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App che rileva l’ittero nei bambini un successo nel primo grande studio clinico

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Credito: Unsplash/CC0 di dominio pubblico

Un’app per smartphone che identifica un grave ittero nei neonati scansionando i loro occhi potrebbe salvare la vita in aree che non hanno accesso a costosi dispositivi di screening, suggerisce uno studio coautore di ricercatori dell’UCL (University College London) e dell’Università del Ghana .

L’app, chiamata neoSCB, è stata sviluppata da medici e ingegneri dell’UCL ed è stata utilizzata per lo screening dell’ittero in oltre 300 neonati in Ghana, a seguito di uno studio pilota iniziale su 37 neonati presso l’University College London Hospital (UCLH) nel 2020.

Per lo studio su larga scala, pubblicato in Pediatria, il team ha testato oltre 300 bambini con l’app, che analizza le immagini scattate con la fotocamera di uno smartphone per quantificare il giallo della parte bianca dell’occhio (sclera), un segno di ittero neonatale. Analizzare il giallo dell’occhio semplicemente guardando non è affidabile e l’app neoSCB può fornire una diagnosi precoce dell’ittero neonatale che richiede un trattamento.

Lo studio ha confrontato l’efficacia dell’app neoSCB con i metodi di screening convenzionali. Dei 336 bambini testati dall’app, 79 erano neonati gravemente con itterizia e l’app ha identificato correttamente 74 di loro. Ciò è in linea con l’accuratezza del metodo di screening convenzionale più comune, un dispositivo non invasivo noto come bilirubinometro transcutaneo, che ha correttamente identificato 76.

Il bilirubinometro transcutaneo funziona misurando il pigmento giallo sotto la pelle del neonato per misurare i livelli di ittero. Tutti i risultati dello screening sono quindi seguiti da esami del sangue per determinare il tipo di trattamento richiesto.

Il dottor Terence Leung (UCL Medical Physics & Biomedical Engineering) che ha sviluppato la tecnologia alla base dell’app, ha dichiarato: “Lo studio mostra che l’app neoSCB è valida quanto i dispositivi commerciali attualmente raccomandati per lo screening di neonati gravemente itterici, ma l’app richiede solo uno smartphone che costa meno di un decimo del dispositivo commerciale. Ci auguriamo che, una volta implementata ampiamente, la nostra tecnologia possa essere utilizzata per salvare la vita dei neonati in parti del mondo che non hanno accesso a costosi dispositivi di screening”.

La responsabile dello studio, la dott.ssa Christabel Enweronu-Laryea (Scuola di medicina dell’Università del Ghana), ha dichiarato: “Il metodo neoSCB era accettabile per le madri nelle comunità urbane e rurali in cui è stato condotto lo studio. Le madri hanno facilmente escogitato modi per tenere gli occhi aperti del bambino, il più delle volte iniziare l’allattamento al seno”.

L’ittero, dove la pelle e il bianco dell’occhio ingialliscono, è comune nei neonati e di solito è innocuo. Il giallo è causato da una sostanza chiamata bilirubina, che nei casi più gravi può entrare nel cervello, portando a morte o disabilità come perdita dell’udito, condizioni neurologiche come paralisi cerebrale atetoide e ritardo dello sviluppo.

Ogni anno l’ittero grave provoca circa 114.000 morti neonatali e 178.000 casi di disabilità in tutto il mondo, nonostante sia una condizione curabile. La maggior parte dei casi di ittero neonatale si verifica nella prima settimana dopo la nascita e lo screening di routine per la diagnosi precoce nei paesi a reddito più elevato ha ridotto i rischi di gravi complicanze.

I neonati nei paesi a basso e medio reddito sono in genere a maggior rischio di ittero grave o iperbilirubinemia neonatale, a causa della mancanza di risorse necessarie per lo screening. Un bilirubinometro transcutaneo commerciale in genere costa circa £ 4.000 per dispositivo e gli esami del sangue richiedono una grande capacità. Ulteriori fattori, come una maggiore prevalenza di nascite in casa e dimissioni precoci postnatali, possono contribuire a ridurre il numero di neonati sottoposti a screening.

I bambini nell’Africa subsahariana sono anche maggiormente a rischio a causa dell’elevata prevalenza del deficit di glucosio-6-fosfato deidrogenasi (G6PD), che è una malattia genetica ereditaria associata a un aumentato rischio di emolisi, in cui i globuli rossi si rompono a un ritmo più veloce di quello che sono fatti e l’iperbilirubinemia.

L’autrice senior, la dott.ssa Judith Meek (UCLH), ha aggiunto: “Questa app ha il potenziale per prevenire la morte e la disabilità in tutto il mondo in molti contesti diversi. Ridurrà le visite ospedaliere non necessarie e consentirà potenzialmente agli operatori sanitari e ai genitori della comunità di prendersi cura dei neonati in sicurezza”.

In totale, sono stati inizialmente presi in considerazione per lo studio 724 neonati di età compresa tra 0 e 28 giorni. I 336 i cui set di dati sono stati utilizzati per il documento non avevano avuto un precedente trattamento per l’ittero. I bambini nati a meno di 35 settimane, gravemente malati o con un peso alla nascita molto basso sono stati esclusi dallo studio finale. L’app è stata testata con operatori sanitari in prima linea e le madri dei bambini, che hanno fornito feedback sull’usabilità dell’app.


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