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Cellule T più importanti nella lotta contro il virus COVID-19 di quanto inizialmente pensato

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Credito: CC0 Pubblico Dominio

Un vaccino COVID-19 che istruisce specificamente il sistema immunitario a produrre cellule T piuttosto che anticorpi ha dimostrato di fornire una buona protezione in un modello murino, riferiscono i ricercatori del Leiden University Medical Center (LUMC) in Comunicazioni sulla natura. Secondo loro, il vaccino alternativo potrebbe offrire una soluzione per le persone con un sistema immunitario indebolito, poiché questi individui non rispondono bene a quelli attualmente disponibili.

Da quando è iniziata la pandemia nel 2019, la maggior parte di noi ha almeno sentito parlare di “anticorpi”. Si legano alle proteine ​​spike del virus che causa il COVID-19, impedendogli di infettare le nostre cellule. I vaccini COVID-19, quindi, mirano principalmente a stimolare la produzione di anticorpi. Meno noto è che possiamo anche stimolare i cosiddetti linfociti T CD8 del nostro sistema immunitario. “E non dovrebbe essere così”, dice l’immunologo Ramon Arens, “perché queste cellule vagano per i nostri corpi come veri cavalieri per eliminare ogni cellula che è stata infettata”.

Il recente studio pubblicato in Comunicazioni sulla natura dimostra l’importanza dei linfociti T e sottolinea che meritano maggiore attenzione. “Abbiamo dimostrato che un vaccino che stimola in modo specifico i linfociti T CD8 protegge molto bene i topi contro un’infezione altrimenti mortale da COVID-19, a condizione che li vacciniamo tre volte”, osserva Arens. E non è tutto: i vaccini stimolanti le cellule T possono offrire una maggiore resistenza a nuove varianti di virus, oltre a una protezione più lunga rispetto agli attuali vaccini COVID-19.

Picchi comuni

Per questo studio, Arens e colleghi hanno prodotto un vaccino peptidico in collaborazione con ISA Pharmaceutical e Immunetune. Contiene una parte molto piccola della proteina spike del virus che è specificamente riconosciuta dalle cellule CD8-T. “Soprattutto dopo la terza dose di vaccinazione, abbiamo visto un enorme aumento del numero di cellule CD8-T. Le cellule T erano anche localizzate in parti del corpo dove volevamo vederle, come i polmoni dei topi, indicando il virus viene attaccato immediatamente una volta che entra nel loro sistema.” La parte della proteina spike contenuta nel vaccino si trova anche nelle proteine ​​spike di altri virus SARS. Ciò indica che potrebbe svolgere un ruolo importante nel funzionamento del virus e quindi non muterà rapidamente. Arens afferma che “di conseguenza, questo vaccino è probabilmente efficace contro vecchie e nuove varianti del virus”.

Anticorpi contro cellule immunitarie

Questo è il primo studio che descrive che i linfociti T CD8, stimolati da un vaccino (e senza l’aiuto di altre cellule immunitarie e anticorpi), offrono protezione contro il virus che causa il COVID-19. “Tuttavia, non stiamo suggerendo che gli anticorpi non siano più necessari”, afferma Arens. “Nonostante si concentrino sugli anticorpi, i vaccini attuali aumentano anche i linfociti T. Hai davvero bisogno di entrambi per combattere il virus, quindi combinare i vaccini potrebbe essere una buona opzione”.

Alternativa promettente

Questi risultati sono particolarmente interessanti per gli individui con un sistema immunitario indebolito, come i pazienti sottoposti a trapianto o che hanno linfociti B ridotti (le fabbriche che producono anticorpi). I ricercatori stanno anche valutando applicazioni più ampie per la tecnologia. Arens afferma che “in generale, penso che le vaccinazioni di richiamo che suscitano una forte risposta dei linfociti T CD8 siano una strategia promettente per migliorare i futuri programmi di vaccinazione”. Ora, Arens e colleghi stanno studiando il ruolo dei linfociti T negli attuali vaccini mRNA per scoprire se il nuovo vaccino funzionerebbe negli esseri umani. A tal fine, hanno avviato collaborazioni con diverse aziende e sperano di portare finalmente un prodotto sul mercato.


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