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Gli antropologi studiano l’energia di strategie di sussistenza unicamente umane

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Gli antropologi studiano l'energia di strategie di sussistenza unicamente umane

Una donna Tsimane raccoglie il riso dal suo campo. Credito: Michael Gurven

Tra i nostri parenti viventi più stretti, le grandi scimmie, noi esseri umani siamo unici: abbiamo cervelli più grandi, ci riproduciamo più rapidamente e abbiamo una vita più lunga. Questi tratti sono ovviamente preziosi, ma l’energia extra richiesta per sostenerli è piuttosto significativa. Allora come siamo riusciti a permetterceli?

Un gruppo di antropologi dell’UC Santa Barbara, dell’Università dello Utah e della Duke University ha collaborato a uno studio di ricerca per comprendere le strategie sviluppate dagli esseri umani per ottenere quell’energia extra. I loro risultati sono pubblicati nell’attuale numero di Scienza.

Il successo evolutivo è in gran parte determinato dalla misura in cui un organismo è efficace nell’estrarre energia (cioè calorie) dall’ambiente e convertire quell’energia in prole. Ma l’acquisizione di energia è vincolata da una serie di fattori, il primo dei quali è il tempo e l’energia che si possono spendere nella ricerca del cibo. I bilanci energetici rappresentano l’equilibrio tra apporto e dispendio energetico che tutti gli organismi devono navigare per sopravvivere e riprodursi.

“Poiché l’energia è una valuta così fondamentale, l’evoluzione ha prodotto molti sorprendenti adattamenti per il risparmio energetico attraverso l’Albero della Vita”, ha affermato Thomas Kraft, l’autore principale dell’articolo. Attualmente assistente professore presso l’Università dello Utah, Kraft ha condotto la ricerca mentre era studente post-dottorato con Michael Gurven, autore senior e professore di antropologia presso l’UC Santa Barbara. “Ma ciò non significa che la selezione naturale favorisca sempre un dispendio energetico ridotto. In effetti, esiste un’enorme variazione nel ‘tempo’ delle strategie energetiche. Un esempio drammatico è la differenza tra endotermico (sangue caldo) ed ectotermico (sangue freddo) animali. Gli animali a sangue caldo tendono a consumare molta più energia ogni giorno, ma sono in grado di incanalare con successo quell’energia in attività che alla fine portano a una riproduzione di successo”.

I ricercatori hanno iniziato confrontando la quantità di energia e tempo che gli esseri umani e le altre grandi scimmie impiegano per ottenere tutti gli alimenti che normalmente includono nella loro dieta. “Abbiamo studiato le società di sussistenza contemporanee di cacciatori-raccoglitori e agricoltori per esaminare i tipi di strategie energetiche che esistono da millenni, comprese quelle dopo l’avvento dell’addomesticamento delle piante”, ha detto Kraft.

Il team di scienziati ha attinto in particolare dalla loro esperienza collettiva a lungo termine lavorando con gli Hadza, un gruppo indigeno di raccoglitori nel nord-ovest della Tanzania, e gli Tsimane, un gruppo indigeno di orticoltori nell’Amazzonia boliviana.

Rispetto agli scimpanzé, ai gorilla e agli oranghi, i cacciatori-raccoglitori umani non sono particolarmente efficienti nell’acquisire cibo. “Si scopre che spendiamo una quantità sorprendente di energia per procurarci il cibo perché camminiamo per lunghe distanze e ci impegniamo in attività intense come scavare tuberi o sradicare alberi”, ha spiegato Kraft. “Altre grandi scimmie, al contrario, non hanno bisogno di andare molto lontano ogni giorno. La maggior parte della loro spesa alimentare consiste nel raccogliere tranquillamente frutta e vegetazione”.

Tuttavia, gli esseri umani traggono beneficio dal guadagnare molta più energia alimentare all’ora. Mentre altre grandi scimmie non cucinano il loro cibo e trascorrono esorbitanti quantità di tempo a masticare e digerire, le attività di sussistenza ad alta intensità degli umani producono molte calorie rapidamente.

