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Appelli all’azione dopo che le autorità di regolamentazione hanno criticato i ritardi nel sistema sanitario pubblico della contea di Los Angeles

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Credito: CC0 Pubblico Dominio

A metà dicembre, una donna sulla quarantina con forti dolori addominali e perdita di peso inspiegabile è stata indirizzata a un gastroenterologo presso il Los Angeles County-USC Medical Center.

Lo specialista ha detto che avrebbe dovuto aspettare due mesi e mezzo per un appuntamento. Poi ha appreso che avrebbe dovuto aspettare altri due mesi e mezzo per una risonanza magnetica del suo intestino. E quattro mesi per una colonscopia. La notizia è stata frustrante ma non scioccante: il sistema ospedaliero della contea l’ha fatta aspettare di recente per due anni per una mammografia, ha detto.

La sua esperienza rispecchia quella di migliaia di altri pazienti che per anni hanno dovuto affrontare ritardi per vedere gli specialisti negli ospedali della contea di Los Angeles, attese che sono costate la vita ad alcuni pazienti.

Dopo che un rapporto feroce all’inizio di questo mese ha accusato il piano di assicurazione sanitaria della contea, LA Care, di non aver monitorato adeguatamente le attese per gli appuntamenti negli ospedali della contea, i legislatori locali chiedono un’azione, inclusa una revisione indipendente.

“La sicurezza, la salute e la protezione dei residenti che fanno affidamento su LA Care non dovrebbero essere messe a repentaglio”, ha affermato Holly Mitchell, presidente del consiglio dei supervisori della contea, che è in ultima analisi responsabile delle cure che i pazienti ricevono negli ospedali della rete di sicurezza.

Mitchell, che fa anche parte del Consiglio dei governatori di LA Care, ha affermato che la giuria ha concordato con il suo suggerimento di “assumere immediatamente” consulenti esterni per determinare perché si verificano i problemi e come possono essere prevenuti.

Un portavoce di LA Care non ha potuto confermare immediatamente i dettagli.

Il supervisore Hilda Solis, il cui distretto comprende la contea-USC a Boyle Heights, ha detto che avrebbe chiesto ai funzionari sanitari della contea e al consiglio della contea di affrontare la questione. E ha detto che sta lavorando con gli ospedali per “migliorare le loro capacità di reclutare e trattenere più fornitori, per aiutare a far fronte alla carenza di forza lavoro” che può creare ritardi.

“Il mio cuore si spezza quando sento storie di residenti della contea che non sono in grado di accedere ai servizi sanitari essenziali quando ne hanno bisogno”, ha scritto Solis in una e-mail. Ha riconosciuto gli ostacoli incontrati dagli ospedali della contea, inclusa la pandemia, ma ha affermato: “alla fine non importa. I nostri residenti devono poter accedere a cure di qualità quando e dove ne hanno bisogno”.

I sostenitori dei poveri, tuttavia, hanno accusato i leader del Dipartimento dei servizi sanitari della contea di Los Angeles, che gestisce gli ospedali della contea, di agire troppo lentamente in una crisi che affligge i pazienti da anni.

“Questo tipo di ritardi sono inaccettabili e il fatto che continuino ad andare avanti dice che il DHS della contea di Los Angeles non ha preso sul serio la necessità di affrontarli”, ha affermato Beth Capell, sostenitrice della politica con Health Access California che ha contribuito a spingere per un regolamento statale che richiede agli assicuratori sanitari di fornire appuntamenti specialistici per i loro iscritti entro 15 giorni lavorativi.

Il limite di tempo, entrato in vigore più di un decennio fa, sembra essere stato apertamente ignorato dai funzionari sanitari della contea per anni.

Mentre quei funzionari attribuiscono gran parte della recente colpa per le lunghe attese alla pandemia e alla carenza di personale, i pazienti degli ospedali della contea, tra cui la contea-USC a Boyle Heights, l’Harbour-UCLA Medical Center di Torrance e l’Olive View-UCLA Medical Center di Sylmar , hanno sopportato a lungo ritardi dolorosi, a volte mortali.

Nel 2020, un’indagine del Times ha rilevato che l’attesa media per i pazienti per vedere gli specialisti dopo una richiesta da un fornitore di cure primarie era di quasi tre mesi.

Secondo un’analisi dei dati del Times di oltre 860.000 richieste di cure specialistiche da parte di un’analisi dei dati del Times di oltre 860.000 richieste di cure specialistiche, anche i pazienti in attesa di vedere specialisti le cui cure tempestive possono fare la differenza tra la vita e la morte – neurologi, specialisti renali, cardiologi – dal 2016 al 2019.

Spinti dalle indagini del Times, le autorità di regolamentazione statali hanno iniziato a esaminare i fallimenti nel sistema di rete di sicurezza sanitaria della contea. Tra le altre cose, il loro rapporto ha accusato LA Care di non riuscire a tenere traccia del tempo necessario per ottenere appuntamenti con gli specialisti negli ospedali della contea, che curano oltre 2 milioni di residenti più poveri e vulnerabili della regione.

Quel fallimento, e le accuse di scarsa comunicazione del sistema ospedaliero con i pazienti sui motivi dei ritardi e del rifiuto delle cure specialistiche, hanno contribuito a far imporre alle autorità di regolamentazione multe storiche per un totale di 55 milioni di dollari contro LA Care questo mese.

Le autorità di regolamentazione hanno rilevato che LA Care non tiene conto della data in cui un fornitore di cure primarie richiede per la prima volta uno specialista per il proprio paziente. Più di 300.000 iscritti a LA Care ricevono assistenza negli ospedali della contea, secondo il piano sanitario.

