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Cos’è questo nuovo virus Langya? Dobbiamo essere preoccupati?

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Cos'è questo nuovo virus Langya?  Dobbiamo essere preoccupati?

Le persone potrebbero aver preso il virus dai toporagni selvatici. Credito: Shutterstock

Si sospetta che un nuovo virus, il Langya henipavirus, abbia causato infezioni in 35 persone nelle province cinesi di Shandong e Henan in un periodo di circa due anni fino al 2021.

È correlato ai virus Hendra e Nipah, che causano malattie negli esseri umani. Tuttavia, c’è molto che non sappiamo sul nuovo virus, noto come LayV in breve, incluso se si diffonde da uomo a uomo.

Ecco cosa sappiamo finora.

Quanto si ammalano le persone?

I ricercatori in Cina hanno rilevato per la prima volta questo nuovo virus come parte della sorveglianza di routine in persone con febbre che avevano segnalato un recente contatto con animali. Una volta identificato il virus, i ricercatori hanno cercato il virus in altre persone.

I sintomi riportati sembravano essere per lo più lievi (febbre, affaticamento, tosse, perdita di appetito, dolori muscolari, nausea e mal di testa), anche se non sappiamo per quanto tempo i pazienti non stavano bene.

Una percentuale più piccola presentava complicazioni potenzialmente più gravi, inclusa la polmonite e anomalie della funzionalità epatica e renale. Tuttavia, la gravità di queste anomalie, la necessità di ricovero in ospedale e l’eventuale esito fatale dei casi non sono stati segnalati.

Da dove viene questo virus?

Gli autori hanno anche studiato se gli animali domestici o selvatici potrebbero essere stati la fonte del virus. Sebbene abbiano trovato un piccolo numero di capre e cani che potrebbero essere stati infettati dal virus in passato, c’erano prove più dirette che una percentuale significativa di toporagni selvatici ospitava il virus.

Ciò suggerisce che gli esseri umani potrebbero aver catturato il virus dai toporagni selvatici.

Questo virus è davvero la causa di questa malattia?

I ricercatori hanno utilizzato una tecnica moderna nota come analisi metagenomica per trovare questo nuovo virus. I ricercatori sequenziano tutto il materiale genetico, quindi scartano le sequenze “conosciute” (ad esempio, il DNA umano) per cercare sequenze “sconosciute” che potrebbero rappresentare un nuovo virus.

Ciò solleva la domanda su come gli scienziati possono dire se un particolare virus causa la malattia.

Tradizionalmente abbiamo utilizzato i “postulati di Koch” per determinare se un particolare microrganismo causa la malattia:

  • deve essere trovato nelle persone malate e non nelle persone sane
  • deve poter essere isolato dalle persone con la malattia
  • l’isolato da persone con la malattia deve causare la malattia se somministrato a una persona sana (o animale)
  • deve poter essere nuovamente isolato dalla persona sana dopo che si è ammalata.

Gli autori riconoscono che questo nuovo virus non soddisfa ancora questi criteri e la rilevanza di questi criteri nell’era moderna è stata messa in dubbio.

Tuttavia, gli autori affermano di non aver trovato nessun’altra causa della malattia in 26 persone, c’erano prove che il sistema immunitario di 14 persone avesse risposto al virus e le persone che stavano più male avevano più virus.

Cosa possiamo imparare dai virus correlati?

Questo nuovo virus sembra essere un cugino stretto di altri due virus significativi negli esseri umani: il virus Nipah e il virus Hendra. Questa famiglia di virus è stata l’ispirazione per il virus immaginario MEV-1 nel film Contagion.

Il virus Hendra è stato segnalato per la prima volta nel Queensland nel 1994, quando ha causato la morte di 14 cavalli e dell’allenatore Vic Rail.

Da allora sono stati segnalati molti focolai nei cavalli nel Queensland e nel New South Wales settentrionale e generalmente si pensa che siano dovuti a infezioni da “spillover” da volpi volanti.

In totale, in Australia sono stati segnalati sette casi umani di virus Hendra (per lo più veterinari che lavorano con cavalli malati), inclusi quattro decessi.

Il virus Nipah è più significativo a livello globale, con focolai frequentemente segnalati in Bangladesh.

La gravità dell’infezione può variare da encefalite molto lieve a fatale (infiammazione del cervello).

Il primo focolaio in Malesia e Singapore è stato segnalato in persone che avevano stretti contatti con i maiali. Tuttavia, si pensa che focolai più recenti siano stati dovuti al cibo contaminato con l’urina o la saliva di pipistrelli infetti.

Significativamente, il virus Nipah sembra essere trasmesso da persona a persona, principalmente tra i contatti domestici.

Cosa dobbiamo scoprire dopo?

Poco si sa di questo nuovo virus ed è probabile che i casi attualmente segnalati siano la punta dell’iceberg.

In questa fase, non vi è alcuna indicazione che il virus possa diffondersi da uomo a uomo.

Sono necessari ulteriori lavori per determinare la gravità dell’infezione, come si diffonde e quanto potrebbe essere diffusa in Cina e nella regione.


Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.La conversazione

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