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La crisi economica dello Sri Lanka paralizza una volta la classe media in fiore

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Miraj Madushanka non ha mai pensato di aver bisogno delle razioni del governo per assicurarsi che la sua famiglia potesse mangiare due pasti al giorno, ma la crisi economica dello Sri Lanka, la peggiore della sua storia, ha riformulato la sua vita e quella di molti altri nella sua nascente classe media.

Le famiglie che non hanno mai dovuto pensare due volte al carburante o al cibo stanno lottando per gestire tre pasti al giorno, riducendo le porzioni. Si passano giorni ad aspettare in fila per comprare carburante scarso. La crisi ha fatto deragliare anni di progressi verso stili di vita relativamente confortevoli a cui aspiravano in tutta l’Asia meridionale.

Lo Sri Lanka, una nazione insulare di 22 milioni di abitanti, sta precipitando verso la bancarotta dopo aver accumulato 51 miliardi di dollari di debito estero. Non ci sono quasi soldi per importare articoli come benzina, latte, gas da cucina e carta igienica.

Prima che le cose iniziassero a sgretolarsi, Madushanka, un contabile di 27 anni, ha studiato in Giappone e sperava di lavorare lì. È tornato a casa nel 2018 dopo la morte del padre, per prendersi cura di sua madre e sua sorella.

Madushanka ha terminato gli studi e ha trovato un lavoro nel turismo, ma lo ha perso all’ombra degli attacchi terroristici del 2019 che hanno sconvolto il Paese e la sua economia.

Il lavoro successivo è svanito durante la pandemia. Ora lavora per una società di gestione, il suo quarto lavoro in quattro anni. Ma anche con uno stipendio affidabile, riesce a malapena a mantenere la sua famiglia.

I prezzi dei generi alimentari sono triplicati nelle ultime settimane, costringendo la famiglia a cercare aiuti governativi di riso e donazioni dai vicini templi buddisti e moschee. I risparmi di Madushanka sono finiti.

In questo momento, c’è solo abbastanza per sopravvivere — se ci sono mesi in cui non riceviamo benefici extra dall’esterno, dobbiamo solo resistere in qualche modo, ha detto.

Anche le crisi passate, come la guerra civile durata quasi 30 anni in Sri Lanka che si è conclusa nel 2009 o il devastante tsunami del 2004, non hanno causato questo grado di dolore o angoscia per coloro che si trovano al di fuori delle aree colpite, affermano gli esperti.

Fino a poco tempo, la classe media dello Sri Lanka, stimata dagli esperti tra il 15 e il 20% della popolazione urbana del paese, godeva generalmente di sicurezza e comfort economici.

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La crisi ha davvero scioccato la classe media: li ha costretti a difficoltà a cui non erano mai stati esposti prima, come procurarsi beni di prima necessità, non sapere se potevano rifornirsi di carburante nonostante trascorressero ore in fila, ha affermato Bhavani Fonseka, ricercatore senior presso il Center for Policy Alternatives a Colombo, capitale dello Sri Lanka.

Sono stati davvero scossi come nessun’altra volta negli ultimi tre decenni, ha detto Fonseka.

La classe media dello Sri Lanka iniziò a crescere negli anni ’70 dopo che l’economia del paese si aprì a più scambi e investimenti. Da allora è cresciuto costantemente, con il PIL pro capite dello Sri Lanka in aumento rispetto a quello di molti dei suoi vicini.

L’ambizione era possedere una casa e un’auto, essere in grado di mandare i tuoi figli in una buona scuola, mangiare fuori ogni poche settimane e permettersi una vacanza qua e là”, ha detto l’economista Chayu Damsinghe. Ma ora sembra che la classe media abbia perso il suo sogno”, ha aggiunto.

Se la classe media sta lottando in questo modo, immagina quanto siano colpiti i più vulnerabili, ha detto Fonseka.

