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Poiché questa settimana il Paese ha stabilito un record per i casi giornalieri di COVID-19, nuovi trattamenti come le pillole Pfizer e Merck che aiutano le persone a evitare il ricovero in ospedale non potrebbero arrivare in un momento migliore. Per molti, l’approvazione delle nuove pillole porta un certo senso di ottimismo.

“Dimostra sicuramente che la scienza che abbiamo attualmente nel mondo è straordinaria”, afferma Shivanjali Shankaran, MD, direttore delle malattie infettive generali ospedaliere e assistente professore presso il Rush University Medical Center. Tuttavia, avverte che trovare queste pillole potrebbe essere inizialmente difficile e non sono appropriate per tutti coloro che ottengono COVID-19.

Abbiamo chiesto a Shankaran di discutere delle nuove pillole e di altri tipi di trattamenti COVID-19 per le persone che sono in grado di riprendersi a casa e per quelle con casi più gravi che richiedono il ricovero in ospedale.

Come funzionano le nuove pillole COVID-19?

A dicembre, la Food and Drug Administration degli Stati Uniti ha autorizzato due nuove pillole per il trattamento del COVID: il Paxlovid di Pfizer e il molnupiravir di Merck, che prevengono la replicazione virale in modi leggermente diversi.

Paxlovid è un tipo di farmaco chiamato inibitore della proteasi che blocca l’attività di un enzima di cui il coronavirus ha bisogno per replicarsi. La pillola include anche un farmaco antivirale chiamato ritonavir, che viene usato in combinazione con altri farmaci per curare l’HIV.

La pillola Merck, d’altra parte, è un tipo di farmaco chiamato analogo nucleosidico che impedisce la moltiplicazione del virus che causa il COVID-19. “Introduce mutazioni nelle proteine ​​prodotte durante la replicazione del virus, che alla fine rallenta e interrompe il processo”, afferma Shankaran. “Se il virus non è in grado di moltiplicarsi, essenzialmente si estingue”.

Entrambi i trattamenti prevedono l’assunzione delle pillole due volte al giorno per cinque giorni.

Una pillola COVID-19 è migliore dell’altra?

Sulla base dei dati degli studi clinici, Paxlovid sembra avere una migliore efficacia contro COVID-19, afferma Shankaran. In particolare, è stato dimostrato che riduce il rischio di ospedalizzazione e morte per COVID-19 dell’88% tra i pazienti ad alto rischio se assunto entro cinque giorni dalla comparsa dei sintomi. Al contrario, molnupiravir ha ridotto del 30% il rischio di ospedalizzazione o morte.

Quando sarà disponibile, la pillola Merck sarà offerta a un gruppo più ristretto di persone. “A causa dei possibili effetti su un feto, non sarà offerto alle donne in gravidanza”, afferma Shankaran. Un altro aspetto negativo: le donne dovrebbero usare la contraccezione per quattro giorni dopo l’ultima dose, mentre gli uomini dovrebbero usare la contraccezione per almeno tre mesi dopo l’ultima dose.

Inoltre, Molnupiravir non è approvato per i minori di 18 anni. Ciò significa che Paxlovid sarà l’unica opzione per i bambini.

Nelle persone di tutte le età, Paxlovid richiederà il monitoraggio perché può influenzare alcuni enzimi epatici. Per questo motivo, non è raccomandato per le persone con gravi malattie del fegato o dei reni. Può anche interagire con un elenco abbastanza lungo di farmaci, afferma Shankaran.

Per questi motivi, Shankaran anticipa che la “migliore” pillola COVID-19 dipenderà “dal paziente, da cosa fa, da cosa prende e da quali altre condizioni ha”.

Dopo quanto tempo devo iniziare a prendere le pillole dopo aver manifestato i sintomi?

Sia Paxlovid che molnupiravir devono essere iniziati entro cinque giorni dalla comparsa dei sintomi, come tosse, febbre o respiro corto. Ciò significa che è importante sottoporsi al test non appena pensi di poter avere COVID-19.

“Il motivo per cui queste pillole devono essere somministrate in anticipo è perché la viremia, o la moltiplicazione attiva del virus, avviene molto presto”, afferma Shankaran. “Quindi, se aspetti 10 o 11 giorni dopo aver manifestato i sintomi, a quel punto non si verifica alcuna moltiplicazione, il che significa che questi farmaci non funzioneranno”.

Come posso ottenere le pillole COVID-19?

Non è chiaro quando le farmacie riceveranno le pillole e quando i fornitori potranno iniziare a prescriverle, dice Shankaran. Questi dettagli saranno determinati dai funzionari sanitari statali, incluso il Dipartimento di sanità pubblica dell’Illinois (IDPH), nelle prossime settimane. Poiché prevede che la disponibilità sarà limitata quando i farmaci saranno disponibili per la prima volta, non è probabile che tutte le persone idonee potranno accedere alle pillole.

