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Il mondo affronta l’emergenza alimentare mentre la guerra in Ucraina aggrava la crisi della fame

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L’invasione russa dell’Ucraina significa che l’inflazione alimentare che sta affliggendo i consumatori globali sta ora sfociando in una crisi in piena regola, superando potenzialmente anche il colpo della pandemia e spingendo altri milioni di persone alla fame.

Insieme, Russia e Ucraina rappresentano una porzione enorme delle forniture agricole mondiali, esportando così tanto grano, mais, olio di girasole e altri alimenti che si sommano a più di un decimo di tutte le calorie scambiate a livello globale. Ora, le spedizioni da entrambi i paesi si sono praticamente prosciugate.

I mercati delle materie prime sono alle stelle: il grano è aumentato di circa il 50% in due settimane e il mais ha appena toccato il massimo da un decennio. L’aumento dei costi potrebbe finire per pesare sulle valute dei mercati emergenti, dove il cibo rappresenta una quota maggiore dei panieri dei prezzi al consumo. E gli analisti prevedono che i flussi di esportazione continueranno a essere interrotti per mesi anche se la guerra dovesse finire domani.

La crisi va oltre il semplice impatto delle esportazioni di grano (per quanto critiche siano). La Russia è anche un fornitore chiave per i fertilizzanti. Praticamente tutti i principali raccolti del mondo dipendono da input come potassio e azoto e, senza un flusso costante, gli agricoltori avranno difficoltà a coltivare qualsiasi cosa, dal caffè al riso e alla soia.

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In parole povere, ci sono pochi altri posti sul pianeta in cui un conflitto come questo potrebbe creare un colpo così devastante per garantire che le scorte di cibo rimangano abbondanti e convenienti. Ecco perché la Russia e l’Ucraina sono conosciute come i cestini del pane nel mondo.

“È uno shock alimentare straordinario”, ha affermato Abdolreza Abbassian, analista di mercato indipendente ed ex economista senior presso l’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura. “Non conosco una situazione del genere nei 30 anni in cui sono stato coinvolto in questo settore”.

Lo shock sta già risuonando in tutto il mondo.

In Brasile, un’altra potenza agricola, gli agricoltori non possono ottenere i fertilizzanti di cui hanno bisogno perché i rivenditori sono riluttanti a fornire preventivi. In Cina, uno dei maggiori importatori alimentari del mondo, gli acquirenti stanno accelerando gli acquisti di forniture di mais e soia statunitensi a causa dei timori che un minor numero di spedizioni di raccolti dalla Russia e dall’Ucraina possa innescare una corsa globale per i cereali. In Egitto, le persone sono preoccupate che i prezzi delle pagnotte sovvenzionate da cui dipendono possano aumentare per la prima volta in quattro decenni, mentre le riprese di cittadini in Turchia che cercano di accaparrarsi barattoli di petrolio a buon mercato sono diventate virali. E all’interno della stessa Ucraina, il cibo sta finendo in alcune grandi città.

“Il danno è fatto”, ha detto Abbassian. “Avremo mesi prima di tornare a qualcosa che si chiama normalità”.

Il tempismo non potrebbe essere peggiore. Quando la pandemia ha colpito per la prima volta nel 2020, le immagini di file che serpeggiavano intorno ai banchi alimentari e agli scaffali di generi alimentari vuoti hanno scioccato il mondo poiché quasi un decimo della popolazione mondiale soffriva la fame. Ma all’epoca le scorte di cibo erano ancora abbondanti.

Non è più così. I cereali sono gli alimenti base che alimentano il mondo, con grano, mais e riso che rappresentano oltre il 40% di tutte le calorie consumate. Ma le scorte di grano sono pronte per un quinto calo annuale consecutivo. Una combinazione di costi di spedizione più elevati, inflazione energetica, condizioni meteorologiche estreme e carenza di manodopera hanno reso più difficile la produzione di cibo.