“È come dire che, nonostante l’intensità del lavoro, gli umani guadagnano uno ‘stipendio’ energetico molto più alto di quello delle altre scimmie”, ha detto Kraft. “Questa capacità di ottenere un tasso di rendimento più elevato è ciò che rende i cacciatori-raccoglitori così tanto successo”. Aggiungi l’agricoltura al mix e quel tasso di rendimento, o “stipendio”, non fa che aumentare. “Coloro che mescolano l’agricoltura con il foraggiamento raddoppiano o triplicano ciò che guadagnano i cacciatori-raccoglitori”, ha continuato Kraft. Ma le strategie umane ad alto rendimento, che comportano il dispendio di molta energia per ottenere più cibo più velocemente, possono anche essere piuttosto rischiose se non si riesce a procurarsi il cibo in un dato giorno. “Eppure gli esseri umani sembrano in grado di superare questo problema cooperando, condividendo e conservando gli alimenti per evitare pericolose carenze”.

Tale cooperazione ha anche altri vantaggi. Essere in grado di soddisfare il proprio fabbisogno alimentare quotidiano in meno tempo avrebbe fornito maggiori opportunità per altri sforzi. “Sviluppare la ricca vita sociale e culturale così comune in tutte le società umane potrebbe aver prima richiesto strategie efficienti in termini di tempo per nutrirsi”, ha affermato Gurven, che è anche direttore dell’Unità di scienze antropologiche integrative della UC Santa Barbara e co-direttore del Tsimane Progetto Salute e Storia della Vita.

Tuttavia, ha osservato, può anche portarci fuori strada, contribuendo a problemi di salute come l’attuale epidemia di obesità. “Parte di ciò che rende noi umani così tanto successo è essere davvero bravi a capire come ottenere il massimo ritorno con il minimo sforzo”, ha detto Gurven. “Puoi vedere dove questo ci porta oggi: guidare auto o prendere un autobus per il Costco locale per acquistare quei gustosi polli girarrosto da $ 4,99. Abbiamo sostituito il nostro lavoro fisico nella caccia o nell’agricoltura con catene di approvvigionamento. Se ci fossimo evoluti per ottenere calorie a basso costo , quindi la necessità di mangiare di meno o di muoversi di più può essere una lotta per una buona ragione.”

D’altra parte, ha continuato, i risultati della ricerca suggeriscono che anche gli esseri umani si sono evoluti per essere altamente fisicamente attivi, almeno per raggiungere il cibo. “Questo non significa che dobbiamo essere vigorosamente attivi tutto il tempo”, ha detto. “La lezione delle popolazioni di sussistenza è invece quella di essere solo meno sedentari”.

Una scoperta dello studio che ha sorpreso i ricercatori riguardava gli alti costi energetici delle strategie di sussistenza umana. Camminare in una forma eretta/bipede fa sì che gli umani si muovano in modo più efficiente rispetto alle altre grandi scimmie e usiamo strumenti sofisticati per rendere i compiti più facili da svolgere. Tuttavia, gli esseri umani (sia cacciatori-raccoglitori che agricoltori) in realtà spendono più energia al giorno in attività legate all’acquisizione di cibo rispetto a scimpanzé, gorilla e oranghi. Questo rende le nostre strategie di sussistenza non molto efficienti nel complesso.

L’antropologia ha una lunga tradizione di raccolta di dati sui flussi di energia in diversi tipi di società, ad esempio cacciatori-raccoglitori, orticoltori, pastori. I ricercatori hanno raccolto questi dati disparati in un unico database in modo da poter chiedere se i dati dettagliati che avevano dagli Hadza e dagli Tsimane fossero rappresentativi di modelli più ampi nell’energia di sussistenza nelle società. E lo erano, ma da questo esercizio sono emerse anche altre sorprese.

“Non ci aspettavamo che il nostro database interculturale rivelasse una differenza minima nella quantità di tempo trascorso a lavorare tra cacciatori-raccoglitori e popolazioni agricole”, ha continuato. Come esemplificato dal recente libro di James Suzman, “Work: A Deep History from the Stone Age to the Age of Robots”, molti antropologi hanno a lungo sostenuto che i cacciatori-raccoglitori trascorrono pochissimo tempo a lavorare rispetto ad altre società umane. Dopo aver compilato un elenco esaustivo di studi, i ricercatori non hanno trovato prove a sostegno dell’idea che gli agricoltori di sussistenza contemporanei trascorrano in media più tempo a lavorare rispetto ai cacciatori-raccoglitori.

“Speriamo che avere tutte queste nuove informazioni in un unico posto ci aiuti a comprendere il rapporto fondamentale che gli esseri umani hanno con l’energia. Il modo in cui otteniamo e consumiamo energia è al centro di ciò che ci rende umani e di molti dei problemi di salute e ambientali che affrontiamo oggi”, ha spiegato Kraft. “Sarebbe saggio non dimenticare la nostra eredità evolutiva mentre affrontiamo questi problemi”.


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