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Cosa ci dice il caso della poliomielite a New York sulla fine della poliomielite

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Il vaccino contro la poliomielite è caduto sulla zolletta di zucchero per il paziente bambino. Credito: CC BY 4.0, tramite Wikimedia Commons

Nessuno che studiava la poliomielite ne sapeva più di Albert Sabin, lo scienziato polacco-americano il cui vaccino contro la malattia paralizzante è stato utilizzato in tutto il mondo dal 1959. Il vaccino orale di Sabin fornisce un’immunità permanente. Ha uno svantaggio, che Sabin, morto nel 1993, ha ferocemente contestato: in rari casi, il poliovirus vivo indebolito nel vaccino può mutare, riguadagnare virulenza e causare la poliomielite.

Quelle rare mutazioni – una delle quali sembra aver paralizzato un giovane nella contea di Rockland, New York, che appartiene a una comunità ebraica chassidica resistente ai vaccini, hanno riferito i funzionari lì il 21 luglio – sono state al centro della campagna globale per eradicare la poliomielite, il più grande sforzo di salute pubblica internazionale della storia.

Quando la campagna guidata dall’Organizzazione Mondiale della Sanità iniziò nel 1988, il suo obiettivo era liberare il mondo dalla polio entro il 2000.

Entro il 2015, la poliomielite è stata quasi eradicata ovunque tranne che in Pakistan e Afghanistan. Ma entro il 2020 sono stati segnalati casi in 34 paesi, principalmente nell’Africa subsahariana e in Asia. Sebbene i numeri siano diminuiti negli ultimi 18 mesi, sono emersi alcuni casi in Ucraina e Israele, il poliovirus è stato rilevato nelle acque reflue a Londra il mese scorso e ora c’è il caso a nord di New York City, il primo caso negli Stati Uniti dal 1993.

Ma la natura della minaccia della poliomielite è cambiata. La poliomielite “naturale” o “selvaggia” circola solo in poche aree dilaniate dalla guerra del Pakistan e dell’Afghanistan, dove uomini armati hanno ucciso decine di vaccinatori contro la poliomielite.

Quasi tutti gli altri casi nel mondo, paradossalmente, derivano da mutazioni del virus indebolito che costituisce il vaccino. Sabin ha progettato il virus del vaccino per infettare l’intestino delle persone senza farle ammalare, ma in rari casi il virus del vaccino muta in una forma pericolosa mentre passa attraverso l’intestino della persona vaccinata.

In questi casi entra come un agnello ma esce come un leone, capace di paralizzare le persone non protette che ingeriscono il virus a causa di un’igiene imperfetta, dopo il contatto con cose come pannolini o teli da bagno che contengono tracce di feci di una persona infetta .

Il poliovirus ha tre tipi. Il tipo 2, la versione che causa quasi tutti i casi di poliomielite associata al vaccino, paralizza solo 1 persona su 1.000 che infetta. Altri potrebbero non ammalarsi affatto o avere sintomi virali tipici come naso che cola o diarrea.

I funzionari della contea di Rockland affermano che il loro caso di poliomielite potrebbe essere stato infettato negli Stati Uniti, ma il virus deve provenire da un paese in cui viene ancora somministrato il vaccino antipolio orale, generalmente in Asia o in Africa. Negli Stati Uniti, dal 2000 i medici hanno somministrato un vaccino diverso, un vaccino, inventato dal dottor Jonas Salk nel 1955, che contiene virus della poliomielite uccisi o inattivati.

Data la rarità con cui un’infezione da poliomielite provoca la paralisi, il caso della contea di Rockland suggerisce che altre persone nella comunità potrebbero essere portatrici del virus. Quanti sono sotto inchiesta, ha detto il portavoce del dipartimento sanitario della contea Beth Cefalù. Gli scienziati hanno rilevato il poliovirus nelle acque reflue della contea, ma non hanno idea di quanti altri siano infetti, ha affermato Cefalù in un comunicato stampa il 26 luglio.

