Per contribuire a rendere la Cina una superpotenza tecnologica autosufficiente, il Partito Comunista al potere sta spingendo la più grande azienda di e-commerce del mondo ad intraprendere l’attività complicata e costosa di progettare i propri chip di processore, un’attività diversa da qualsiasi cosa Alibaba Group abbia fatto prima.

La sua unità chip di 3 anni, T-Head, ha presentato il suo terzo processore a ottobre, lo Yitian 710 per il business del cloud computing di Alibaba. Alibaba afferma che per ora non ha intenzione di vendere il chip a estranei.

Altri sviluppatori di chip principianti tra cui Tencent, un gigante di giochi e social media, e il marchio di smartphone Xiaomi stanno impegnando miliardi di dollari in linea con i piani ufficiali per creare informatica, energia pulita e altre tecnologie che possono costruire la ricchezza e l’influenza globale della Cina.

I chip del processore svolgono un ruolo sempre più critico nei prodotti, dagli smartphone e dalle auto ai dispositivi medici e agli elettrodomestici. Le carenze dovute alla pandemia di coronavirus stanno interrompendo la produzione globale e aumentando le preoccupazioni per le forniture.

I chip sono una priorità assoluta nella campagna maratona del Partito Comunista al potere per porre fine alla dipendenza della Cina dalla tecnologia degli Stati Uniti, del Giappone e di altri fornitori che Pechino vede come potenziali rivali economici e strategici. Se avrà successo, i leader economici e politici avvertono che potrebbe rallentare l’innovazione, interrompere il commercio globale e rendere il mondo più povero.

L’autosufficienza è il fondamento della nazione cinese, ha affermato il presidente Xi Jinping in un discorso rilasciato a marzo. Ha chiesto alla Cina di diventare una superpotenza tecnologica per salvaguardare la sicurezza economica nazionale.

Dobbiamo sforzarci di diventare il principale centro mondiale della scienza e l’altura dell’innovazione, ha affermato Xi.

Pechino potrebbe inseguire una costosa delusione. Anche con enormi investimenti ufficiali, uomini d’affari e analisti affermano che i produttori di chip e altre aziende faranno fatica a competere se si distaccano dai fornitori globali di componenti e tecnologie avanzate, un obiettivo che nessun altro paese sta perseguendo.

È difficile immaginare un paese che ricostruisca tutto questo e disponga della migliore tecnologia, ha affermato Peter Hanbury, che segue l’industria per Bain & Co.

La campagna di Pechino sta aumentando la tensione con Washington e l’Europa, che vedono la Cina come un concorrente strategico e si lamentano che ruba tecnologia. Limitano l’accesso agli strumenti necessari per migliorare le sue industrie.

Se il mondo dovesse disaccoppiarsi o dividersi in mercati con standard e prodotti incompatibili, le parti prodotte negli Stati Uniti o in Europa potrebbero non funzionare nei computer o nelle auto cinesi. I produttori di smartphone che hanno un unico sistema operativo globale dominante e due standard di rete potrebbero dover creare versioni uniche per mercati diversi. Ciò potrebbe rallentare lo sviluppo.

Washington e Pechino devono evitare che il mondo si separi, ha dichiarato il segretario generale delle Nazioni Unite Antonio Guterres all’Associated Press a settembre.

Le fabbriche cinesi assemblano gli smartphone e i tablet di tutto il mondo, ma necessitano di componenti provenienti da Stati Uniti, Europa, Giappone, Taiwan e Corea del Sud. I chip sono la più grande importazione della Cina, davanti al petrolio greggio, con oltre 300 miliardi di dollari l’anno scorso.

L’urgenza ufficiale è cresciuta dopo che Huawei Technologies Ltd., il primo marchio tecnologico globale della Cina, ha perso l’accesso ai chip statunitensi e ad altre tecnologie nel 2018 a causa delle sanzioni imposte dalla Casa Bianca.

Ciò ha paralizzato l’ambizione del produttore di apparecchiature per telecomunicazioni di essere leader negli smartphone di prossima generazione. Funzionari americani affermano che Huawei è un rischio per la sicurezza e potrebbe aiutare lo spionaggio cinese, un’accusa che la società nega.

Huawei e alcuni rivali cinesi sono vicini a eguagliare Intel Corp., Qualcomm Inc., Samsung Electronics della Corea del Sud e Arm Ltd. della Gran Bretagna per essere in grado di progettare chip logici all’avanguardia per smartphone, secondo gli analisti del settore.

Ma quando si tratta di produrli, fonderie come la SMIC di proprietà statale di Shanghai sono indietro di un decennio rispetto ai leader del settore tra cui TSMC o Taiwan Semiconductor Manufacturing Corp., che produce chip per Apple Inc. e altri marchi globali.