Di conseguenza, i prezzi alimentari globali sono già ai massimi storici, con l’indice di riferimento delle Nazioni Unite in aumento di oltre il 40% negli ultimi due anni. L’impennata ha avuto conseguenze schiaccianti. L’insicurezza alimentare è raddoppiata negli ultimi due anni e il Programma alimentare mondiale stima che 45 milioni di persone siano sull’orlo della carestia.

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L’attuale crisi peggiorerà le cose, probabilmente portando la fame a livelli senza precedenti poiché il conflitto trasforma milioni di persone in rifugiati e fa salire i prezzi del cibo ancora più in alto.

“I proiettili e le bombe in Ucraina potrebbero portare la crisi della fame globale a livelli superiori a quelli che abbiamo visto prima”, ha affermato in una nota David Beasley, direttore esecutivo dell’agenzia delle Nazioni Unite.

Grano: perché è importante

Il mondo è diventato estremamente dipendente dall’Ucraina e dalla Russia per il loro grano, un raccolto utilizzato in tutto, dal pane al couscous e ai noodles. Le nazioni rappresentano un quarto del commercio mondiale. Sono anche fornitori a basso costo, il che rende le loro esportazioni preferite dagli importatori del Medio Oriente e del Nord Africa, incluso l’Egitto, il più grande acquirente di grano al mondo.

Martedì i futures sul grano di riferimento scambiati a Chicago hanno raggiunto un prezzo record.

“Vedrai un picco di fame in tutto il mondo”, ha detto il presidente dell’Eurasia Group Ian Bremmer a Surveillance di Bloomberg TV.

Il grano è un prodotto chiave da tenere d’occhio perché i prezzi del pane hanno una lunga storia di disordini. Risalendo ai giorni della Rivoluzione francese, l’insicurezza alimentare ha mandato in strada le persone chiedendo condizioni migliori. Le forniture dalla Russia hanno già fatto parte di questo quadro più ampio. Nel 2010, il paese ha subito un’ondata di caldo record che ha devastato i raccolti e il governo ha vietato le esportazioni. I prezzi del grano sui mercati internazionali sono raddoppiati nel giro di pochi mesi, aumentando il costo del pane per milioni di persone. Il rincaro dei prezzi è bollito come parte del mix di fattori che hanno scatenato le rivolte nella primavera araba.

Sebbene il grano russo non sia stato sanzionato direttamente, il commercio dal paese è stato gravemente interrotto. Un po’ di grano russo scorre via terra, mentre il transito delle navi è prossimo a una fase di stallo a causa dell’azione militare nel Mar Nero.

Nel frattempo in Ucraina, dove l’agricoltura è così fondamentale per l’identità nazionale che la sua bandiera raffigura cieli azzurri che ricoprono campi gialli, i coltivatori trovano pericoloso il lavoro sul campo, mentre alcuni si sono arruolati nell’esercito poche settimane prima dell’inizio della semina primaverile. Gli analisti avvertono che molti acri potrebbero andare spogli quest’anno.

“Il potenziale è qui per un grave buco nelle forniture mondiali di grano nel 2022”, ha affermato Scott Irwin, economista agricolo presso l’Università dell’Illinois.

Web alimentare internazionale

Il cibo si muove attraverso il mondo in una complessa rete di importazioni ed esportazioni.

Molti paesi hanno posizionato la produzione agricola verso l’esportazione di alcuni prodotti chiave, piuttosto che per la sufficienza alimentare. Quindi nazioni come il Ghana e il Camerun possono essere grandi attori globali nel mercato del cacao, ma sono ancora estremamente dipendenti dalle spedizioni di grano.

Nel frattempo, le nazioni esportatrici di grano possono vedere cosa sta succedendo in Russia e Ucraina e decidere che il mondo non avrà abbastanza grano o orzo, quindi invece di spedire, si spostano per mantenere le provviste a casa. Ciò può portare a un pericoloso effetto domino di crescente protezionismo che danneggia i più poveri del mondo e i paesi più dipendenti dalle importazioni.