“Senza un monitoraggio adeguato”, hanno scritto le autorità di regolamentazione, è impossibile monitorare se i pazienti ottengono “un accesso tempestivo”.

Coral Itzcalli, portavoce del sistema ospedaliero della contea, ha affermato che il piano sanitario non richiedeva dati sui tempi di attesa.

Le autorità di regolamentazione hanno anche affermato che i documenti che hanno esaminato nel corso della loro indagine suggeriscono che il sistema di messaggistica interna del dipartimento dei servizi sanitari, eConsult, non fornisce ai pazienti decisioni tempestive sull’accesso alle cure, non fornisce loro notifiche sui motivi del rifiuto delle cure e non t dare loro l’opportunità di presentare reclami e richiedere udienze, tutto ciò richiesto dalla legge statale.

Itzcalli ha sottolineato l’uso della parola “suggerisce” da parte delle autorità di regolamentazione e ha affermato che “un fraseggio giudizioso dimostra solo che non sono sicuri di ciò che dicono effettivamente i documenti e, cosa più importante, non sono sicuri di come funzioni effettivamente eConsult”.

Invece di compilare un rinvio cartaceo, i medici di base della contea utilizzano eConsult, un sistema molto simile alla posta elettronica, per conferire con specialisti sulle condizioni dei loro pazienti e fissare un appuntamento faccia a faccia.

I funzionari sanitari della contea attribuiscono al sistema il merito di aver aiutato i medici di base a ottenere consigli rapidi e di ridurre il numero di appuntamenti faccia a faccia con specialisti, che scarseggiano negli Stati Uniti, ma in particolare nei sistemi sanitari che si rivolgono ai poveri.

Ma nelle interviste con The Times, alcuni medici e infermieri di assistenza primaria della contea si sono lamentati del fatto che eConsult sembra progettato per prevenire e ritardare appuntamenti specialistici e aggirare i limiti di tempo imposti dallo stato.

Nella loro accusa formale di questo mese, gli investigatori statali hanno fatto eco a questa preoccupazione. Hanno affermato che i documenti che hanno esaminato suggeriscono che “non ci sono tempi incorporati per le varie fasi del processo di eConsult” e nessuna notifica per i pazienti sullo stato di una richiesta di appuntamento.

Le autorità di regolamentazione hanno anche notato che il dipartimento dei servizi sanitari istruisce i medici che utilizzano eConsult: “NON dire al paziente che stanno ricevendo un” rinvio “, un’istruzione che alcuni medici di contea intervistati dal Times ritengono sia progettata per impedire che l’orologio inizi in orario limite.

“Questo non è il motivo dell’istruzione”, ha scritto Itzcalli in una e-mail al Times. “È perché eConsult non è un sistema di riferimento.” È una “piattaforma di comunicazione e collaborazione”, ha affermato.

Per la storia del Times del 2020 sui lunghi ritardi, i funzionari della sanità della contea hanno avanzato un argomento simile, che semplicemente non fanno rinvii. Invece, consentono ai medici di determinare il momento migliore per un appuntamento in base alle esigenze mediche del paziente, non a “qualche regolamentazione burocratica”, come ha affermato un alto ufficiale medico della contea.

Poiché il limite di 15 giorni si applica agli assicuratori e non direttamente ai medici e agli ospedali, hanno affermato di considerarlo una “guida” anziché una regola rigida.

“Non vediamo il regolamento statale come il nostro obiettivo o il nostro obiettivo”, ha detto ai giornalisti la dottoressa Christina Ghaly, direttrice del Dipartimento dei servizi sanitari della contea.

Nelle e-mail successive all’imposizione delle multe all’inizio di questo mese, Itzcalli ha affermato che i funzionari della contea stanno lavorando con il piano sanitario per migliorare il monitoraggio delle richieste di cure specialistiche e la notifica ai pazienti.

Un portavoce di LA Care ha affermato che il piano intende contestare i 55 milioni di dollari di multe, che sono le più grandi sanzioni di questo tipo nella storia dello stato. Il record precedente era di 10 milioni di dollari.

Dal momento che gran parte dei finanziamenti di LA Care provengono dallo stato, le multe equivarrebbero alla restituzione di una parte del denaro. Una portavoce del Dipartimento di assistenza sanitaria gestita della California, una delle due agenzie di regolamentazione che ha multato LA Care, ha affermato che il primo milione di dollari di multe che il suo dipartimento raccoglie ogni anno serve a rimborsare i prestiti agli studenti per i medici che accettano di lavorare nelle aree rurali. Il resto va a sostenere Medi-Cal, il programma statale che fornisce l’assicurazione sanitaria per i poveri.

Mentre le autorità di regolamentazione statali e i funzionari della contea discutono sulla definizione di “rinvio” e discutono su somme potenzialmente enormi di dollari dei contribuenti, molti pazienti che dipendono dal sistema della contea rimangono in attesa.

La donna che ha recentemente aspettato due anni per una mammografia ed è ancora in attesa di una risonanza magnetica ha chiesto di non usare il suo nome perché sta rivelando informazioni sanitarie sensibili.

A febbraio ha scritto ai supervisori della contea – che in ultima analisi sono responsabili del sistema ospedaliero della rete di sicurezza – ricordando loro che “l’assistenza ritardata è l’assistenza negata” e implorandoli di fare qualcosa per alleviare la sofferenza di milioni di “pazienti vulnerabili”.

“La contea non sta intraprendendo alcuna azione per migliorare queste cose”, ha detto a un giornalista. “Non sembra che nessuno nel consiglio delle autorità di vigilanza stia offrendo una risposta significativa”.


©2022 Los Angeles Times.
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