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Cinque miliardi di persone non possono permettersi un intervento chirurgico: un team di innovatori potrebbe presto cambiare questo

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Chirurgia laparoscopica senza gas: la parete addominale viene sollevata da un “divaricatore” per creare spazio per strumenti e una telecamera.

Tu o una persona cara avete mai avuto bisogno di un intervento chirurgico? Immagina come sarebbe la tua vita se non potessi averla. Miliardi di persone in tutto il mondo non hanno accesso alla chirurgia perché le apparecchiature e l’anestesia generale sono troppo costose o inadatte nella loro regione.

Quando pensiamo al progresso tecnologico, le persone tendono a immaginare aggiornamenti più veloci, più brillanti e più hi-tech di ciò che già abbiamo. Ma a volte gli sviluppatori possono avere un maggiore impatto rimodellando la tecnologia con versioni più economiche e più semplici.

Il nostro gruppo presso l’Università di Leeds sta sviluppando una tecnologia chirurgica per i paesi a reddito medio-basso e il nostro primo progetto è stato uno strumento chirurgico semplificato per eseguire la chirurgia laparoscopica (o del buco della serratura) in contesti con risorse limitate dove prima non era possibile.

La tecnologia chirurgica non è mai stata così avanzata. Il SSN sta adottando sistemi chirurgici robotici, che offrono ai chirurghi nuovi livelli di precisione e abilità per eseguire procedure complesse di chirurgia prostatica, ginecologica e intestinale.

Ma mentre questi progressi sono impressionanti, mettono in evidenza una netta disuguaglianza; si stima che circa 5 miliardi di persone (più di due terzi della popolazione mondiale) non possono permettersi un intervento chirurgico. Eppure, la chirurgia è il trattamento principale per un terzo delle malattie. Dei 313 milioni di procedure intraprese ogni anno nel mondo, solo il 6% viene eseguito nei paesi più poveri, dove vive più di un terzo della popolazione mondiale.

Perché è così difficile accedere alla chirurgia

La carenza di chirurghi qualificati, i costi sanitari e le barriere culturali (molte persone si rivolgono prima ai guaritori tradizionali) ne impediscono l’accesso, ma troppo spesso non sono disponibili attrezzature chirurgiche adeguate. Con ciò intendiamo una tecnologia che si adatta alle risorse e ai servizi disponibili nell’ambiente sanitario locale e lo fa a un costo accessibile ai pazienti locali.

La carenza di tecnologia progettata per le regioni a scarse risorse è dovuta al fatto che le aziende biotecnologiche si concentrano sui principali mercati commerciali dell’UE, degli Stati Uniti e della Cina e sono riluttanti a sottoquotare le tecnologie più costose e redditizie.

La soluzione non è semplice come fornire ai paesi a basso reddito la stessa tecnologia chirurgica utilizzata nei paesi ad alto reddito. Le donazioni ben intenzionate di attrezzature chirurgiche sono spesso inutilizzate perché sono troppo costose da mantenere. Le comunità faticano a reperire elementi come filtri dell’aria, lame da taglio e gas CO₂ per far funzionare le apparecchiature.

La ricerca rivela che il 40-70% dei dispositivi medici nei paesi a reddito medio-basso sono rotti, inutilizzati o non idonei allo scopo.

Cosa abbiamo fatto

Abbiamo iniziato a provare a sviluppare nuove apparecchiature chirurgiche su misura per i paesi a reddito medio e basso, utilizzando “l’innovazione frugale” come principio guida, il che significa che miravamo a fare di più con meno.” Abbiamo anche coinvolto il personale clinico durante tutto il processo.

Cinque miliardi di persone non possono permettersi un intervento chirurgico: un team di innovatori potrebbe presto cambiare questo

Il sistema RAIS è stato utilizzato nei centri clinici in tutta l’India. Nella foto da sinistra a destra; Dr Biju Islary (Crofts Memorial Christian Hospital, Assam), Prof. Anurag Mishra (Maulana Azad Medical College, Nuova Delhi), Dr Jesudian Gnanaraj (SEESHA, Coimbatore), Dr Gordon Rangad (Nazareth Hospital, Shillong) Autore fornito

Il nostro progetto ha aiutato i chirurghi a praticare interventi chirurgici vitali in aree remote dell’India rurale. Nella chirurgia laparoscopica, l’addome del paziente viene gonfiato con gas CO₂ e il chirurgo opera utilizzando lunghi strumenti che attraversano piccole incisioni nello spazio creato. La tecnica, sperimentata nel 1901 in Germania, ha rivoluzionato la chirurgia moderna, riducendo il rischio di infezioni e riducendo drasticamente i tempi di recupero per i pazienti.