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Ci sono alcuni primi segnali di un protezionismo che si sta preparando. L’Ungheria sta vietando le esportazioni di grano e il presidente della Serbia ha detto lunedì che il paese ridurrà presto le spedizioni di grano. Argentina e Turchia si sono mosse la scorsa settimana per aumentare il controllo sui prodotti locali. E la Moldova, anche se un piccolo spedizioniere, ha temporaneamente interrotto le esportazioni di grano, mais e zucchero da questo mese.

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In Camerun, che importa tutte le sue forniture di grano, i prezzi per le spedizioni di grano sono aumentati del 70%. Inoltre, l’impennata del prezzo del petrolio sta facendo impennare le tariffe di trasporto, quindi anche i costi di trasporto del grano sono aumentati di circa il 70%, secondo Jean Marie Kakdeu, presidente della Coalizione camerunese per la promozione della produzione nazionale.

“Il paese potrebbe subire la carestia se non si fa nulla per risolvere” l’aumento dei prezzi, ha detto Kakdeu.

Altri giocatori potrebbero vedere un’apertura con ciò che sta accadendo in Russia e Ucraina e decidere di riempire il buco. L’India, ad esempio, ha aumentato le spedizioni di grano negli ultimi anni. Vijay Iyengar, presidente e amministratore delegato di Agrocorp International Pte., con sede a Singapore, prevede che il paese dell’Asia meridionale vedrà le esportazioni superare il record di 7 milioni di tonnellate nella stagione in corso se il conflitto si trascina.

Ma molte delle nazioni che in genere potrebbero aiutare a colmare i deficit di approvvigionamento stanno vedendo essi stessi problemi di produzione. In Brasile, uno dei principali fornitori di mais e soia, una grave siccità sta rovinando i raccolti. Il clima secco ha anche appassito i campi in Canada e in parti degli Stati Uniti lo scorso anno. Gli agricoltori del Nord America potrebbero vedere i prezzi attuali come un motivo per piantare di più questa primavera, ma ci vorranno mesi prima che quegli acri vengano raccolti.

“Al momento è una compressione globale delle materie prime”, ha affermato Andy Soo, broker di materie prime presso Advanced Research Commodities a Singapore.

Il tributo della fame

Nate Mook è stato a terra nell’Ucraina occidentale, servendo pasti alle famiglie che aspettano da 30 a 40 ore in fila per attraversare il confine in Polonia. Sta diventando difficile procurarsi alcuni tipi di cibo dove ha lavorato a Leopoli, mentre sente dai suoi colleghi di World Central Kitchen a Kiev che stanno riscontrando carenze. Le catene di approvvigionamento si stanno sgretolando: solo per fare un esempio, i camionisti che verrebbero impiegati per la distribuzione di massa di cose come riso o patate hanno paura di uscire per paura di essere scambiati per un veicolo militare e di essere attaccati.

“Immagino che nei giorni e nelle settimane a venire le cose diventeranno più difficili”, ha affermato Mook, amministratore delegato del gruppo alimentare.

Anche in Russia, è probabile che la fame aumenterà poiché le sanzioni danneggeranno l’economia della nazione. Negli anni ’90, le sanzioni economiche contro l’Iraq erano legate alla morte di mezzo milione di bambini con l’aumento della malnutrizione.

Dall’inizio della pandemia, la fame è aumentata in quasi ogni angolo del mondo, con il maggior numero di vittime in alcune parti dell’Africa e dell’Asia.

“L’ultima cosa di cui il mondo aveva bisogno a questo punto era un altro conflitto, perché il conflitto sta guidando la fame nel mondo”, ha affermato Deepmala Mahla, vicepresidente per gli affari umanitari di CARE. “Trovo semplicemente inaccettabile fino a un livello di incredulità che al giorno d’oggi le persone dormano affamate quando il mondo ha la capacità e sta producendo più del cibo necessario per sfamare tutti”.

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