Le proteste imperversano da aprile, con i manifestanti che incolpano il presidente Gotabaya Rajapaksa e il suo governo per errori politici che hanno silurato l’economia e fatto precipitare la nazione nel caos. A maggio, un’ondata di violente proteste ha costretto il fratello di Rajapaksa e l’allora primo ministro Mahinda Rajapaksa a dimettersi. Il suo successore, Ranil Wickremesinghe, sta puntando su un pacchetto di salvataggio del Fondo monetario internazionale e sull’aiuto di paesi amici come l’India e la Cina per mantenere a galla l’economia.

In un’intervista con l’Associated Press la scorsa settimana, Wickremesinghe ha affermato di temere che la carenza di cibo possa persistere fino al 2024 poiché la guerra in Ucraina interrompe le catene di approvvigionamento globali, facendo salire i prezzi di alcune materie prime.

La difficile situazione economica dello Sri Lanka è stata aggravata dal divieto dell’importazione di fertilizzanti chimici l’anno scorso che ha fatto arrabbiare gli agricoltori e danneggiato i raccolti. Il divieto è stato revocato dopo sei mesi, ma il danno era già stato fatto, portando alla carenza di cibo.

Ai funzionari del governo è stato concesso ogni venerdì di riposo per tre mesi per risparmiare carburante e coltivare la propria frutta e verdura poiché le riserve di cibo si stanno esaurendo. Il tasso di inflazione per il cibo è del 57%, secondo i dati ufficiali, e il 70% delle case dello Sri Lanka intervistate dall’UNICEF a maggio ha riportato un consumo di cibo ridotto.

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In un pomeriggio recente, i residenti hanno affollato un affollato mercato ortofrutticolo a Colombo, sudando sotto il riverbero del sole mentre confrontavano attentamente i prezzi di pomodori e arance con quelli dei mercati che avevano visitato in precedenza.

Sriyani Kankanamge, 63 anni, ha affermato di aver smesso di acquistare carne o pesce e di acquistare solo pochi tipi di verdure.

Sono arrabbiato. I prezzi di ogni bene essenziale stanno salendo riso, zucchero, latte, pollo, pesce. Come possono mangiare le persone? disse amaramente.

La famiglia di Madushanka ha deciso di rinunciare a tre pasti giornalieri solo per una colazione e una cena tardive.

Un venerdì recente, sua madre, Ambepitiyage Indrani, stava macinando cocco e facendo bollire una pentola d’acqua su una sottile catasta di legna da ardere. Quando la loro bombola del gas si è esaurita a maggio, il pensiero di aspettare in coda senza alcuna garanzia di successo sembrava vano. Il soffitto della cucina, un tempo bianco brillante, è ora striato dalla fuliggine del fuoco di cottura. Un fornello elettrico acquistato qualche anno fa è stato venduto.

Indrani ha il glaucoma nell’occhio sinistro e sta usando i colliri una volta al giorno anziché due, come raccomandato dal suo medico. Il prezzo del medicinale è quadruplicato.

È stato il periodo più difficile della mia vita, ha detto, ricordando come solo pochi mesi prima era solita cucinare cibo extra da regalare agli altri nel quartiere.

La radio e la televisione della famiglia sono spente da settimane, il loro scooter è parcheggiato fuori, al coperto. Non lo usano quasi più, preferendo camminare o prendere l’autobus piuttosto che fare la fila per il carburante.

Quando si verifica l’interruzione di corrente giornaliera di tre ore, Madushanka a volte si dirige verso il principale luogo di protesta fuori dall’ufficio del presidente.

Come molti srilankesi, sente che l’unica via d’uscita potrebbe essere quella di andarsene.

Avevo un sogno semplice: costruire una casa, comprare un’auto, lavorare a tempo pieno durante la settimana e andare in vacanza ogni tanto. Volevo sposarmi e mettere su famiglia, disse. Ma ho paura che questo sogno non sia più possibile, almeno non in questo Paese.

(Solo il titolo e l’immagine di questo rapporto potrebbero essere stati rielaborati dal personale di Business Standard; il resto del contenuto viene generato automaticamente da un feed distribuito.)

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