Sfortunatamente, richiede un’anestesia generale e un’affidabile fornitura di CO₂, entrambi troppo costosi nelle regioni con poche risorse. L’anestesia generale deve essere somministrata da un anestesista. Una tecnica alternativa, la laparoscopia senza gas, utilizza un divaricatore meccanico per sollevare l’addome e creare spazio. Questo metodo non richiede CO₂ e consente invece l’uso di un’anestesia spinale prontamente disponibile.

L’anestesia spinale può essere eseguita dal chirurgo operativo, eliminando la necessità di un anestesista specializzato. Significa che i pazienti nei paesi più poveri possono ricevere trattamenti chirurgici essenziali come appendicectomia, rimozione della cistifellea, procedure ginecologiche. Consente inoltre ai pazienti di tornare al lavoro rapidamente, il che è importante perché più a lungo i pazienti sono fuori dal lavoro per malattia, più scendono al di sotto della soglia di povertà.

C’è un enorme potenziale per la chirurgia senza gas, ma l’assorbimento è stato limitato perché i divaricatori sono ingombranti, difficili da usare e mantenere e sono costosi.

I nostri progettisti hanno collaborato con i chirurghi per creare un moderno sistema di retrazione. Abbiamo lavorato insieme per comprendere le loro esigenze e sviluppare divaricatori migliori attraverso test ripetuti. Il risultato è “RAIS” (Retractor for Abdominal Insufflation-less Surgery) che viene prodotto dal nostro partner commerciale (Ortho Life Systems). Costa $ 980 (£ 802), circa un terzo del prezzo dei vecchi divaricatori.

La risposta dei nostri partner chirurgici è stata incoraggiante. Il dottor Biju Islary, chirurgo ed esperto in laparoscopia senza gas presso il Crofts Memorial Christian Hospital, in India, ha dichiarato: “Sono stato coinvolto fin dall’inizio… questo è un ottimo dispositivo da usare”.

Viene utilizzato in dieci centri medici negli stati rurali dell’India e stiamo lavorando per espanderlo a nuove aree in India e nel mondo.

Un problema vicino a casa

Anche i paesi a reddito più alto lottano con un accesso ineguale alle cure chirurgiche. Le lotterie dei codici postali creano disparità nella disponibilità dell’assistenza sanitaria, in luoghi come gli Stati Uniti o il Regno Unito.

La Green Surgery Challenge del Regno Unito ha recentemente evidenziato come approcci frugali potrebbero far risparmiare denaro al SSN. Ad esempio, strumenti riutilizzabili e kit chirurgici insieme a camici e teli lavabili, piuttosto che articoli monouso, sono più rispettosi dell’ambiente ed economici.

Il nostro obiettivo è formare una collaborazione internazionale. Abbiamo tenuto il primo Congresso internazionale per l’innovazione nella chirurgia globale nell’aprile 2022. C’è molto spazio per migliorare l’accesso alla chirurgia senza gas e lavoreremo insieme per migliorare le altre tecnologie coinvolte, inclusi i sistemi di telecamere e i dispositivi di monitoraggio.

L’innovazione tecnologica ha un ruolo importante da svolgere in chirurgia. Le persone sono entusiaste dell’uscita di un nuovo videogioco o smartphone, ma cosa potrebbe esserci di più incredibile che salvare una vita? Pochi prodotti hanno un impatto così grande sulla vita delle persone quanto le apparecchiature mediche accessibili. È tempo che gli sviluppatori di tecnologia pensino fuori dagli schemi e creino prodotti chirurgici per i paesi a basso e medio reddito, un mercato di miliardi.


Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.La conversazione

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