Anche aziende come Alibaba che possono progettare chip probabilmente avranno bisogno di fonderie taiwanesi o di altre società straniere per realizzarli. Yitian 710 di Alibaba richiede una precisione che nessuna fonderia cinese può raggiungere. La società ha rifiutato di dire quale produttore straniero utilizzerà.

Il mio paese deve ancora affrontare un grande divario nella tecnologia dei chip, ha affermato l’analista del settore Liu Chuntian di Zero Power Intelligence Group.

La Cina rappresenta il 23% della capacità di produzione globale di chip, ma solo il 7,6% delle vendite.

Confezionare milioni di transistor su un frammento di silicio delle dimensioni di un’unghia richiede circa 1.500 passaggi, precisione microscopica e tecnologie arcane di proprietà di una manciata di fornitori statunitensi, europei, giapponesi e altri.

Includono KLA Corp. in California per misurazioni super-precise e TEL in Giappone per macchine per applicare rivestimenti dello spessore di poche molecole. Molti sono coperti da restrizioni sulle tecnologie a duplice uso che possono essere utilizzate nelle armi.

La Cina è in notevole ritardo in termini di strumenti, materiali e tecnologia di produzione, ha affermato la Semiconductor Industry Association in un rapporto di quest’anno.

Washington e l’Europa, citando problemi di sicurezza, bloccano l’accesso agli strumenti più avanzati di cui i produttori di chip cinesi hanno bisogno per eguagliare i leader globali in termini di precisione ed efficienza.

Senza quelli, la Cina è sempre più indietro, ha detto Hanbury di Bain.

Il cavallo TSMC sta correndo via e il cavallo cinese viene fermato, ha detto. Non possono andare avanti.

Washington ha intensificato la pressione su Huawei lo scorso anno impedendo alle fonderie globali di utilizzare la tecnologia americana per produrre i suoi chip. I fornitori statunitensi possono vendere chip all’azienda, ma non per gli smartphone 5G di prossima generazione.

Da parte sua, l’Unione europea ha affermato che esaminerà gli investimenti esteri dopo le lamentele che la Cina stava erodendo il vantaggio tecnologico europeo acquistando importanti risorse come il produttore di robot tedesco Kuka.

Yitian 710 di Alibaba si basa sull’architettura della britannica Arm, evidenziando il bisogno duraturo della Cina di know-how straniero. Alibaba ha affermato che lavorerà ancora a stretto contatto con i fornitori stranieri di lunga data Intel, Arm, Nvidia Corp. e Advanced Micro Devices, Inc.

Il primo chip di T-Head, l’Hanguang 800, è stato annunciato nel 2019 per l’intelligenza artificiale. Il secondo, XuanTie 910, è per auto a guida autonoma e altre funzioni.

A novembre, Tencent Holding, che gestisce il servizio di messaggistica WeChat, ha annunciato i suoi primi tre chip per intelligenza artificiale, cloud computing e video.

Pechino afferma che spenderà 150 miliardi di dollari dal 2014 al 2030 per sviluppare la sua industria dei chip, ma anche questa è una frazione di ciò che investono i leader globali. TSMC prevede di spendere $ 100 miliardi nei prossimi tre anni in ricerca e produzione.

La Cina sta cercando di acquisire esperienza assumendo ingegneri da TSMC e altri produttori taiwanesi. Taiwan, che Pechino rivendica come parte del suo territorio e ha minacciato di attaccare, ha risposto imponendo limiti alla pubblicità del lavoro.

Pechino incoraggia gli smartphone e altri produttori a utilizzare fornitori all’interno della Cina, anche se costano di più, ma i funzionari negano che la Cina voglia distaccarsi dalle industrie globali.

Non torneremo mai indietro nella storia cercando di disaccoppiare, ha detto Xi in un discorso tramite collegamento video a un incontro di novembre dei leader dell’Asia-Pacifico in Malesia.

L’ultimo conflitto riguarda la fotolitografia, che utilizza la luce ultravioletta per incidere circuiti nel silicio su una scala misurata in nanometri, o miliardesimi di metro.

Il leader è ASML nei Paesi Bassi, che produce macchine in grado di incidere transistor a soli 5 nanometri di distanza. Ciò impacchetta 2 milioni in uno spazio largo un centimetro.

Lo SMIC cinese è preciso circa un terzo a 14 nanometri. Il TSMC di Taiwan si prepara ad aumentare la sua precisione a 2 nanometri.

SMIC vuole aggiornarsi acquistando l’ultima macchina di ASML, ma il governo olandese non è ancora d’accordo.

Aspetteremo la loro decisione, ha affermato una portavoce dell’ASML, Monica Mols, in una e-mail.

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