Se il paziente avesse acquisito il virus negli Stati Uniti, “suggerirebbe che potrebbe esserci una trasmissione sostanziale almeno in quell’area”, ha affermato il dottor Walter Orenstein, professore della Emory University che ha guidato il programma di vaccinazione degli Stati Uniti dal 1988 al 2004. la pressione sui Centers for Disease Control and Prevention per trovare il modo migliore per fermare qualsiasi catena di infezione, ha affermato.

Al 22 luglio, i funzionari sanitari della contea avevano istituito cliniche per i vaccini antipolio inattivati ​​e inviato 3.000 lettere ai genitori di bambini nella contea le cui vaccinazioni di routine, inclusa la poliomielite, non erano aggiornate.

Tuttavia, mentre il vaccino Salk previene la paralisi ed è molto efficace nel proteggere una comunità dalle infezioni, in situazioni in cui la poliomielite è ampiamente diffusa, una persona vaccinata con Salk potrebbe comunque portare i germi della poliomielite nel proprio intestino e diffonderli ad altri.

A seconda del numero di persone infette nella comunità, il CDC potrebbe prendere in considerazione l’introduzione di un nuovo vaccino vivo, noto come nuovo vaccino orale contro la poliomielite di tipo 2, o nOPV2, che ha meno probabilità di mutare in una forma virulenta, ha affermato Orenstein.

Tuttavia, il nuovo vaccino orale non è autorizzato negli Stati Uniti e richiederebbe un notevole movimento burocratico per essere approvato con un’autorizzazione di emergenza, ha affermato Orenstein.

A complicare ulteriormente le cose, i focolai di poliomielite derivata dal virus del vaccino sono aumentati, principalmente nell’Africa subsahariana, dopo che i leader sanitari globali hanno dichiarato che il poliovirus di tipo 2 era stato eradicato in natura e hanno rimosso quel tipo di virus dal vaccino. Sfortunatamente, le forme mutanti di Tipo 2 originarie del vaccino hanno continuato a circolare e le epidemie si sono moltiplicate, ha detto Orenstein. Sebbene siano state somministrate quasi 500 milioni di dosi del nuovo vaccino, secondo la dott.ssa Ananda Bandyopadhyay, leader del programma antipolio presso la Bill & Melinda Gates Foundation, alcune aree con virus mutanti circolanti non hanno ancora iniziato a utilizzare il nuovo vaccino.

Le possibilità di un grave focolaio legato al caso Rockland County sono scarse. Il virus può diffondersi ampiamente solo dove c’è una bassa copertura vaccinale e una scarsa sorveglianza dei casi di poliomielite, ha affermato il dottor David Heymann, professore di epidemiologia presso la London School of Hygiene and Tropical Medicine ed ex direttore dello sforzo mondiale di eradicazione della polio.

La contea di Rockland ha una vasta esperienza nella lotta contro i focolai prevenibili con il vaccino. Nel 2018 e nel 2019, la contea ha combattuto un’epidemia di morbillo di 312 casi tra i seguaci dei rabbini chassidici anti-vaccino.

“La nostra gente ha sconfitto il morbillo e sono sicuro che elimineremo anche l’ultimo problema di salute”, ha detto il dirigente della contea Ed Daly in una conferenza stampa il 21 luglio.

Gli scienziati pensano che la poliomielite possa essere eradicata dal mondo entro il 2026, ha affermato Bandyopadhyay, ma a un prezzo di 4,8 miliardi di dollari, e gran parte di quella somma resta da raccogliere dai paesi donatori e dagli enti di beneficenza.

Il caso della polio negli Stati Uniti offre un promemoria poco sottile, ha detto, “che la poliomielite è potenzialmente un viaggio in aereo fintanto che il virus esiste ancora in qualche angolo del mondo”.


Notizie sulla salute del Kaiser 2022.
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