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L’appetito della Cina per le materie prime vacilla dopo anni di crescita

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Le importazioni cinesi di materie prime chiave devono affrontare alcuni forti venti contrari nella seconda metà, che potrebbero creare problemi per i produttori di tutto il mondo che fanno affidamento sul suo motore economico per alimentare la domanda di energia, cibo e materiali.

La rapida crescita nella principale economia asiatica è stata di solito sufficiente per spingere le importazioni più in alto ogni anno, creando un affidabile backstop per il consumo mondiale e persino evocando l’ultimo superciclo della domanda che ha raggiunto il picco circa un decennio fa. Ma quella crescita sta rallentando, a causa dei danni all’economia che sono probabilmente autoinflitti dalla politica del governo, nonché del peggioramento delle condizioni globali.

Le importazioni di energia, in particolare, sono crollate a giugno, chiudendo un primo semestre debole che potrebbe prefigurare un raro calo annuale degli acquisti di molte materie prime. Petrolio greggio, gas, carbone, olio di palma e minerale di ferro sembrano tutti vulnerabili a forti cali della domanda. Le spedizioni di rame sono una delle poche aree in controtendenza nei primi sei mesi.

Pechino sta cercando di progettare una ripresa che dovrebbe aiutare a rilanciare il consumo di materie prime. Ma è improbabile che sia sufficiente per compensare completamente le crescenti minacce derivanti da severi limiti all’attività legati al virus, una crisi sempre più profonda nel settore immobiliare, l’impennata dei prezzi dell’energia a causa della guerra in Ucraina e la possibilità che l’economia mondiale stia precipitando verso un recessione.

Olio crudo

È probabile che l’economia cinese si espanda solo del 3,9% nel 2022, secondo l’ultimo sondaggio di Bloomberg, al di sotto dell’obiettivo del governo del 5,5% e della crescita dell’8,1% dello scorso anno. È un cupo presagio per la domanda di materie prime che “potrebbe testare la resistenza del petrolio al di sopra di $ 100 al barile”, ha affermato in una nota l’analista di Bloomberg Intelligence Henik Fung.

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Le importazioni di greggio dalla Cina dipendono fortemente dalle attività di viaggio e di trasporto e probabilmente diminuiranno per il secondo anno consecutivo poiché le raffinerie ridurranno gli acquisti mentre il paese è ancora minacciato da chiusure legate al virus. Le scorte rimangono elevate e i prezzi internazionali elevati stanno scoraggiando gli acquirenti, quindi qualsiasi tipo di ripresa dovrà probabilmente attendere fino al quarto trimestre. Prima del 2021, le importazioni cinesi non erano diminuite almeno dal 2005.

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Gas e carbone

La Cina sta assistendo a un calo senza precedenti delle importazioni di gas naturale, il combustibile più pulito propagandato come sostituto del carbone sulla strada per emissioni nette zero. L’analista di BloombergNEF Daniela Li prevede un calo del 5,5% a 158 miliardi di metri cubi, dovuto principalmente alla minore domanda di carichi marittimi di gas naturale liquefatto, che potrebbe scendere fino al 15%.

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Ci sono molteplici ragioni per la caduta in disgrazia del GNL, secondo una nota di Wood Mackenzie Ltd. Essi includono un’economia debole, l’aumento dei prezzi internazionali, il sostegno del governo per il carbone pulito, un inverno più caldo del solito e la crescita nell’uso di energie rinnovabili energia. Anche la maggiore produzione nazionale di gas e la maggiore fornitura dai gasdotti hanno ridotto le spedizioni in entrata.

Un calo quasi certo degli acquisti di carbone per la prima volta dal 2015 è più semplice. La Cina ha portato l’estrazione mineraria domestica a livelli record e ha imposto limiti di prezzo che rendono le importazioni non redditizie, dopo la paralizzante carenza di energia elettrica dello scorso anno e il picco dei prezzi causato dall’invasione russa dell’Ucraina. Le importazioni scenderanno del 22% a 250 milioni di tonnellate quest’anno, secondo la China Coal Transportation and Distribution Association.

Olio di palma

Gli acquisti cinesi di olio di palma sono già crollati. Il volume delle importazioni a giugno di 70.000 tonnellate è stato dell’81% inferiore rispetto a un anno fa e il più piccolo bottino di dati risalenti al 2004. Ha anche chiuso il semestre più debole in assoluto per le importazioni. La domanda per il più onnipresente degli oli commestibili ha sofferto poiché le restrizioni sui virus in Cina hanno mandato un brivido attraverso le industrie della ristorazione e della ristorazione.

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Il recente calo dei prezzi globali ha indotto gli acquirenti a organizzare più spedizioni per agosto e settembre, secondo Huishang Futures Co. Tuttavia, la recente mossa di Pechino di estendere il divieto agli hotel che ospitano matrimoni, feste e conferenze, nonostante il basso numero di casi nella capitale, sottolinea le sfide che il settore dovrà affrontare finché la Cina persisterà con la sua politica Covid Zero.

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Ferro e rame

Le importazioni di minerale di ferro fino a giugno sono in ritardo di circa il 4% rispetto al ritmo dell’anno scorso, essendo diminuite nel 2021 dopo che il governo ha ordinato alle acciaierie di ridurre la produzione da livelli record nel tentativo di contenere le emissioni di carbonio. Un altro taglio è stato imposto per il 2022.

La vasta industria siderurgica cinese, nel frattempo, è in crisi, avvertendo delle condizioni di crisi dovute alla scarsa domanda e al crollo dei profitti. Sebbene sia probabile che Pechino richieda una maggiore quantità di lega mentre si rivolge alla spesa per infrastrutture per rilanciare l’economia, quei progetti hanno tempi di consegna lunghi. Nel frattempo, la domanda da un settore ancora più critico – il mercato immobiliare – è peggiorata poiché i titolari di mutui trattengono i pagamenti sugli alloggi incompiuti.

Secondo Bloomberg Intelligence, il fattore nella politica cinese di cercare di ridurre la sua dipendenza dai fornitori esteri aumentando la produzione interna del minerale e la mossa per produrre acciaio più pulito da rottami e le importazioni di minerale di ferro diminuiranno per il secondo anno.

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Il rame e il minerale di rame sono un punto luminoso tra le importazioni e le spedizioni di entrambi continuano a essere in anticipo rispetto allo scorso anno. Il bottino cinese di rame greggio a giugno è stato il più alto del 2022. Dato il suo utilizzo nell’edilizia, questo è apparentemente in contrasto con la debolezza del minerale di ferro, secondo una nota di Capital Economics, anche se una spiegazione è che i commercianti stavano “approfittando del opportunità di arbitraggio tra i prezzi del rame di Shanghai e Londra.

In ogni caso, il mercato onshore rimane ribassista, secondo i recenti commenti dei dirigenti, con l’aumento delle importazioni e l’aumento della produzione interna che probabilmente manterranno i prezzi sotto pressione per il momento.

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