del lungo COVID sulle diverse comunità del Massachusetts e identificare gli ostacoli alla corretta diagnosi e cura del lungo COVID per quelle comunità. Vogliamo aumentare sia la consapevolezza che l’accesso al lungo trattamento COVID sia tra quelle comunità che tra i fornitori di cure primarie che le servono.

Siamo anche interessati a influenzare le politiche pertinenti a livello locale, statale e nazionale. In questo momento, ci concentriamo sulle comunità nere e latine, ma pianifichiamo di espandere e coinvolgere altre persone di colore e altri gruppi emarginati nello stato. Alcuni degli elementi chiave per promuovere l’equità sanitaria riguarderanno il coinvolgimento diretto della comunità per aumentare la diversità e la rappresentazione negli studi clinici che studiano il COVID lungo e il supporto dei centri sanitari della comunità e degli operatori sanitari della comunità. Altri elementi includono il coinvolgimento dei fornitori di cure primarie per assicurarsi che ricevano le ultime ricerche e il coinvolgimento dei loro pazienti in conversazioni significative che vanno oltre i sintomi per comprendere i fattori sociali che incidono sulla loro salute e i rinvii a programmi di riqualificazione lavorativa per i pazienti che non possono continuare a svolgere il proprio lavoro a causa dei lunghi sintomi del COVID.

Importanti saranno anche le politiche relative alle moratorie sugli sfratti, molte delle quali prevedono il tramonto, l’assistenza per l’affitto, l’assicurazione contro la disoccupazione e altro ancora. I fattori che guidano e sostengono le disuguaglianze sono causati da politiche razzializzate che creano condizioni di vita ingiuste. La lotta all’iniquità richiederà una comprensione dei determinanti strutturali della salute.

HMNews: A che punto siamo sul fronte del trattamento per il lungo COVID?

Lemieux: Innanzitutto una parola sulla prevenzione e sulla riduzione al minimo del rischio: i primi dati suggeriscono che qualsiasi cosa possiamo fare per limitare la gravità della malattia acuta ripagherà dall’altra parte nel limitare l’incidenza del COVID lungo. Questo deve ancora essere esplorato ulteriormente e alcune terapie saranno migliori di altre. Abbiamo visto da quasi ogni angolazione che la vaccinazione limita la gravità della malattia e poiché il rischio di un lungo periodo di COVID è legato alla gravità dell’infezione acuta, riteniamo che la vaccinazione sarà in parte, ma non completamente, protettiva.

Una volta che un paziente sviluppa un lungo COVID, questa è una storia molto diversa. In questo momento, ci troviamo nella situazione di dover trattare e gestire una complicata sindrome clinica che colpisce più sistemi in modi diversi. Ogni paziente è diverso, i sintomi di ogni paziente saranno diversi e potenzialmente il trattamento di ogni paziente sarà diverso. È difficile su così tanti livelli: è difficile stabilire quali trattamenti siano i migliori per quali pazienti e, naturalmente, è difficile per i pazienti.

Ci troveremo in un periodo – una posizione non invidiabile, francamente – in cui dobbiamo sentirci a modo nostro, dover trattare i pazienti in modo sintomatico e dover condurre studi clinici e indagini per ottenere terapie che siano sicure ed efficaci e invertano i meccanismi di malattia nella misura in cui ciò sia possibile, pur riconoscendo che non conosciamo ancora i meccanismi della malattia per molte manifestazioni di COVID lungo.

Sprague Martinez: La questione della diagnosi e del trattamento è ancora più complicata tra le comunità emarginate. Per molte persone è un privilegio prendersi una giornata di ferie dal lavoro e cercare cure e cure, soprattutto nel contesto dell’instabilità occupazionale che continua a incidere su settori come quello dei servizi, molto duramente colpiti durante la pandemia.

Poi c’è la questione della consapevolezza. La gente ha sentito parlare di Paxlovid? Sono consapevoli che è là fuori? Posso dire che molte persone non sono consapevoli. Come facciamo a spargere la voce a riguardo? Poi ci sono i test. L’accesso ai test a domicilio non è equo. Molte persone potrebbero non sapere nemmeno di avere il COVID. Non possiamo presumere l’accesso a informazioni o cure sanitarie.

HMNews: A che punto è la pandemia in Massachusetts?

Lemieux: Le cose stanno migliorando, ma la trasmissione di SARS-CoV-2 è ancora piuttosto alta se si guarda sia alla percentuale di positività che al conteggio assoluto dei casi. I livelli di RNA delle acque reflue sono elevati. Anche se probabilmente abbiamo superato il picco dell’onda BA.2.12.1, stiamo iniziando a vedere le varianti BA.4 e BA.5 che iniziano a comparire in alcuni punti percentuali dei nostri casi sequenziati qui nella regione. Sono più trasmissibili e possono causare un aumento dei casi. Quindi, mentre stiamo affrontando gli effetti del COVID post-acuto, probabilmente vedremo anche molti COVID acuti in corso durante l’estate e potrebbe esserci una rinascita in autunno.


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