Ecco perché essere vaccinati e potenziati rimane la migliore difesa contro il COVID-19. “Anche se è sempre bene avere più opzioni efficaci e sicure per il paziente, le pillole non sostituiranno i vaccini”, afferma Shankaran. Ma se qualcuno prende il COVID-19 indipendentemente dal fatto che sia vaccinato o meno, entrambe le pillole potrebbero aiutare a prevenire lo sviluppo di malattie significative, dice.

È vero che gli attuali anticorpi monoclonali non sembrano funzionare contro l’omicron?

Gli anticorpi monoclonali sono farmaci in grado di bloccare l’ingresso del virus che causa il COVID-19 nelle cellule del corpo. Possono aiutare le persone ad alto rischio, come gli anziani e le persone con un sistema immunitario indebolito, a evitare i ricoveri ospedalieri se hanno il COVID-19 o sono stati esposti a qualcuno infetto dal coronavirus.

Due comuni trattamenti con anticorpi monoclonali (bamlanivimab più etesevimab e casirivimab più imdevimab) sono stati efficaci nel trattamento del COVID-19 causato da delta e altre varianti precedenti, ma non funzionano contro l’omicron. “Con l’aumento dei tassi della variante omicron, questi monoclonali diventano meno efficaci nel trattamento”, afferma Shankaran.

Per ora, solo un anticorpo monoclonale autorizzato, sotrovimab (che sarà commercializzato con il marchio Xevudy), sembra essere efficace contro il COVID-19 causato dalla variante dell’omicron, afferma Shankaran. Tuttavia, sotrovimab può essere somministrato solo per via endovenosa (attraverso una vena), quindi non è conveniente come alcuni vecchi trattamenti con anticorpi monoclonali che potrebbero essere somministrati per via sottocutanea, con un ago sotto la pelle. In questo momento, Rush è in attesa di una fornitura del farmaco dall’IDPH.

Come viene usato remdesivir per trattare i pazienti COVID-19?

Rush ha sviluppato un protocollo di trattamento dettagliato per i pazienti COVID-19 in base alle loro esigenze specifiche, incluso se possono essere curati a casa o in ospedale e se hanno bisogno di ossigeno se vengono ricoverati, afferma Shankaran.

Remdesivir, un farmaco originariamente utilizzato per il trattamento dell’epatite C e del virus respiratorio sinciziale (RSV), fa parte di questo protocollo. Può aiutare le persone con COVID-19 lieve che non richiedono ossigeno a evitare il ricovero in ospedale se somministrato entro sette giorni dalla comparsa dei sintomi, afferma. Viene consegnato da IV per tre giorni.

Per coloro che sono ricoverati in ospedale e potrebbero aver bisogno di ossigeno, una combinazione di remdesivir più uno steroide chiamato desametasone è generalmente raccomandata se i pazienti hanno avuto sintomi per meno di sette giorni. “La moltiplicazione virale attiva si verifica durante quei sette giorni”, afferma Shankaran. “Ma se i pazienti sono più avanti nel corso della loro malattia, non trarrebbero beneficio da remdesivir. In questa situazione, solo lo steroide viene utilizzato per il trattamento”.

Se le condizioni di un paziente peggiorano, i medici possono ordinare un tipo di farmaco chiamato immunomodulatore. Questi farmaci hanno dimostrato di ridurre il rischio di morte nelle persone con COVID-19 che richiedono ossigeno.

Quali nuovi trattamenti promettenti sono all’orizzonte?

La Food and Drug Administration statunitense ha recentemente concesso l’autorizzazione all’uso di emergenza (EUA) a un farmaco chiamato Evusheld, una combinazione di anticorpi monoclonali in grado di offrire protezione contro il COVID-19 a persone con un sistema immunitario da moderato a gravemente compromesso.

Due iniezioni di anticorpi già pronti potrebbero fornire sei mesi di protezione per le persone che probabilmente non risponderanno al vaccino. “Può aiutare a prevenire che si ammalino attraverso la profilassi pre-esposizione”, dice.

Shankaran è anche ottimista sui nuovi immunomodulatori allo studio che potrebbero aiutare a migliorare la sopravvivenza nei pazienti ricoverati in ospedale per COVID-19. Nuovi anticorpi monoclonali in cantiere potrebbero anche aiutare a prevenire ulteriori ricoveri, afferma.

Riflettendo su questi sviluppi, Shankaran è grato alle persone di tutto il mondo che hanno partecipato a sperimentazioni cliniche e hanno reso possibili questi progressi. “Così tanti pazienti hanno partecipato a così tanti studi e ci hanno aiutato a identificare cosa funziona e cosa non funziona”, dice. “Questo è un grande affare.”


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